MẶT NẠ THÂM CUNG (5)

Bìa sách MNTC

Bìa sách MNTC

Tiểu thuyết của TRẦN HOÀNG TRÚC

NTT: Anh bạn tôi bảo năm vừa rồi anh đọc được 50 cuốn tiểu thuyết, riêng tiểu thuyết Việt Nam anh thích nhất là “Mặt nạ thâm cung”. Anh thích vì nó gây cho anh nhiều bất ngờ thú vị. Truyện dã sử mà như thật. Giả trá lên ngôi và sự thật bị bóng đè, nhưng cuối cùng “mặt nạ” rơi xuống và câu chuyện kết thúc quá bất ngờ. Tình yêu và quyền lực. Tự nguyện và chiếm đoạt… Chuyện 370 trang mà đọc nhanh như một giấc mơ vừa dữ dội vừa êm ái…

Xin giới thiệu cùng bạn tiểu thuyết “Mặt nạ thâm cung” do tác giả dành riêng cho HNVC:

*

CHƯƠNG 5

  1. KẺ TÁM LẠNG, NGƯỜI NỬA CÂN

Trong lúc tứ hoàng tử Lê Anh vắng mặt thì tại hoàng cung liên tiếp xảy ra bao việc chẳng ngờ.

Mọi chuyện bắt đầu khi hoàng tử Thừa Khôn thừa lệnh Thế Tôn hoàng đế thống lĩnh đoàn tùy tùng áp tải lương thực, nước uống đến tiếp cứu các địa phương bị tàn phá nặng nề nhất bởi hạn hán. Đoàn người ngựa hàng hóa tiến về phương Nam dưới cái nắng như thiêu như đốt của mùa hè, nói sao cho hết nỗi gian nan vất vả.

Lạ lùng thay, như một sự trùng hợp ngẫu nhiên khi tam hoàng tử đến nơi thì cũng là lúc những cơn mưa đầu mùa ào ạt tuôn xuống những vùng đất gần như đã hóa thành hoang mạc. Mưa xối xả tưới mát những cánh đồng héo úa cằn cỗi xác xơ. Mưa làm những mầm xanh đâm chồi nảy lộc trên những thân cây đã chết nữa phần. Sự sống hồi sinh, niềm vui trở lại trên những gương mặt héo khô vì tuyệt vọng.

Vô hình trung sự xuất hiện đúng lúc của tam hoàng tử Thừa Khôn không những mang đến cho người dân khốn khó nơi đây cơm ăn áo mặc mà còn kèm theo những cơn mưa quý giá mà họ trông đợi mỏi mòn nhiều tháng qua. Vì vậy chẳng có gì ngạc nhiên khi bá tánh xem chàng như một vị thánh sống cứu nhân độ thế ban phước cho chúng sinh. Khắp nơi ca ngợi, tán tụng, tôn vinh chàng, tiếng lành đồn xa, thanh danh vang khắp.

Tuy nhiên đó chưa phải là mục đích cuối cùng mà Thừa Khôn hướng đến. Bởi nơi đây quá xa cách kinh thành, những lời ngợi khen kia liệu có nghĩa gì nếu không đến được tai Thế Tôn hoàng đế? Điều mà tam hoàng tử trông đợi phải là những kết quả cụ thể hơn, thiết thực hơn. Nói một cách ngắn gọn và dễ hiểu, Thừa Khôn muốn muôn dân tác động mạnh mẽ để phụ hoàng phải sắc phong thế tử cho chàng. Vì vậy chàng bí mật lệnh cho những tên tùy tùng tâm phúc của mình gợi ý bá tánh gởi thư cảm tạ đến Thế Tôn hoàng đế và xin người chọn tam hoàng tử kế vị ngôi vua.

Nguyên Thế Tôn hoàng đế vốn là một đấng minh quân rất mực quan tâm đến đời sống của trăm họ. Hoàng thượng muốn nắm bắt dân tình một cách sâu sát và tường tận nên đã cho đặt một hòm thư góp ý trước cửa Ngọ Môn. Dân chúng có nguyện vọng gì cần được nhà vua cứu xét hoặc bị tham quan ô lại sách nhiễu bức hiếp đều có thể gởi thư đến đây khiếu nại. Mỗi buổi sáng sớm đều có thái giám tâm phúc của Thế Tôn đến đây lấy thư đem vào trình cho hoàng thượng trước khi ngài ngự triều. Tuy nhiên ở những vùng miền xa xôi cách trở không phải ai cũng biết đến hòm thư này. Thế nên sau lời gợi ý của Thừa Khôn thì vô số thư từ của muôn dân tới tấp gởi đến đây ngỏ lời tạ ơn tam hoàng tử ngay cả khi chàng chưa về đến kinh thành.

Hầu hết thư bày tỏ sự vô cùng cảm kích đối với triều đình đặc biệt là tam hoàng tử đã cứu giúp muôn dân bá tính trong cơn khốn khó. Rằng nhiều năm qua ai ai cũng nhận thấy tam hoàng tử hết lòng đối với bá tính, công đức trời biển, yêu dân như con. Rằng tam hoàng tử là hiền nhân nên đi đến đâu thì trời ban mưa đến đó, chúng dân ao ước sau này tam hoàng tử sẽ được kế vị thiên tử, xin bệ hạ anh minh suy xét.

Quả là một phương cách tạo dựng tiếng tăm vô cùng hiệu quả. Chẳng mấy chốc tiếng lành đồn xa, thanh danh của hoàng tử vang vọng khắp trong ngoài hoàng cung, tác động không nhỏ đến suy nghĩ của Thế Tôn hoàng đế bởi trước đó ngài vừa nhận được tin báo thắng trận của Lê Anh. Không những vậy, tên lính đưa tin còn cho biết tứ hoàng tử chưa thể về cung mà nán lại biên ải giúp Nam Xuân Vương gia cố hào thành. Chỉ trong một thời gian ngắn mà cùng lúc nhận được tin vui từ hai vị hoàng tử, Thế Tôn hoàng đế rất lấy làm hài lòng đẹp ý.

Giờ đây, ngài chỉ còn nỗi lo lắng duy nhất là thiên tai. Bế tắc trước nạn hạn hán hoành hành, nhà vua hội ý với triều thần mong tìm đối sách khả dĩ. Bá quan văn võ nhìn nhau lắc đầu. Trước sau chỉ có Ngô thượng thư kiến nghị hoàng thượng đại xá thiên hạ, lập đàn cầu mưa.

Dù không mấy hy vọng vào những điều huyễn hoặc vô thường, Thế Tôn hoàng đế cuối cùng vẫn nghe theo và tổ chức lập đàn cầu mưa thật lớn tại kinh thành. Hoàng thượng cho mời hàng trăm vị tăng ni danh tiếng của các chùa lớn ngày đêm tụng kinh niệm Phật cầu mưa. Riêng nhà vua thì công bố đại xá thiên hạ, chay tịnh suốt tuần, cùng tham gia các buổi cầu nguyện với các nhà sư với tất cả thành ý. Kỳ diệu thay, sau nhiều ngày đêm thành tâm khấn vái, trời đang gay gắt nắng bỗng vần vũ mây đen và mưa như trút nước liên tục nhiều ngày trong niềm vui vô hạn của muôn người.

Song vì tuổi cao sức yếu lại lao tâm lao lực quá nhiều cho việc cầu mưa, cộng thêm mưa lớn đột ngột làm hơi đất bốc lên dữ dội khiến Thế Tôn tái phát bệnh cũ và mỗi lúc một nặng hơn. Hoàng thượng đành lui về cung Long Vân dưỡng bệnh đồng thời cho người viết chiếu thư triệu tập hai vị hoàng tử về gấp.

Điều này khiến Chánh cung hoàng hậu và quốc cựu Cao Kiến Trung như ngồi trên đống lửa. Huynh muội họ Cao nhận thấy Thế Tôn hoàng đế rõ ràng không có ý định sắc phong cho Vinh Tường. Lòng ngài sớm đã thiên về một trong hai đối thủ còn lại và thái tử rất hiếm hoi cơ may được chọn. Mọi việc gần như sắp đến lúc ngã ngũ và bài toán mà vua Thế Tôn phải giải sẽ có một trong hai đáp án. Hoặc Thừa Khôn cơ mưu túc trí, hoặc Lê Anh dũng khí hơn người. Không có cơ hội cho Vinh Tường vô tướng vô tài, hoàn toàn mờ nhạt.

Những tiên liệu chẳng mấy sáng sủa về tương lai của thái tử Vinh Tường khiến Cao quốc cựu khó mà ăn ngon ngủ yên được nữa. Sau nhiều toan tính thiệt hơn, họ Cao quyết định “tiên hạ thủ vi cường”: ép Thế Tôn thoái vị truyền ngôi cho thái tử trước khi tình hình trở nên quá muộn. Rõ ràng hoàn cảnh hiện nay vô cùng thuận lợi để y thực hiện âm mưu này khi mà cả hai vị hoàng tử đều vắng mặt và bệnh hoàng thượng thì ngày càng trở nặng hơn. Quả là cơ hội ngàn năm một thuở. Nghĩ vậy Cao Kiến Trung lập tức đến cung Phụng Lạc tỏ ý cùng hoàng hậu.

2. TIẾN THOÁI LƯỠNG NAN

Một buổi chiều nắng vàng óng ả, thái tử Vinh Tường đến cung Phụng Lạc vấn an mẫu hậu như mọi khi.

Trông thấy tất cả các thị nữ và thái giám đều đứng canh phòng bên ngoài một cách nghiêm ngặt khác thường, thái tử lấy làm lạ gặng hỏi thì được biết hoàng hậu nương nương đang tiếp chuyện Cao quốc cựu bên trong. Đoán biết có việc hệ trọng, chàng khẽ khàng đẩy cửa, nhón chân rón rén bước vào.

Vào đến sảnh ngoài phòng khách, Vinh Tường ngạc nhiên không thấy ai cả, bèn tiến sâu vào nội sảnh được ngăn cách với phòng ngủ bằng một bức bình phong bằng ngọc hổ phách khá lớn. Vừa đến đây chàng loáng thoáng nghe thấy giọng của cậu mình đang thầm thì hết sức thận trọng. Thái tử bèn nép mình vào bức bình phong chăm chú lắng nghe. Thì ra cậu chàng đang thuyết phục mẫu hậu đồng ý để đêm nay y đem quân vào điện Long Vân uy hiếp Thế Tôn hoàng đế thoái vị nhường ngôi cho chàng.

Qua khe cửa của tấm bình phong Vinh Tường trông thấy vẻ lo âu trĩu nặng trên gương mặt mẫu hậu chàng. Đôi mắt được trang điểm khá đậm của chánh cung dán chặt vào tách trà trước mặt như thể nó chứa đựng câu trả lời cho những ưu tư đang tràn ngập tâm trí bà. Trong khi đó Cao Kiến Trung ngồi bên vẫn đang thao thao bất tuyệt kế hoạch làm phản của y. Kiên nhẫn chờ anh trai dứt lời, hoàng hậu ngước lên nhìn thẳng vào mắt y cật vấn:

  • Ngộ nhỡ y cương quyết không chịu nhường ngôi thì huynh định lẽ nào?

Cao Kiến Trung trả lời chắc nịch:

  • Vậy thì huynh sẽ khống chế y ký vào di chiếu giả rồi tiễn y về trời bằng một mảnh lụa. Sau đó chúng ta sẽ loan tin với triều thần rằng y đã băng hà vì trọng bệnh. Nước không thể thiếu vua một ngày. Chúng ta sẽ viện lẽ ấy mà đưa Vinh Tường lên ngôi lập tức. Vinh Tường là con trưởng lại có di chúc rành rành, đương nhiên bọn triều thần chẳng có cớ gì để chống lại chúng ta.
  • Còn hai tên kia thì sao? Liệu chúng có ngồi yên cho chúng ta muốn làm gì thì làm. Huynh đừng quên Lê Anh đang nắm trong tay mấy chục vạn đại binh, chẳng có lý nào y lại bó tay chịu chết. Chắc chắn y sẽ nhân cơ hội này dấy binh làm phản.
  • Vậy thì muội cũng đừng quên là chúng ta đang nắm trong tay mẹ và vợ con của hắn. Với tính cách tình cảm ủy mị như đàn bà của hắn, huynh đồ rằng có cho vàng hắn cũng không dám làm phản – Cao Kiến Trung cười vang đắc ý – Đợi đến khi hắn về thành, ta sẽ bắt hắn giao nộp lại ấn soái, binh quyền, sau đó sẽ nhổ cỏ tận gốc phòng trừ hậu họa.

Cao hoàng hậu mím môi nghĩ ngợi trong giây lát rồi tặc lưỡi:

  • Dẫu sao muội vẫn có cảm giác mọi việc không đơn giản như chúng ta tưởng. E rằng có nhiều rủi ro mà chúng ta không thể lường hết. Nếu chẳng may thất bại thì toàn gia chúng ta sẽ bị tru di tam tộc vì tội mưu phản!

Khóe miệng Cao quốc cựu khẽ giật giật. Song dường như đã chuẩn bị tinh thần cho những diễn biến xấu nhất, y vẫn tỏ ra chẳng chút nao núng:

  • Thắng làm vua, thua làm giặc! Không vào hang cọp sao bắt được cọp con. Hơn nữa chúng ta cũng không còn lựa chọn nào khác. Huynh ngờ rằng y đã đoán biết được việc Vinh Tường…

Đột nhiên Cao hoàng hậu suỵt nhỏ ra hiệu khiến anh trai bà hạ thấp giọng đến mức dù đã hết sức tập trung thái tử Vinh Tường cũng chỉ nghe tiếng được tiếng mất, không thể nắm bắt trọn vẹn phần còn lại của câu chuyện:

  • Lẽ nào muội không nhận thấy bao nhiêu năm qua dù chúng ta đã tìm đủ mọi cách thúc bách nhưng y vẫn nhất định không phong thế tử cho Vinh Tường. Rất có thể là y đã biết hết mọi việc nhưng cũng không dám chọn một trong hai tên kia e nghịch ý chúng ta. Chỉ vì khi ấy thế lực trong tay chúng ta vẫn còn quá lớn mà thôi.

Hoàng hậu vẫn lặng im không đáp, Cao Kiến Trung lại huyên thuyên tiếp lời:

  • Nhưng nay đã khác xưa, quyền lực của chúng ta đã bị y thâu hồi và phân tán. Rõ là có ý đồ đối phó chúng ta. Nếu lúc này ta không tranh thủ ra tay trước e sẽ chẳng còn cơ hội nào khác. Muội thử nghĩ xem nếu Lê Anh hoặc Thừa Khôn được lên ngôi, liệu chúng có tha cho chúng ta và Vinh Tường một con đường sống? Liệu con hồ ly tinh họ Trịnh có dễ dàng bỏ qua mối hận xưa mà để yên cho muội? Lẽ nào muội cam tâm hứng chịu hậu quả chực chờ phía trước?

Như một phản ứng tự nhiên, Cao hoàng hậu bật đứng dậy, tay nắm chặt lại thủ thế. Song chỉ trong tích tắc đôi mày đang nhíu lại trên gương mặt sắc sảo ấy chợt dãn ra khi nghĩ đến Thế Tôn hoàng đế, giọng bà dịu xuống:

  • Lời huynh không phải là không có lý! Song muội không nỡ thấy y bị sát hại. Thiết nghĩ bao năm qua y vẫn tốt với muội và Vinh Tường, muội không đành lòng…

Cao Kiến Trung nhún vai. Ánh mắt y lóe lên tia nhìn lạnh lẽo đầy chết chóc:

  • Để y sống thêm một vài năm chỉ có hại mà không có lợi. Bây giờ chúng ta không ra tay thì sau này có muốn cũng chẳng còn cơ hội nữa. Một khi hai tên kia đã hồi thành, y không chết thì chúng ta sẽ phải chết. Những lúc cấp bách thế này muội phải dứt khoát mới được!

Những lời sau cuối như rơi tọt vào khoảng không thinh lặng, Cao hoàng hậu buông tiếng thở dài thay cho câu trả lời. Trong khi đó thái tử Vinh Tường vội vã quay người bước đi, lòng trào dâng những cảm xúc mâu thuẫn.

Lời cậu chàng không phải là không có lý. Hoặc là bây giờ, hoặc sẽ không bao giờ chàng có cơ hội đặt chân lên ngai vàng nữa. Chưa bao giờ Nguyên Tường cảm thấy ngai vàng gần trong tầm tay như lúc này. Ánh sáng quyền năng đầy mê hoặc của nó đang rực rỡ ngay trước mắt chàng, hứa hẹn tất cả những gì chàng muốn có. Và để bước đến nó, chạm tay vào nó, chàng phải bước qua xác chết của cha mình! Vinh Tường thoáng rùng mình. Không, chàng không thể!

Phút chốc những điều tốt đẹp phụ hoàng từng dành cho chàng từ thuở tấm bé đến khi trưởng thành bỗng hiện về trong tâm tưởng chàng, đánh thức lương tri thái tử. Còn nhớ thuở ấu thơ, do thể trạng không được tốt nên Vinh Tường thường đau ốm bệnh tật, chàng nhớ rất rõ những lúc ấy phụ hoàng đã chăm sóc và ân cần với mình như thế nào. Tuy sau này chàng lớn lên cùng với sự xuất hiện lần lượt của Nhị Khang, Song Thư, Thừa Khôn, Lê Anh, đức kim thượng đã thôi không còn biểu lộ tình cảm đặc biệt đối với bất cứ ai cả. Song dẫu sao ông vẫn là một người cha tốt và rất mực công bằng đối với các con. Nay thấy cha mình đang cận kề hiểm nguy lẽ nào chàng khoanh tay ngoảnh mặt làm ngơ?

Chàng biết làm gì bây giờ, thỏa hiệp hay phản kháng? Hai quyết định trái ngược nhau luân phiên giằng xé lương tâm chàng. Bất giác thái tử ước gì mình chưa từng nghe thấy âm mưu này! Như vậy chàng sẽ khỏi phải khổ tâm dằn vặt, như vậy có hơn không?

Với cõi lòng mênh mang mâu thuẫn ấy, Vinh Tường chao đảo bước đi. Chàng rời khỏi cung Phụng Lạc như người vừa rời khỏi một con thuyền đã nổi trôi nhiều ngày trên sóng nước. Chênh vênh, vô định.

  1. BIẾN CỐ TRONG ĐÊM

Lại nói sau khi bàn bạc cùng Cao hoàng hậu thì Cao quốc cựu trở về tư dinh sắp đặt mọi việc đâu đó sẵn sàng. Riêng hoàng hậu thì hồi hộp chờ đợi tin tức tại cung Phụng Lạc. Nữa đêm hôm ấy họ Cao dẫn đám tinh binh bất ngờ tấn công điện Long Vân, xông thẳng vào giường Thế Tôn hoàng đế đang tịnh dưỡng. Lúc này tài nhân Phan Quỳnh Thơ đang ngồi ngủ gục bên giường trông thấy quân binh xông vào thì giật mình kinh động, lạc giọng thất thanh:

  • Sao các ngươi dám to gan phạm thượng!

Ngay lập tức có hai tên lính nhét vải vào miệng nàng đồng thời bẻ quặt hai tay nàng ra sau ghì chặt khiến Quỳnh Thơ không thể vùng vẫy cựa quậy gì được. Cao Kiến Trung vung gươm tiến sát Thế Tôn hoàng đế uy hiếp:

  • Bệ hạ hãy viết chiếu thoái vị truyền ngôi cho thái tử Vinh Tường ngay lập tức bây giờ! Bằng không đừng trách thanh gươm này không có mắt.

Thế Tôn hoàng đế bật người nhỏm dậy thì đã thấy các binh tướng tâm phúc của họ Cao xông vào giáo gươm sáng quắc, sát khí đằng đằng. Hoàng thượng tức giận đến tái mặt, những đường gân xanh dọc hai bên thái dương lộ rõ khi ngài quát lớn:

  • Ngươi dám!

Cao quốc cựu càng dí thanh kiếm sát hơn vào cổ của Thế Tôn:

  • Đã đến nước này thì có gì mà không dám nữa.

Bỗng đâu xuất hiện một bóng người xông vào phòng lướt qua các binh lính của Cao quốc cựu trước vẻ mặt lúng túng của chúng. Chẳng mấy chốc đã thấy người ấy lướt đến giường rồng rồi nhanh như cắt dùng gươm hất mũi kiếm của họ Cao ra khỏi cổ hoàng thượng và quát to:

  • Cao quốc cựu chớ làm hại đến phụ hoàng ta!

Cả Thế Tôn hoàng đế và Cao Kiến Trung đều giật mình ngạc nhiên nhận ra người vừa xông vào cứu giá chẳng ai xa lạ chính là thái tử Vinh Tường. Cao quốc cựu định thần trong giây lát đoạn lập tức sấn tới:

  • Vinh Tường, con không hiểu đâu, ta làm tất cả việc này cũng chỉ vì con thôi.
  • Con không cần biết vì nguyên do gì nhưng cậu không được làm hại phụ hoàng – Vinh Tường đáp lời một cách đanh thép đoạn quay ra cửa thét lớn: “Quân bay đâu hãy mau vào đây cứu giá!”

Ngay tức khắc một toán thị vệ thuộc quyền thái tử xông vào. Quân của Cao quốc cựu bèn tấn công phủ đầu, đôi bên hỗn chiến ác liệt. Tuy nhiên đây rõ là một cuộc chiến không cân sức bởi quân của thái tử yếu thế hơn hẳn so với quân của Cao quốc cựu nên chỉ một loáng đã tiêu vong quá nữa khó lòng cầm cự.

Biết quân mình khó lòng cầm cự thái tử không khỏi lo âu song chàng vẫn cố che chắn cho hoàng thượng vì đoan chắc cậu chàng sẽ không nỡ làm hại đến mình. Từ nhỏ đến lớn Cao quốc cựu luôn dành cho Vinh Tường một tình yêu thương đặc biệt nên lần này chàng đinh ninh họ Cao ắt cũng sẽ không động đến chàng. Thấy Vinh Tường chẳng chịu thoái lui Cao Kiến Trung bèn xông tới toan lôi thái tử ra thì đã thấy chàng dứ dứ mũi gươm tỏ ý không khoan nhượng khiến y đành lùi lại. Tức giận vì bất lực, y đành chần chừ chờ cơ hội.

Đang lúc cả hai đều tiến thoái lưỡng nan thì đột nhiên Thế Tôn hoàng đế bỗng vỗ tay làm hiệu. Thái tử Vinh Tường ngạc nhiên chưa hiểu chuyện gì xảy ra thì đã thấy vô số cấm vệ quân thiện chiến rầm rập xông vào từ mọi phía bao vây dày đặc khắp bên ngoài điện Long Vân. Cùng lúc ấy hàng loạt cung tiễn thủ mai phục trên mái ngói nhà nhảy xuống ào ạt.

Trong chớp mắt hằng hà mũi tên được bắn tới tấp vào các binh sĩ của Cao quốc cựu khiến chúng ngã xuống như rạ. Liền sau đó tất cả binh lính của hoàng thượng đồng loạt xông vào diệt trừ đám phản quân. Tiếng đao kiếm va nhau chát chúa rợn người. Những thây người thi nhau đổ xuống. Máu chảy lênh láng trên nền nhà và văng tung tóe cả lên các vách tường, rèm cửa, thậm chí cả những bức tranh trang trí trên tường. Riêng Cao Kiến Trung vì có mặc áo giáp nên chỉ bị thương ở chân. Thấy tình hình khó lòng chống cự y bèn liều chết xông ra mở một đường máu chạy thoát thân. Để lại hiện trường ngổn ngang xác chết và đám tàn quân chống chọi một cách yếu ớt trong vô vọng. Riêng thái tử Vinh Tường thì đứng trời trồng bất động, tâm can dậy sóng, nữa mừng nữa lo.

Thì ra Thế Tôn hoàng đế vốn đã tiên liệu những bất trắc có thể xảy ra nên đã âm thầm lệnh cho cấm quân mai phục sẵn phòng khi có biến. Khi thái tử xông vào cứu giá, hoàng thượng vẫn ngờ rằng đây chỉ là một âm mưu dàn dựng giữa hai cậu cháu để Vinh Tường lập công. Do vậy ngài chưa vội ra hiệu cho binh vào tiếp ứng. Ngài muốn quan sát diễn biến tình hình trước khi quyết định. Mãi cho đến khi thấy hai bên hỗn chiến kịch liệt và phe của thái tử gần như chết hết, nguy hiểm cận kề thì ngài mới tin rằng đây không phải gian kế.

Chẳng mấy chốc đám quân binh phản loạn đã bị tiêu diệt sạch. Xác người chết la liệt khắp phòng. Máu loang lổ trên nền nhà và chảy thành dòng trên tường. Tất cả diễn biến quá nhanh chóng và thảm khốc khiến Vinh Tường chưa kịp hoàn hồn. Thái tử ngồi phịch xuống ghế, mặt cắt không còn chút máu, tim đập thình thịch như muốn nhảy ra khỏi lồng ngực vì vẫn chưa hết khiếp đảm. Nỗi sợ hãi vừa vơi đi chút ít thì nỗi lo âu đã kéo tới ngập lòng. Vinh Tường vừa nơm nớp lo cho số phận của mẫu hậu, vừa thấp thỏm sợ họ Cao bị tru di tam tộc.

Trong lúc ấy, binh lính của hoàng thượng nhanh chóng lôi xác những tên phản binh của Cao quốc cựu ra ngoài. Các thị nữ đang lúi húi kỳ cọ thật sạch những vết máu đọng trên nền nhà và trên tường. Một số khác tháo hết tất cả các màn cửa, rèm che và cả khăn trải bàn rồi thay vào bằng những tấm màn mới, tinh tươm và đẹp đẽ.

Sau đó chúng đốt các loại hương liệu thơm tho để khử đi mùi tanh tưởi của máu người còn vướng vất trong không gian. Căn phòng trở về trạng thái tĩnh tại như thể chưa hề xảy ra một cuộc chém giết kinh hồn trước đó.

Chỉ lòng người vẫn chưa hết cuồng phong.

  1. NGHI HOẶC KHÔN CÙNG

Phan Quỳnh Thơ sau một phen kinh động đã dần bình tâm trở lại. Nàng đến bên Thế Tôn đỡ hoàng thượng nằm xuống gối nghỉ ngơi rồi đắp chăn cho ngài. Đoạn cất lời thoạt nghe như trách cứ song lại đầythương yêu:

  • Bệ hạ đã có sự chuẩn bị mà không hề cho thiếp biết trước. Bệ hạ làm thiếp lo sợ chết khiếp được.

Thế Tôn vỗ nhẹ vào bàn tay nhỏ nhắn của người thiếp yêu xoa dịu tinh thần nàng. Bất giác hoàng thượng quay sang nhìn thái tử Vinh Tường vẫn đang ngồi im không nhúc nhích. Đôi mắt chàng lúc này hãy còn thất thần tựa như vẫn chưa hết kinh sợ. Trong khi đó đôi mắt Thế Tôn hoàng đế ánh lên những tia nhìn khang khác. Dường như tâm trí hoàng thượng đang đang phân vân một điều gì đó.

Chợt Thế Tôn nghe thấy bên ngoài có tiếng xôn xao, rồi tiếng các thị nữ nhất loạt đồng thanh: “Cung nghinh chánh cung nương nương”, liền sau đó Cao hoàng hậu vội vã bước vào. Trông thấy cảnh tượng thái tử Vinh Tường ngồi bất động, ánh mắt vô thần. Các thị vệ đứng bao vây khắp trong ngoài phòng khí giới sáng ngời, gương mặt hoàng hậu thốt nhiên biến sắc, lập tức sà đến giường rồng tỏ vẻ hoảng hốt:

  • Bệ hạ! Tạ ơn trời đất bệ hạ vẫn bình an vô sự. Thần thiếp vừa nhận được tin dữ liền lập tức đến đây. Thật không ngờ anh trai thiếp lại to gan làm việc phản nghịch. May sao Vinh Tường đã cứu giá kịp thời. Mong bệ hạ hãy vì Vinh Tường mà tha tội chết cho gia tộc nhà thiếp.

Hoàng thượng khẽ cau mày nghi hoặc:

  • Nói vậy chẳng hóa ra hậu đã biết trước mọi việc sao?
  • Không có, thật tình không có! Thần thiếp xin thề hoàn toàn không biết việc này! – Cao hoàng hậu giật mình lấp liếm.

Thế Tôn cười nhạt:

  • Nực cười, hậu không biết cớ sao Vinh Tường lại biết? Hậu không biết sao lại có mặt đúng lúc này? Chẳng phải có tật giật mình đó sao? Đến con nít lên ba cũng nhìn ra, hậu coi thường quả nhân quá rồi đó!

Cao hoàng hậu ấp úng mãi không thốt nên lời. Quả thật do quá nóng lòng lo sợ cho số phận của mình bà đã phạm phải một sai lầm chết người là đến đây quá sớm. Vừa được tin báo âm mưu thất bại, bà chưa suy xét kỹ đã hấp tấp đến đây để biết rõ thực hư và xem xét thái độ hoàng thượng thế nào. Nếu cân nhắc thấu đáo, hẳn nhiên hoàng hậu sẽ biết cách xử sự khôn ngoan và điềm tĩnh hơn. Tốt nhất là cứ bình thản như không hề hay biết gì cả. Chờ đến khi Thế Tôn hoàng đế triệu kiến sẽ tùy cơ ứng biến. Nhưng gặp phải những tình huống khẩn cấp thế này liệu có mấy ai còn đủ minh mẫn sáng suốt để tính toán thiệt hơn?

Và tất nhiên sai lầm nào cũng phải trả giá. Sự khinh suất đã khiến hoàng hậu phải trả một cái giá không nhỏ, hoàng thượng đưa mắt nhìn đám thị vệ vẫn đang túc trực quanh phòng, lạnh lùng ra lệnh:

  • Các ngươi, lập tức bắt giam hoàng hậu tống giam vào ngục thất.

Chánh cung tái mặt kêu oan:

  • Thần thiếp vô tội, việc này là do huynh trưởng tự ý làm phản, không liên quan đến thần thiếp. Xin bệ hạ tha tội.

Thế Tôn ném cho hoàng hậu một tia nhìn đáng sợ khiến Cao hoàng hậu chột dạ cúi đầu, không dám nhìn trực diện ánh mắt soi thấu tâm can đó.

  • Hậu có tội hay không thì lương tâm hậu biết rõ hơn ai hết. Trẫm không muốn phí lời nhọc sức – Hoàng thượng nhấn mạnh từng lời. Đoạn ngài quay sang đám thị vệ: “Mau thi hành lệnh ta, bắt giam hoàng hậu ngay lập tức”!

Hoàng thượng vừa dứt lời thì các thị vệ liền xông đến vây lấy hoàng hậu. Thái tử Vinh Tường thấy vậy bèn giang tay ngăn lại rồi lật đật quỳ xuống trước mặt vua cha, tha thiết khẩn khoản:

  • Xin phụ hoàng hãy vì nhi thần có chút công lao mà tha tội cho mẫu hậu. Bằng không xin phụ hoàng cứ trừng phạt nhi thần, nhi thần nguyện chịu tội thay cho mẫu hậu.

Đây là lần đầu tiên trong đời điện hạ “Cũng Thường Thôi” khiến phụ hoàng chàng ngạc nhiên và cảm động. Bỗng dưng trong đầu hoàng thượng chợt thôi thúc ý muốn giải tỏa mối nghi hoặc chất chứa trong lòng đã mấy chục năm qua nên buột miệng:

  • Có thực là đến nay hoàng nhi vẫn chưa hề hay biết sự thật?

Dường như câu hỏi của Thế Tôn đã vô tình – hay cố ý – chạm đến nỗi niềm sâu kín nhất của Cao hoàng hậu khiến bà giật mình run rẩy. Hoàng hậu trân trối nhìn hoàng thượng dò xét trong khi thái tử Vinh Tường bối rối trông thấy:

  • Phải chăng ý phụ hoàng là sự thật về việc làm phản này?
  • Không phải – Thế Tôn hoàng đế khẽ lắc đầu khiến thái tử càng khó hiểu.
  • Nếu vậy là việc gì, xin phụ hoàng hãy nói rõ cho thần nhi biết.

Hoàng thượng chăm chú quan sát nét mặt của thái tử trong giây lát rồi dịu giọng:

  • Có nhiều việc hoàng nhi không hiểu đâu. Bây giờ cũng quá khuya, con hãy về phòng nghỉ ngơi. Riêng hoàng hậu – ngài quay sang các thị vệ ra lệnh – Trẫm nể tình thái tử có công cứu giá nên chỉ giam hậu vào lãnh cung, vài ngày nữa trẫm sẽ có quyết định. Các ngươi, lập tức thi hành!

Liền tức khắc, đám thị vệ xông tới áp giải hoàng hậu đến lãnh cung. Lúc này, biết không còn hy vọng nào nữa, chánh cung thẫn thờ bước đi như một kẻ mất hồn.

Riêng thái tử Vinh Tường thì bất lực thừ người ra, tay buông thõng thượt. Đầu óc chàng quay cuồng với hàng loạt câu hỏi không lời đáp. Mọi thứ đối với Vinh Tường giờ đây đều tăm tối như một lớp sương mù dày đặc. Bên trong bóng tối mênh mông vô định ấy thái tử mơ hồ đoán ra mọi người đang che giấu một bí mật khủng khiếp có liên quan trực tiếp đến chàng.

  1. NUỐI TIẾC NHÂN GIAN

Lại một ngày nữa trôi qua tại phòng riêng của Thế Tôn hoàng đế ở điện Long Vân. Thời tiết lúc này – sau nhiều ngày trời mưa như trút nước – trở nên dịu mát và thoáng đãng vô cùng. Vạn vật như được thay áo mới, xanh mướt và tinh khôi. Chim chóc đã bắt đầu ríu ran trở lại khiến lòng người hân hoan khoan khoái hẳn.

Sau giấc ngủ trưa đầy mộng mị của tuổi già, Thế Tôn vừa hé mở đôi mắt trĩu nặng nếp nhăn đã trông thấy ái thiếp Quỳnh Thơ đang tự tay vò khăn trong một chiếc chậu nhỏ. Vừa vò khăn nàng vừa khe khẽ hát một đoản khúc do chính nàng sáng tác. Phảng phất trong không gian, mùi thơm từ người nàng tỏa ra thoang thoảng thật dễ chịu. Hoàng thượng dành vài giây thưởng thức âm điệu và làn hương quen thuộc ấy trước khi vẫy tay gọi nàng một cách trìu mến.

Phan tài nhân bèn đến ngồi xuống bên cạnh ngài, âu yếm lau mặt, cổ và đôi bàn tay gân guốc của Thế Tôn. Mọi cử chỉ, dáng điệu của nàng đều toát ra vẻ dịu dàng khoan thai. Đôi mắt không còn long lanh như thuở nào son trẻ song vẫn đẹp hút hồn người. Trong đôi mắt đó, dễ dàng đọc được sự thần phục và ngưỡng mộ vô giới hạn mà nàng dành cho Thế Tôn hoàng đế.

  • Lúc trẫm nghỉ trưa có việc gì xảy ra chăng? – Thế Tôn thì thào và ngạc nhiên thấy giọng mình khản đặc.

Quỳnh Thơ bèn rảo gót đến chiếc bàn đặt giữa phòng rồi nhanh chóng quay lại. Trên tay nàng một tách trà gừng nóng hổi đang tỏa từng sợi khói mong manh. Vừa thổi trà giai nhân vừa thỏ thẻ:

  • Thưa, Trịnh phi, Hân phi nương nương cùng hầu hết phi tần của tam cung lục viện đều xin vào vấn an. Song các thị vệ thừa lệnh bệ hạ đã ngăn không cho họ vào.

Nhấp một ngụm trà và cảm thấy tươi tỉnh nhờ vị gừng sảng khoái, hoàng thượng tỏ ý hài lòng:

  • Tốt lắm, giờ phút này trẫm chỉ cần có nàng bên cạnh mà thôi. Ở bên nàng trẫm luôn cảm thấy bình yên và thư thái. Nàng là báu vật có một không hai trên đời này, là người duy nhất trong cung không đòi hỏi bất cứ điều gì ở trẫm.

Ánh mắt Phan tài nhân đượm vẻ buồn rầu:

  • Tiếc thay thiếp chẳng thể làm cho bệ hạ hạnh phúc. Mãi đến bây giờ thiếp vẫn chưa sanh cho hoàng thượng một vị hoàng tử hay công chúa nào cả, thiếp thật là vô dụng.

Đức kim thượng nghe vậy thì thở dài, đoạn hé môi toan nói gì đó song chưa kịp thì đã thấy viên tổng quản thái giám Huỳnh Khương vào trình có Võ tướng quân – một viên cận tướng rất mực trung thành của Thế Tôn – xin vào tấu bẩm việc quan trọng. Thế Tôn liền gật đầu cho phép. Võ tướng quân vội vã bước vào, vẻ mặt hết sức khẩn trương:

  • Khải bẩm bệ hạ, Cao Kiến Trung đêm qua đã đào thoát khỏi kinh thành. Toàn thể gia quyến của y đã bị bắt giam vào ngục thất, chờ bệ hạ định đoạt. Riêng hai con trai lớn của y là Cao Quốc Khánh và Cao Quốc Viên đã bỏ trốn trước đó mấy hôm. Sáng nay các bè đãng dưới trướng họ Cao đã lần lượt đào tẩu mang theo hơn một vạn binh lính. Hạ thần e sớm muộn bọn chúng sẽ cấu kết dấy binh làm phản. Xin bệ hạ sớm có quyết định.

Hoàng thượng khoát tay:

  • Quả nhân biết rồi. Hiện nay tại doanh trường Vinh An vẫn còn hơn chục vạn binh. Chúng ắt không dám manh động đâu. Trước mắt trẫm lệnh cho khanh điều động binh lính tăng cường trấn thủ tại cổng kinh thành thắt chặt việc xuất nhập. Nếu phát hiện điều gì bất thường phải mau cấp báo với quả nhân. Đồng thời cho người dán cáo thị nếu thuộc tướng của Cao Kiến Trung nộp thủ cấp của y sẽ được trẫm miễn tội và ban thưởng một ngàn lượng vàng.
  • Thần tuân chỉ! – Viên võ tướng dạ ran rồi đứng dậy lui ra.

Hoàng thượng bất ngờ ho một tràng dài rũ rượi, thổ cả huyết tươi vào tay. Quỳnh Thơ trông thấy thì vô cùng hoảng hốt vội lấy khăn tay lau cho hoàng thượng và cho người truyền gọi thái y. Nhìn chiếc khăn đầy huyết cùng sắc diện sa sút của hoàng thượng, viên thái y lật đật bắt mạch, thăm khám kỹ lưỡng. Một lúc sau y nhìn hoàng thượng rồi đưa mắt về phía Phan tài nhân đầy ẩn ý như muốn thưa tỏ một điều hệ trọng.

Thế Tôn hoàng đế bèn quay sang nói với Phan tài nhân:

  • Những ngày qua nàng đã chăm sóc quả nhân nhiều, nay chắc cũng đã mệt mỏi. Hãy lui về nghỉ ngơi cho lại sức. Khi nào cần trẫm sẽ cho người gọi.

Quỳnh Thơ thoạt nghe đã thầm hiểu ý hoàng thượng không muốn nàng biết rõ bệnh tình ngài, đành miễn cưỡng rút lui. Song ánh mắt vẫn lưu luyến nhìn theo Thế Tôn mãi đến khi khuất dạng.

Viên thái y lúc này mới quỳ xuống trước hoàng thượng, khấu đầu không ngớt, nét mặt đầy nghiêm trọng:

  • Muôn tâu bệ hạ, hạ thần có tội, hạ thần không thể chữa được căn bệnh của bệ hạ nữa rồi. Hiện giờ bệnh khái huyết (*) của bệ hạ đã ở vào giai đoạn cuối, thuốc sắc không còn tác dụng nữa. Hạ thần e rằng… hạ thần e rằng…

Dường như đã chuẩn bị tinh thần để chờ nghe những điều tồi tệ nhất, hoàng thượng hỏi luôn:

  • E rằng điều gì ngươi cứ nói, trẫm không bắt tội đâu!
  • Muôn tâu, thần e rằng bệ hạ khó thể… khó thể vượt qua.

Cổ họng Thế Tôn nghẹn lại. Cố nén nỗi buồn vào tận đáy lòng, ngài gắng gượng tỏ ra bình thản:

  • Sinh lão bệnh tử vốn là chuyện không thể tránh khỏi của đời người đó sao! Trẫm từ lâu đã sẵn sàng đón nhận những chuyện như thế này. Thế theo ngươi thì trẫm còn có thể sống trong bao lâu nữa?

Viên thái y ấp úng thưa rằng:

  • Muôn tâu, hạ thần không dám chắc, song lâu nhất cũng chừng dăm ba tháng nữa thôi. Chỉ e lúc đó bệnh sẽ trở nặng khiến long thể càng thêm đau đớn. Hiện giờ thuốc sắc không còn tác dụng, thậm chí còn có thể làm suy tổn gan của bệ hạ. Nên hạ thần chỉ còn cách sắc thuốc giảm đau cho bệ hạ mà thôi.
  • Được rồi, vậy khanh cứ thế mà làm. Bây giờ hãy lui ra, quả nhân muốn tịnh dưỡng.
  • Hạ thần tuân lệnh, hạ thần xin phép cáo lui.

Nói xong viên thái y quày quả dời chân. Vừa ra đến ngoài y đã khoát tay áo lau khô mồ hôi nhễ nhại trên trán, thở phào nhẹ nhõm như vừa được tha bổng khỏi bản án tử hình. Lòng thầm biết ơn vị minh quân đã không trút cơn thịnh nộ lên người y ngay cả khi biết ngài đang cận kề cái chết.

Trong khi ấy nằm trên giường Thế Tôn hoàng đế trầm tư suy nghĩ rất lâu. Dù đã chuẩn bị tâm lý song ngài vẫn không khỏi bàng hoàng khi biết sự sống của mình chỉ còn đếm trên từng ngày. Hóa ra ngài đang ở vào thời khắc khó khăn nhất của đời người mà bất cứ người trần mắt thịt nào – dẫu có là vua chúa – cũng phải đến lúc nếm trải. Quả là hết sức nặng nề. Thực tâm mà nói, từ lâu hoàng thượng đã đón chờ cái chết một cách điềm tĩnh như một lẽ tất yếu của quy luật cuộc sống. Nhưng đến khi cái chết hiện hữu ngay trước mặt thì ngài vẫn khó lòng tránh khỏi cảm xúc nuối tiếc và sợ hãi.

Bản thân cái chết không làm hoàng thượng sợ hãi song cái chết nhắc nhớ ngài nỗi đau đớn của một cuộc đời không trọn vẹn. Đáng buồn thay, suốt cuộc đời Thế Tôn là chuỗi muộn phiền triền miên vô tận mà khởi điểm là biến cố thuở hoa niên, khi ngài mới vừa 14 tuổi. Rồi sau đó là hàng loạt kỉ niệm buồn kéo theo, để lại trong lòng ngài những vết sẹo không bao giờ lành.

Nghĩ đến đây bất giác hoàng thượng đưa tay lên ngắm nghía chiếc nhẫn trên bàn tay mình. Tương phản với ngón tay già cỗi đầy vết nhăn của Thế Tôn, chiếc nhẫn vẫn ngọc vẫn xanh biếc trong trẻo không một tì vết. Mỗi khi nhìn sắc ngọc đẹp đẽ ấy ngài lại có cảm tưởng như nhìn thấy gương mặt của hoàng thái hậu lúc lâm chung. Lúc ấy bà đã đeo vào tay ngài và Cát Uy mà trăng trối: “Hai anh em con đều là con ruột của mẫu hậu. Vì vậy mẫu hậu chỉ có một tâm nguyện là lúc nào anh em con cũng ở bên nhau như đôi nhẫn này. Lúc nào cũng gắn bó, yêu thương, nhường nhịn lẫn nhau. Không bao giờ lìa xa, chia cắt. Hãy nhớ lấy”.

Bất giác từ khóe mắt Thế Tôn một giọt lệ hiếm hoi trong đời từ từ lăn xuống gò má. “Tại sao ta không thể tha thứ được, tại sao?” Hoàng thượng đau khổ tự vấn.

Nào chỉ có nỗi buồn huynh đệ chia cắt, suốt cuộc đời Thế Tôn còn nhiều sự thật đau lòng mà ngài đã lần lữa bao phen để không phải đối diện với chúng. Nhưng bây giờ không thể nấn ná được nữa rồi. Cái chết buộc ngài phải đương đầu và vượt qua. Đó là cách duy nhất để ngài có thể thanh thản từ giã cõi đời, không còn vướng bận.

Nghĩ vậy Thế Tôn hít thật sâu rồi thở ra như một cách lấy lại cân bằng. Hoàng thượng ra hiệu cho các thị nữ dìu ngài đến chiếc bàn giữa phòng, rồi truyền thái giám mang bút mực từ thư phòng bên cạnh sang. Sau đó đích thân ngài thảo một lúc ba bức chiếu thư – một việc chưa từng xảy ra trước nay. Thông thường mỗi khi cần soạn chiếu Thế Tôn đều cho truyền Điền Giả – một học sĩ nổi tiếng văn hay chữ tốt – thảo theo ý ngài. Song lần này hoàng thượng tự viết thì cũng đủ biết nội dung các bức chiếu thư này hệ trọng nhường nào.

Sau khi viết xong Thế Tôn trịnh trọng lấy ngọc tỷ đóng ngay ngắn dưới mỗi bức chiếu thư và cho cả ba vào một chiếc tráp bằng bạc nạm những viên đá quý lấp lánh. Xong xuôi đâu đó hoàng thượng trở về giường cất tráp vào một ngăn nhỏ trên đầu giường rồi khóa lại cẩn thận.

Một lát sau đã thấy các thị nữ bưng thuốc sắc còn nghi ngút khói vào dâng lên. Một thị nữ lớn tuổi cẩn thận chiết một ít thuốc ra một chén nhỏ. Đoạn bà rút chiếc trâm bằng ngà cho vào thử độc rồi kiểm tra kỹ lưỡng sắc độ của chiếc trâm trong vài giây trước khi gật đầu an tâm mời hoàng thượng dùng thuốc. Mùi thuốc nam sực nức khắp căn phòng.

Uống thuốc xong Thế Tôn ra hiệu cho các thị nữ dìu ngài ra hoa viên phía trước ngắm cảnh. Trời đã xế chiều mà những sợi nắng vàng cuối cùng vẫn tham lam ve vuốt lá hoa, lũ bướm ong vẫn rập rờn mê mải.

Xa trên kia, một đám mây trắng xóa đang lững lờ trôi. Lãng đãng trong không gian vẳng lại tiếng nhạc thanh tao và giọng ca ngọt ngào của Phan tài nhân xen lẫn tiếng chim hót ríu ran. Hoàng thượng thả hồn theo cung đàn tiếng nhạc rồi bất giác ngẫu hứng ngâm nga những câu thơ đầy tâm sự, vô luật vô vần nhưng chan chứa niềm riêng:

Trời vẫn đẹp và xanh, nắng vẫn vàng rực rỡ,

Mỹ nhân vẫn ngọt ngào,

Tóc vẫn xanh, giọng thanh thanh

Ra đi lúc này chẳng tiếc lắm ru?

Đành sao, sao đành?

 

  1. MỘT DÒNG SÔNG KHÔNG CHẢY HAI LẦN

Lại nói về Thừa Khôn trên đường đi cứu trợ thì nghe được một tin chẳng mấy dễ chịu: Lê Anh – tứ đệ của chàng đã đại thắng giặc ngoại xâm, hiện ở lại biên ải giúp hoàng thúc Cát Uy gia cố hào thành. Tin tức này hệt như một gáo nước lạnh tạt vào những nỗ lực của tam hoàng tử, biến công sức những ngày qua của chàng trở thành nhỏ nhoi như con ong cái kiến, khiến chàng quay quắt sục sôi.

Song tin buồn lại nối tiếp tin vui, chỉ vài ngày sau Thừa Khôn lại được tin họ Cao làm phản, Cao hoàng hậu đã bị nhốt vào lãnh cung, thái tử Vinh Tường không còn vây cánh và gần như đã mất đi cơ hội kế vị. Nghĩa là bây giờ cuộc đua đến ngai vàng chỉ còn chàng và Lê Anh. Song có trời mới biết phụ hoàng chàng sẽ chọn ai trong hai người! Thực tâm mà nói, xét theo tình thế hiện nay so với Lê Anh thì chàng vẫn còn kém cạnh vài phân. Điều này khiến Thừa Khôn đứng ngồi không yên. Suốt ngày chàng quay quắt với câu hỏi “phải làm gì để triệt hạ Lê Anh?”

Chính trong lúc ấy thì tam hoàng tử lại nhận được chiếu thư thông báo: phụ hoàng lâm bệnh nặng triệu chàng hồi kinh gấp! Vậy là thời khắc quyết định mà chàng mong đợi mỏi mòn bấy lâu nay cuối cùng cũng đã đến! Phụ hoàng chàng sẽ tuyên bố người được chọn kế vị ngai vua. Song, chắc chắn Lê Anh cũng sẽ nhận được chiếu thư tương tự.

Xem nào, cái đầu thừa mưu lắm kế của tam hoàng tử lập tức xâu chuỗi lại những chi tiết quan trọng: phụ hoàng bệnh nặng, thái tử thất thế, Lê Anh thì đang ở một nơi xa hơn chàng rất nhiều. Vậy thượng sách lúc này là chàng phải làm thế nào để ngăn không cho Lê Anh trở về. Chí ít cũng trước khi hoàng thượng qua đời. Trâu chậm uống nước đục. Ngai vàng tất sẽ thuộc về chàng. Hoặc là bất chiến tự nhiên thành hoặc là do đích thân chàng sẽ cướp lấy.

Lý thuyết là như vậy song muốn thực hiện quả là chẳng dễ dàng chút nào khi trong tay chàng không một tấc sắt còn Lê Anh lại đang nắm mấy chục vạn binh. Song không gì có thể làm khó được Thừa Khôn quỷ kế đa đoan. Sau một hồi suy nghĩ nát óc thì tam hoàng tử sực nhớ đến một thông tin quan trọng: “giặc Đôn Qua từng cống nạp năm mươi vạn thạch lương cho Lê Anh”. Ngay lập tức trong đầu chàng lóe lên một âm mưu hoàn hảo. Thừa Khôn bèn lệnh cho những tên tùy tùng thân cận chọn ngựa tốt, men theo đường tắt, tức tốc lên đường. Một ngã tiến về biên ải, một ngã hướng đến kinh thành thực hiện âm mưu của chàng.

Riêng tam hoàng tử cũng gấp rút chỉ huy đoàn tùy tùng hồi kinh, trên môi điểm một nụ cười ranh mãnh.

Trong khi đó thì tại biên ải xa xăm lại nói Lê Anh sau khi nhận được chiếu thư báo tin phụ hoàng lâm trọng bệnh cũng gấp rút hồi kinh. Song vì dưới tay chàng là hàng vạn binh sĩ nên hiển nhiên tốc độ di chuyển rất chậm. Sau mươi ngày ròng rã đoàn quân vẫn còn cách kinh thành mấy trăm dặm. Đã vậy không hiểu từ đâu lại dấy lên lời đồn tứ hoàng tử được lệnh hoàng thượng phát chẩn hơn năm mươi vạn thạch lương cho dân nghèo khiến dân chúng khắp nơi ùa đến vây kín quân binh xin phát lương thực. Động lòng trắc ẩn trước tình cảnh khốn khó của dân đen vừa hứng chịu thiên tai, Lê Anh không mảy may tính toán mà truyền binh lính phát lương cho tất thảy. Khốn thay, biển người xin lương mỗi lúc một dày đặc làm chặn kín đường về khiến cho đoàn quân của chàng hầu như không thể nhúc nhích được. Tứ hoàng tử buộc phải mất thêm nhiều ngày để phát lương và giải tán đám đông.

Đoàn quân lại tiếp tục lên đường. Những tưởng mọi việc thuận buồm xuôi gió ngờ đâu đến khi chỉ còn cách kinh thành hơn trăm dặm thì không thể nào đi tiếp được nữa. Nguyên do là có kẻ nào đó đã chặt cầu Ô Long bắt qua con sông NgânTrúc, con đường duy nhất để hồi kinh. Nhìn xuống dòng sông mênh mông sóng nước, khó lòng vượt qua, tứ hoàng tử cực chẳng đã phải hạ lệnh cho ba quân hạ trại qua đêm. Chờ trời sáng sẽ đẵn cây bắc cầu đi tiếp.

Khuya đêm ấy trăng sao vằng vặc, hoàng tử Lê Anh bỗng có cảm giác nôn nao khó ngủ. Bèn thơ thẩn dạo gót đến ven bờ sông ngồi hóng mát, ngắm sao. Lấp lánh trong đêm, lũ đom đóm lập lòe tỏa ra thứ ánh sáng huyền ảo bao quanh chàng. Trên lưng trời một đàn nhạn vừa bay qua, để lại sau lưng mảnh trăng lưỡi liềm đơn côi lắt lẻo. Trăng lúc tròn lúc khuyết, người lúc hợp lúc tan. Cảm nghĩ này khiến Lê Anh chạnh lòng nhớ những người thân yêu đã lần lượt đến rồi đi trong đời chàng, để lại chàng một trái tim hoang phế.

Ai đó đã từng nói rằng, khi nghĩ đến người mình thực sự yêu thì sẽ cảm thấy trái tim đau nhói nơi lồng ngực. Với Lê Anh thì hoàn toàn đúng như vậy. Chàng cảm nhận một cách rất rõ ràng tim mình đau nhói mỗi khi nhớ đến Uyển My và những kỷ niệm đẹp đẽ xa xưa. Với Nguyên Ngọc chàng hoàn toàn không có cảm giác này, thay vào đó chỉ là sự thương hại xen lẫn chút mặc cảm. Còn đối với hoàng thúc Cát Uy thì chàng có một cảm xúc đặc biệt quyến luyến không sao lý giải được. Ngẫm lại hình như số phận luôn bắt chàng phải lìa xa những người mà chàng yêu thương nhất? Khiến đời chàng là một chuỗi ly tan. Đó phải chăng là định mệnh, hay là quả báo từ kiếp trước? Bởi xét cho cùng trong suốt cuộc đời chàng đã chưa từng làm gì hại đến ai cả.

Đang nghĩ ngợi mông lung bỗng nhiên Lê Anh cảm thấy một luồng hơi lành lạnh phả vào gáy chàng khiến hoàng tử không thể không quay đầu lại. Và rồi chàng mở to mắt kinh ngạc khi trông thấy Uyển My đang từ xa lững thững tiến về phía chàng. Khắp người nàng là một vầng sáng diệu kỳ hệt như ảo ảnh khiến chàng không thể trông rõ mặt. Ngỡ mình bị hoa mắt hay đang nằm chiêm bao, hoàng tử dụi mắt liên hồi song vẫn thấy rõ ràng Uyển My đang hiện diện ngay trước mắt:

  • Uyển My, có phải nàng đó không? – Lê Anh hỏi, chưa vội mừng vì vẫn còn bán tín bán nghi

Uyển My không đáp mà chỉ khẽ gật đầu. Chỉ đợi có vậy hoàng tử liền lao đến ôm chầm lấy nàng, vui đến bật khóc. Song lạ thay Lê Anh không hề chạm được vào người nàng, có chăng chỉ là cảm giác mát lạnh hệt như chạm phải một làn sương. Tuy vậy điều ấy không làm tứ hoàng tử sợ hãi, trái lại còn khiến trái tim chàng được sưởi ấm đôi chút. Hoàng tử mừng rỡ thốt lên:

  • Phải chăng ta đã sắp chết, ta đã sắp được đoàn tụ cùng nàng? – Chàng hỏi mà không nghe thấy tiếng nói của mình.

Lúc này Uyển My mới trả lời, giọng nàng yếu ớt và lạnh lẽo tựa hồ như từ một cõi xa xăm nào vọng lại:

  • Chàng hãy mau chóng trở về, nếu không sẽ muộn mất.

Lê Anh còn chưa kịp thắc mắc nguyên do thì thình lình trên không một tiếng sét lớn vang rền giáng xuống một cây xoan đào khá lớn mọc sát bờ sông trước mặt chàng. Ngay sau đó thân cây ngã xuống đập mạnh xuống sông làm nước bắn lên tung tóe khiến hoàng tử không khỏi giật mình. Gốc cây bật khỏi mặt đất kéo theo vô số rễ chằng chịt. Hoàng tử chưa kịp định thần thì Uyển My đã cất lời đề nghị:

  • Chàng hãy bám vào thân cây mà vượt sông về trước, thiếp sẽ đưa chàng đến nơi an toàn – Uyển My đưa mắt nhìn về phía bên kia bờ sông.
  • Không được, ta không thể vì bản thân mình mà bỏ mấy mươi vạn đại quân về trước. Nếu có chuyện gì bất trắc, ta làm sao ăn nói với phụ hoàng. Ngoại trừ việc này ta sẵn sàng làm theo tất cả ý muốn của nàng. Uyển My, nàng có biết ta nhớ nàng nhiều lắm không.

Vừa nói Lê Anh vừa cố gắng lao đến Uyển My một lần nữa những mong được ôm lấy nàng dù chỉ một lần cuối trong đời. Tuy nhiên ý muốn ấy bất thành vì hoàng tử đột nhiên bị vấp té và sực tỉnh.

Thì ra tất cả chỉ là một giấc chiêm bao kỳ lạ, chàng vẫn đang nằm trong lều của mình tại trung tâm doanh trại. Bên ngoài kia tiếng sóng nước vẫn xô bờ rào rạt hòa quyện cùng tiếng gió lao xao. Chốc chốc lại vang lên tiếng ếch nhái gọi nhau trong không gian u tịch. Hoàng tử khẽ vén tấm bạt lều trông ra. Trên cao kia, trăng vẫn chênh chếch giữa nền trời xanh thẫm với hàng ngàn ngôi sao nhỏ nhấp nháy vây quanh. Một cơn gió lạnh thốc vào lều khiến chàng khẽ rùng mình, bèn nhanh tay khép tấm lều lại. Nuối tiếc bóng hình người yêu dấu, hoàng tử cố dỗ mình trở lại giấc mộng, hy vọng tái ngộ cố nhân. Tiếc thay từ lúc đó cho tới khi trời sáng chàng tuyệt nhiên không mơ thấy gì nữa.

Những âm thanh lao xao bên ngoài đã đánh thức hoàng tử Lê Anh. Khẽ mở mắt, chàng vươn vai nhỏm dậy, khoác vội võ phục rồi bước ra khỏi lều. Dưới chân chàng là thảm cỏ xanh non còn ngậm sương mai ướt đẫm. Lan tỏa khắp không gian hương thơm dìu dịu của cỏ cây cho cảm giác thật dễ chịu. Đằng xa kia, gần phía bờ sông, một đám đông binh sĩ đang chỉ trỏ bàn tán xôn xao không rõ chuyện gì. Thốt nhiên Lê Anh giật mình nhận ra đó chính là vị trí của cây xoan đào đã ngã trong giấc chiêm bao đêm qua, bèn đi như chạy về phía đó.

Đám quân binh trông thấy hoàng tử thì cúi chào và tản ra nhường lối. Một viên tùy tướng thưa rằng: “Bẩm điện hạ, đêm qua nhiều người nghe thấy có một tiếng sét nổ rất lớn và tiếng cây đổ. Thì ra chính là cây xoan đào này, thật may mắn là nó ngã về phía bờ sông nên không một ai bị thương cả.”

Lê Anh nghe vậy thì cảm thấy gai ốc sởn khắp người. “Như vậy rõ ràng những gì diễn ra trong mơ đều có thật, vậy thì Uyển My, Uyển My… ” hoàng tử vội xoay người nhìn quanh tìm kiếm, mong phát hiện thêm một dấu tích nào đó còn sót lại của đêm qua nhưng vô ích. Tất cả những gì còn lại chỉ là thân cây xoan đào ngã chỏng chơ trước mặt chàng, một nửa nằm trên bờ, nữa còn lại dập dềnh trên mặt nước như một minh chứng sống động cho những gì đã xảy ra trong giấc chiêm bao đêm qua.

Nhìn con sông bình thản lặng lờ trôi như chưa hề xảy ra chuyện gì, hoàng tử bùi ngùi tự nhủ – ”Uyển My, một dòng sông không chảy hai lần, sao nàng lại vì ta mà đến chết vẫn còn nặng nợ?”. Chợt thấy lòng trào dâng một cảm xúc bâng khuâng khôn tả.

Song ngay lập tức Lê Anh sực hiểu ra giấc chiêm bao đêm qua rõ ràng là điềm báo thúc chàng nhanh chóng trở về. Tứ hoàng tử bèn lệnh cho tất quân binh tức tốc đốn cây bắc cầu. May mắn cho chàng, dân chúng các địa phương gần đó vốn mang ơn tứ hoàng tử ban lương khi biết tin đã kháo nhau kéo đến giúp sức. Kẻ góp của người góp công, đồng tâm hiệp lực đẵn cây, xẻ gỗ, bện dây, bắc cầu. Nhờ mọi người hăng hái tham gia nên chẳng quá một tuần sau chiếc cầu đã được bắc qua sông. Kiên cố và vững chãi.

Đoàn quân lại tiếp tục lên đường, cảm giác gần về đến quê nhà sau nhiều tháng trời xa cách khiến ai nấy đều phấn khởi tinh thần, giục nhau tiến bước. Bên cạnh đó Tứ hoàng tử cũng không ngừng đôn đốc nên chẳng mấy chốc đã về đến địa phận giáp giới kinh thành Vinh An.

Nơi ấy đang dấy lên những lời đồn tứ hoàng tử Lê Anh mưu đồ làm phản, chống lại triều đình chẳng biết do đâu mà có.

  1. NGƯỜI TÍNH KHÔNG BẰNG TRỜI TÍNH

Lại nói tam hoàng tử Thừa Khôn sau khi sai người thực hiện âm mưu ám hại Lê Anh thì cấp tốc hồi kinh.

Nào ngờ khi đến khu vực rừng Hoằng Lâm thì đột nhiên chàng bị một toán quân binh hùng hậu bất ngờ xuất hiện tấn công Thừa Khôn và binh lính của chàng. Người dẫn đầu bọn chúng không ai xa lạ chính là Cao Quốc Khanh con trai của Cao Kiến Trung. Hắn được lệnh phụ thân mai phục tại đây âm mưu bắt sống Thừa Khôn để gây áp lực buộc Thế Tôn hoàng đế phải tha mạng cho cả gia tộc họ Cao. Vì vậy vừa trông thấy tam hoàng tử hắn bèn phất cờ ra hiệu cho thuộc hạ lao tới chém giết không thương tiếc khiến binh lính của Thừa Khôn chết sạch.

Riêng tam hoàng tử thúc ngựa chạy trối chết vào sâu trong khu rừng già. Cao Quốc Khanh tức tốc dẫn quân đuổi theo song y ra lệnh cho thuộc hạ tuyệt đối không được giết chết tam hoàng tử mà phải bắt sống. Vì vậy bọn binh lính không dám manh động đả thương Thừa Khôn, chúng chỉ còn cách bắn tên tới tấp vào con hồng mã để chàng ngã ngựa mà bắt sống. Tuy vậy dưới ngọn roi da vun vút của tam hoàng tử, ngựa chàng vẫn phóng như bay được một quãng khá xa rồi mới đổ vật giữa đường rừng vì đau đớn và kiệt sức. Cực chẳng đã Thừa Khôn đành phải bỏ ngựa chạy thục mạng vào sâu hơn trong rừng để tìm nơi ẩn nấp.

Nhờ cây cối chập chùng cản trở tầm mắt của đám quân truy sát nên hoàng tử chạy được thêm một quãng rồi bất thình lình chàng đạp phải một cái bẫy giăng sẵn và rơi tọt xuống hố sâu. Bên dưới miệng hố là một cơ quan với nhiều lưỡi dao nhọn đâm vào người chàng khiến tam hoàng tử bị thương nặng và bất tỉnh. Tuy thế trong cái rủi lại có cái may. Ngay khi Thừa Khôn rớt xuống thì thảm lá khô ngụy trang phía trên miệng bẫy ào ạt rơi xuống đầy hố, phủ kín khắp người tam hoàng tử. Vì vậy mà không ai phát hiện tung tích của chàng. Thế nên khi Cao Quốc Khanh và đám phản binh đến nơi, nhìn thấy con hồng mã của chàng nằm thoi thóp giữa đường thì tỏa ra tứ phía lùng sục nhưng vô hiệu. Khu rừng mênh mông và thảm lá khô dày đặc đã che chắn cho Thừa Khôn khỏi sự truy bắt của bọn chúng. Sục sạo cả ngày không thấy người, Cao Quốc Khanh cuối cùng đành tức tối rút binh khi bóng dương dần tàn và hoàng hôn buông xuống.

***

Lúc Thừa Khôn tỉnh lại thì đã nhiều ngày trôi qua và chàng ngạc nhiên thấy mình đang nằm trong một căn phòng xa lạ. Khắp người chàng đau nhức bởi các vết thương. Trông thấy vị khách trẻ hồi tỉnh thì chủ nhà – vốn là người thợ săn đã tạo ra chiếc bẫy – mừng rỡ vô cùng. Y ngồi xuống bên cạnh hoàng tử, ân cần đắp thuốc lên các vết thương của chàng, vừa băng bó cho Thừa Khôn y vừa phân trần việc đặt bẫy chỉ cốt để đối phó với thú dữ khi gặp nguy hiểm, vốn không có ý hại người. Bởi nơi đây là thâm sơn cùng cốc, ngày thường tuyệt nhiên không có bóng người vãng lai. Vì vậy khi phát hiện có người bị sập bẫy của mình, y đã dùng lá thuốc cầm máu cho chàng và đưa về nhà mình, rửa sạch vết thương, đắp thuốc và băng bó cẩn thận.

Người thợ săn còn cho Thừa Khôn biết hôm nay đã là ngày thứ ba kể từ khi chàng bị hôn mê bất tỉnh. Tam hoàng tử nghe vậy thì lấy làm tức giận trong lòng, tự nhủ nếu không bị trúng bẫy của tên thợ săn này, không biết chừng chàng đã về đến kinh thành từ ba ngày trước. Tuy vậy, Thừa Khôn không tỏ thái độ gì, lúc này chàng đã bị thương nên trước mắt hãy cứ để y chăm sóc cho chóng hồi phục đã.

Vì vết thương quá nặng nên Thừa Khôn lại phải mất thêm nhiều ngày để tịnh dưỡng tại đây. Người thợ săn vốn không biết chàng là đương kim hoàng tử nhưng vì cảm thấy có lỗi nên hết lòng chữa trị và chăm sóc cho chàng một cách tận tình chu đáo. Ấy thế mà điều đó vẫn chưa đủ làm nguôi ngoai nỗi oán hận dồn nén trong lòng Thừa Khôn. Ngày qua ngày chàng đã rất nhiều lần nhỏm dậy toan cất bước đi thì đều gục ngã vì đau đớn. Hoàng tử đành phải nằm lại mà dưỡng thương, nhìn thời gian trôi đi trong bất lực và tức giận.

Thấm thoát mà đã hơn nữa tháng kể từ ngày Thừa Khôn bị nạn. Đến một ngày kia hoàng tử đã có thể đi lại dù vết thương vẫn chưa hoàn toàn bình phục. Vẫn chưa quên nỗi oán hận trong lòng, Thừa Khôn đã nhân lúc người thợ săn không để ý, nhanh tay rút thanh đoản kiếm giấu sẵn dưới gối rồi lựa thế đâm những nhát chí mạng vào lưng y. Người thợ săn vì bị tấn công bất ngờ và lại trúng ngay chỗ hiểm nên gục xuống, chết ngay tại chỗ. Mắt y trợn trừng vì vẫn chưa hết kinh ngạc và phẫn uất.

Trong khi ấy tam hoàng tử vừa lau sạch vết máu trên thanh đoản kiếm vừa lạnh lùng độc thoại:

  • Đừng trách ta độc ác, ai bảo ngươi hại ta vừa đau đớn khôn cùng vừa trễ nải đại sự. Nếu không vì cái bẫy của ngươi có lẽ giờ này ta đã lên ngôi cũng nên!

Nói rồi chàng vội vã tìm kiếm y phục và thực phẩm của y, cải dạng thành một thợ săn rồi lập tức rời khỏi căn nhà. Để lại cái xác vẫn mở mắt trừng trừng trân trối.

Ra đến bên ngoài Thừa Khôn mới phát hiện đây là một ngôi nhà gỗ nằm cheo leo trên sườn núi Lâm Nhai, xung quanh bạt ngàn rừng núi, tuyệt nhiên không có nhà dân. Không có ngựa, tam hoàng tử chỉ còn cách cuốc bộ một cách khó nhọc. Chàng men theo đường núi tiến xuống rừng dưới cái nắng trưa gay gắt rồi lại băng rừng lội suối phải mất hơn nữa ngày trời mới vượt khỏi Hoằng Lâm. Sau đó Thừa Khôn lại đi thêm một quãng đường khá xa trước khi đến được một thị trấn nhỏ. Tại đây chàng tìm mua được một con ngựa tốt và tức tốc trở về kinh thành ngay trong đêm.

Sáng hôm sau tam hoàng tử lập tức vào diện kiến Đức kim thượng, tâm trạng vừa nao nức vừa hồi hộp.

  1. MƯU ĐỊNH BẤT THÀNH

Khoảng thời gian trước đó mấy ngày Thế Tôn hoàng đế trở bệnh nguy kịch tưởng chừng khó lòng thoát khỏi lưỡi hái của tử thần. May sao sau mấy ngày hôn mê không còn biết gì nữa thì hôm qua đột nhiên Đức kim thượng dần tỉnh lại và đến hôm nay thì sức khỏe của người đã khá hơn. Tuy vậy Thế Tôn vẫn chưa thể lâm triều lúc này, đành truyền lệnh triều thần có việc khẩn cấp thì cho phép yết kiến tại thư phòng hoàng thượng.

Được tin báo tam hoàng tử đã hồi kinh, Thế Tôn bèn cho truyền gọi và lệnh cho thái giám dời một chiếc đôn đến đối diện giường ngài để tam hoàng tử an tọa. Hoàng thượng cũng ra hiệu cho thị nữ đỡ ngài ngồi dậy, tựa lưng vào tường, xoay mặt ra ngoài để trò chuyện với Thừa Khôn. Trong lúc ấy các thị nữ khác pha trà vào những chén ngọc rồi kính cẩn dâng lên hoàng thượng và tam hoàng tử.

Ngay từ cái nhìn đầu tiên Đức kim thượng đã phát hiện những vết thương còn rất mới trên người Thừa Khôn bèn kinh ngạc gặng hỏi. Thừa Khôn bèn thuật lại mọi chuyện xảy ra trên đường đi, tất nhiên chàng chẳng dại gì về kết cục bi thảm của người thợ săn đã cứu mình. Đáng trách hơn là thay vì nói rõ đã tận mắt trông thấy Cao Quốc Khanh – con trai của nguyên quốc cựu – cầm đầu toán binh phục kích mình, tam hoàng tử lại giấu tiệt. Không những vậy, Thừa Khôn còn vờ bối rối như đang che giấu tội cho ai đó khi hoàng thượng hỏi tên thủ lĩnh tấn công chàng là ai. Thái độ ấy khiến Thế Tôn không khỏi nghi hoặc phỏng đoán lung tung.

Kỳ thực trong lòng Thừa Khôn hiểu rõ, hiện giờ đối thủ nguy hiểm nhất của chàng là Lê Anh chứ không phải thái tử Vinh Tường. Việc tố giác họ Cao lúc này trên thực tế cũng chẳng còn lợi ích gì nữa. Thế thì tại sao không nhân cơ hội này làm cho Đức kim thượng nghi ngờ Lê Anh hoặc Trịnh phi ám hại chàng? Chẳng phải như vậy sẽ càng có lợi cho chàng sao? Nhất là trong tình hình hiện nay, những tin đồn bất lợi cho Lê Anh đang râm ran khắp trong ngoài hoàng cung, chắc chắn cũng đã lọt đến tai Thế Tôn hoàng đế.

Quả nhiên không ngoài dự đoán của Thừa Khôn, chàng vừa mới nghĩ vậy thì Đức kim thượng đã lên tiếng:

  • Hiện giờ bên ngoài dấy lên lời đồn Lê Anh sanh tâm làm phản, thắng giặc từ lâu song vẫn nấn ná không về. Hoàng nhi nghĩ thế nào về việc này?
  • Phụ hoàng cũng đã nghe thấy rồi sao – Thừa Khôn vờ ngạc nhiên – thảo nào suốt đường về hoàng nhi cũng nghe phong thanh như vậy nên rất lấy làm hoang mang – vừa nói chàng vừa ngầm quan sát vẻ mặt Thế Tôn dò xét – Phụ hoàng có tin như vậy không?
  • Tất nhiên là không – Thế Tôn khẽ lắc đầu – Ta chẳng thấy có lý do gì để y phải làm như vậy cả? Y vừa lập được đại công, tất sẽ được trọng thưởng, lý nào lại làm phản lúc này – Vừa nói hoàng thượng vừa nhìn xoáy vào mắt Thừa Khôn khiến chàng không khỏi chột dạ -Ta ngờ rằng việc này do ai đó phao vu để hãm hại y.

Trong tích tắc tim Thừa Khôn tưởng chừng ngưng đập như bị ai đó bóp nghẹn. Song vốn là người lanh trí, tam hoàng tử ngay lập tức trấn áp nỗi run sợ trong lòng, tỏ vẻ điềm nhiên và nhanh nhẩu ứng phó:

  • Phụ hoàng nói chí lý. Nhi thần cũng cho rằng như vậy. Rất có thể… việc này là do bè đãng của tên phản nghịch họ Cao phao tin gây chia rẽ. Song dù sao nhi thần thiển nghĩ chúng ta cũng vẫn nên đề phòng. Nếu chẳng may chuyện đó xảy ra thật thì… thần nhi e lúc đó trở tay không kịp.

Dù không mấy đồng tình với lập luận của Thừa Khôn, Thế Tôn hoàng đế vẫn gật gù tỏ vẻ tán đồng rồi dò hỏi:

  • Cũng có thể, vậy theo ý hoàng nhi ta nên làm thế nào?

Thừa Khôn nghĩ ngợi một lúc, chàng phân vân chưa biết có nên nói ra suy nghĩ trong lòng hay không thì đột nhiên lúc ấy một tiểu thái giám tiến vào quỳ trước Đức kim thượng bẩm rằng:

  • Khải tấu bệ hạ, quan ngự sử Trần Phúc Miên và các vị lão thần lại xin được diện kiến long nhan có việc hệ trọng!

Hoàng thượng gật đầu rồi quay sang tam hoàng tử Thừa Khôn:

  • Hoàng nhi hãy lui về nghỉ ngơi để vết thương chóng lành. Lúc khác ta sẽ tiếp tục câu chuyện.

Thừa Khôn tuân mệnh dời chân. Lòng khấp khởi mừng thầm vì đoán biết các vị đại thần này thường vẫn ủng hộ chàng. Nay lại đến đây lúc này chắc chắn sẽ đề xuất những việc có lợi cho chàng. Vì vậy, khi ra đến bên ngoài tam hoàng tử vẫn âm thầm nán lại phía trước nghe ngóng tin tức và thăm dò thái độ của Thế Tôn hoàng đế.

Không ngoài dự đoán của Thừa Khôn, vừa được đức kim thượng cho phép bình thân và an tọa, quan ngự sử Trần Phúc Miên đã phát pháo:

  • Khải tấu hoàng thượng, những ngày qua hoàng thượng bệnh nặng chúng thần không dám kinh động long thể. Hôm nay nghe nói sức khỏe của người đã phần nào hồi phục nên chúng thần mạo muội đến đây xin trình tấu việc hệ trọng.
  • Có việc gì các khanh cứ tâu, trẫm cho phép! – Nói đoạn Thế Tôn ra hiệu cho thị nữ dâng trà mời các đại thần. Riêng hoàng thượng cũng thong thả nhấp một ngụm, trong lòng đã đoán biết phần nào tâm ý của bọn họ.
  • Muôn tâu, hiện giờ khắp nơi đang dấy lên tin đồn tứ hoàng tử Lê Anh làm phản. Trong lúc bệ hạ lại mang trọng bệnh trên người, e rằng khó mà ứng phó. Chúng thần mạn phép kính xin bệ hạ hãy sớm lập tam hoàng tử Thừa Khôn làm thế tử, thay thế bệ hạ chuẩn bị quân sự để mà nghênh chiến.

Thế Tôn hoàng đế nghe vậy bèn gạt đi:

  • Lời đồn này rất phi lý và hoang đường, hoàn toàn chẳng có căn cứ. Quả nhân không tin Lê Anh có ý làm phản. Y là con trẫm, tính nết y trẫm rõ như lòng bàn tay. Vả lại hiện giờ y vừa lập được đại công, lý nào lại làm phản. Quả nhân ngờ rằng có điều gì khuất tất bên trong.

Hồ thị lang Hồ Tuấn Phục lúc này cũng góp tiếng:

  • Muôn tâu bệ hạ, chúng thần trộm nghĩ “phòng bệnh hơn chữa bệnh”. Thà tin rằng có để có đối sách kịp thời, hơn cho là không mà trở tay không kịp. Vả lại, nếu suy xét kỹ thì chẳng có lý do gì để tứ hoàng tử đến giờ này vẫn chưa về. Lúc đầu y viện cớ ở lại Nam Xuân giúp Nam Xuân Vương gia cố hào thành. Song đến khi nhận được chiếu của bệ hạ triệu về đến nay đã non một tháng mà vẫn chưa chịu hồi kinh, rõ là có mưu đồ bất chánh. Hiện giờ y đang nắm trong tay hàng chục vạn binh, nếu có ý làm phản thật thì hết sức nguy hiểm. Cúi xin bệ hạ anh minh, sớm truyền ngôi cho tam hoàng tử để người kịp thời hiệu lệnh thiên hạ đối phó.

Đức kim thượng trầm ngâm nghĩ ngợi một lúc như đang cân nhắc. Thấy vậy Trần ngự sử càng ra sức thuyết phục:

  • Hơn nữa bất luận tứ hoàng tử Lê Anh có làm phản hay không thì tam hoàng tử vẫn xứng đáng kế vị. Điện hạ là người nhân đức, hiện rất được bá tính ủng hộ. Gần đây khắp nơi trong dân chúng gởi thư về ca ngợi công đức của người và khẩn cầu bệ hạ truyền ngôi cho người. Nếu tam hoàng tử được lên ngôi chúng thần tin chắc sẽ hiệu lệnh được muôn dân thiên hạ.
  • Các khanh đừng quên Thừa Khôn vẫn chỉ là tam hoàng tử. Quả nhân vẫn còn thái tử Vinh Tường – giọng Thế Tôn đầy lưỡng lự.

Trần Phúc Miên nghe vậy thì đáp rằng:

  • Muôn tâu bệ hạ, thường nghe “trung ngôn thì nghịch nhĩ”. Xin bệ hạ xá tội cho chúng hạ thần được tỏ thật suy nghĩ trong lòng! Tuy thái tử không dự phần vào việc làm phản nhưng vẫn liên quan mật thiết đến bọn phản nghịch, không còn xứng đáng kế vị. Vả lại luận về tài đức thì thái tử Vinh Tường hoàn toàn khó thể so sánh với tam hoàng tử, xin bệ hạ thánh minh suy xét.

Quan tư không Phan Khải Huấn tự nãy giờ không nói tiếng nào bây giờ cũng góp ý:

  • Muôn tâu, hiện giờ có tin Cao Kiến Trung cùng dư đãng đã vượt biển đến đảo Nghê Châu đóng quân để củng cố binh lực chống lại triều đình. Nếu truyền ngôi cho thái tử Vinh Tường khác nào mở đường cho bọn phản nghịch quay về, tác oai tác quái như xưa. Chúng thần e rằng nếu bệ hạ làm vậy thì sẽ khiến cho phép nước không còn nghiêm minh, lòng dân không phục. Xin bệ hạ cân nhắc.

Liền sau đó các vị đại thần cùng phủ phục trước hoàng thượng, nhất loạt đồng thanh:

  • Xin bệ hạ cân nhắc kỹ càng, xin bệ hạ sớm lập tam hoàng tử Thừa Khôn làm thế tử.

Thừa Khôn tự nãy giờ vẫn đứng nép bên ngoài lắng nghe, đến lúc này thì mở cờ trong bụng, khôn xiết vui mừng. Chàng hởi dạ nhủ thầm “quả là bất chiến tự nhiên thành, có người nói hộ lòng ta” rồi hồi hộp dỏng tai chờ nghe Thế Tôn hoàng đế phán quyết thế nào.

Ngờ đâu giây phút mà tam hoàng tử trông đợi nhất chưa kịp đến thì chàng lại phát hiện từ xa viên tổng quản thái giám Huỳnh Khương đang xăm xăm bước đến phía chàng – nghĩa là tiến đến phòng của Thế Tôn hoàng đế – nét mặt y vô cùng hớn hở. Thừa Khôn thấy vậy thì lấy làm ngờ vực, bèn vờ bước đi như vừa mới rời khỏi điện Long Vân. Song chỉ đợi Huỳnh Khương khuất vào thư phòng, tam hoàng tử lập tức trở lại nghe ngóng tiếp. Và tim chàng như có ai bóp nghẹt khi nghe thấy những gì Huỳnh Khương nói với phụ hoàng chàng:

  • Khải bẩm bệ hạ, tứ hoàng tử Lê Anh đã về cách kinh thành khỏang hơn 50 dặm. Điện hạ vừa cho thám mã về báo, nhờ nô tài chuyển lời với bệ hạ ngay sau khi đưa quân vào doanh trường Vinh An, sắp đặt mọi thứ xong xuôi, người sẽ lập tức vào yết kiến bệ hạ.

Như vừa bị một gáo nước lạnh tạt vào mặt, các vị đại thần đều chưng hửng nhìn nhau. Riêng Thế Tôn hoàng đế thì bật cười sảng khoái như vừa trút được một gánh nặng, giọng ngài nhẹ nhõm:

  • Các khanh đã quá đa nghi rồi đó. Quả nhân đã nói Lê Anh không phải là người như vậy. Nay y đã lập đại công, việc chọn ai kế vị trẫm tất phải cân nhắc kỹ, giờ các khanh hãy tạm lui ra.

Các đại thần nghe vậy thì đều tẽn tò, trong lòng không khỏi hổ thẹn. Bèn xin kiếu từ rồi lục tục rút lui. Riêng Thừa Khôn cũng vội vã bước đi để tránh bị phát hiện. Vừa đi chàng vừa cay cú nhủ thầm “Cờ đã đến tay nào ngờ tên Lê Anh lại trở về đúng lúc, khiến cho đại sự bất thành. Biết bao giờ mới có cơ hội tốt như thế này nữa?”

 

  1. KHƠI LẠI NIỀM ĐAU

Lại nói Lê Anh sau khi về đến kinh thành, khen thưởng quân binh, sắp xếp mọi thứ đâu vào đó thì nhanh chóng vào cung diện kiến Thế Tôn hoàng đế. Dặm trường gian nan cùng nắng gắt đã khoác lên người tứ hoàng tử một vẻ ngoài dày dạn và rắn rỏi. Làn da màu rám mật càng làm nụ cười chàng thêm lấp lánh. Khuôn mặt góc cạnh của Lê Anh tuy có hao gầy đôi chút so với trước đây song điều đó lại càng làm tăng thêm nét mạnh mẽ đầy cuốn hút ở chàng.

Trông thấy con trai trưởng thành nhiều và lại vừa chiến thắng vẻ vang, Đức kim thượng mừng thầm song tuyệt nhiên không biểu lộ ra mặt. Thế Tôn chỉ hỏi Lê Anh vì sao mãi đến giờ chàng mới về. Tứ hoàng tử thuật lại tất cả những việc đã xảy ra không bỏ sót một chi tiết nào. Khi chàng tỏ việc dân nghèo chặn đường xin lương và cầu Ô Long bị gãy gây tắc nghẽn lộ trình khiến quân binh chậm trễ dài ngày, hoàng thượng nhíu mày nghĩ ngợi mông lung.

Tứ hoàng tử cũng không quên xin phụ hoàng thứ tội cho chàng vì đã tự ý phát hết năm mươi vạn thạch lương giặc Đôn Qua cống nạp cho dân nghèo mà chưa được sự chuẩn y. Thế Tôn nghe vậy không những không trách mà còn tỏ ý hài lòng:

  • Hoàng nhi làm như vậy là rất phải, phụ hoàng không trách đâu.

Lê Anh thở phào nhẹ nhõm. Bỗng sực nhớ ra điều gì, chàng cẩn thận lấy từ trong tay áo ra chiếc ngọc ấn nguyên soái rồi dâng trả Thế Tôn hoàng đế mà rằng:

  • Thưa phụ hoàng, giờ đây thần nhi đã hoàn thành trọng nhiệm phụ hoàng giao phó. Nay xin hoàn trả ấn nguyên soái!

Thế Tôn gật đầu nghiêng người đón lấy ngọc ấn từ tay chàng. Đột nhiên hoàng thượng liếc thấy chiếc nhẫn quen thuộc trên tay Lê Anh. Sắc ngọc ánh ngời xanh biếc, nhắc nhớ kỷ niệm không vui, thì trong lòng trào dâng một cảm xúc căm hận khôn tả. Giọng ngài run lên vì giận dữ:

  • Tại sao ngươi lại có chiếc nhẫn này?
  • Hoàng thúc Cát Uy tặng nhi thần làm kỷ vật – Lê Anh ngạc nhiên trả lời và lấy làm hoang mang trước thái độ khó hiểu của phụ hoàng chàng. Hoàng tử chăm chú nhìn và kinh ngạc thấy trong một khoảnh khắc khuôn mặt Thế Tôn trở nên đau đớn khôn cùng. Rồi đột nhiên hoàng thượng gập người lại, bụm miệng và bất ngờ phun ra một vũng huyết tươi khiến tay ngài ướt đẫm, vấy bẩn lên cả ngực áo. Hoàng tử thấy vậy thì biến sắc, vội vã lao đến ôm lấy Thế Tôn, giọng chàng hốt hoảng:
  • Phụ hoàng, cha có sao không?

Nhưng đáp lại sự nhiệt tình của chàng, Đức kim thượng lại tỏ vẻ khó chịu. Ngài đẩy Lê Anh ra và xua tay lia lịa:

  • Ta không sao, lúc này ta không muốn nói gì nữa. Ở đây đã có các thị nữ chăm sóc rồi, ngươi hãy lui ra đi!

Tứ hoàng tử vẫn chưa hiểu chuyện gì xảy ra nên vẫn nhất quyết không đi, giọng chàng đầy lo lắng:

  • Tình trạng phụ hoàng nguy kịch thế này, nhi thần sao có thể an tâm được – Nói rồi chàng quay sang các thái giám hét lên: Người đâu lập tức gọi thái y!

Đoạn Lê Anh rút chiếc khăn tay trong người lau vết máu trên miệng, trên tay và cả trên ngực áo của Thế Tôn. Vừa lau chàng vừa vuốt ngực phụ hoàng mà dịu giọng: “Đợi thái y đến nhi thần sẽ đi ngay”. Song không hiểu sao cảm giác chiếc nhẫn oan nghiệt kia đang cọ trên ngực mình khiến Thế Tôn lại càng nổi giận. Hoàng thượng dứt khóat hất tay chàng ra và nói gần như quát:

  • Trẫm đã nói đi ra ngay lập tức, trẫm không muốn thấy mặt ngươi lúc này!

Lê Anh kinh ngạc đến bàng hoàng, đây là lần đầu tiên chàng chứng kiến phụ hoàng trong trạng thái kích động như vậy. Ngước nhìn Thế Tôn với ánh mắt dại đi vì đau đớn, chàng thắc mắc:

  • Thưa cha, con đã làm gì mà cha lại tỏ thái độ gay gắt với con như vậy?

Thế Tôn lại càng xúc động hơn:

  • Câm ngay, không được gọi ta là cha, cút ngay, Cúttt!

Đến lúc này thì Lê Anh không thể nào chịu đựng hơn nữa và càng không muốn làm cho phụ hoàng chàng kích động thêm, bèn quay lưng bỏ đi một mạch. Tâm trạng uất ức vô cùng, quên cả việc trình bức thư của Cát Uy. Khi hoàng tử tiến ra khỏi phòng thì cũng là lúc các thái y hộc tốc chạy vào cùng các thị nữ tại điện Long Vân xúm lại chăm sóc cho Thế Tôn.

Lê Anh đã không biết rằng sau lưng chàng có một đôi mắt vẫn đau đáu dõi theo với niềm đau vô hạn.

  1. MẪU TỬ ĐOÀN VIÊN

Với tâm trạng bức xúc và bất mãn trước thái độ khó hiểu của Thế Tôn, Lê Anh xăm xăm đi thẳng về điện Nguyệt Phòng. Các thị nữ trông thấy tứ hoàng tử đã thắng trận hồi kinh thì hân hoan mừng rỡ, bèn chuẩn bị y phục cùng nước tắm để Lê Anh tẩy trần. Sau đó chúng giúp hoàng tử trút bỏ áo giáp, rồi chàng tiến vào buồng tắm ngâm mình trong bồn, nhắm mắt lại thư giãn. Nước mát gột rửa lớp bụi đường trên người Lê Anh song không thể cuốn trôi nổi phiền muộn dâng kín tâm hồn chàng.

Một lúc sau hoàng tử trở ra, buông người lên chiếc giường êm ái thân quen đã xa cách mấy tháng ròng, trong đầu dấy lên những câu hỏi đầy xáo động. Tuy thế, cảm giác mệt nhoài vì chuyến đi xa ngàn dặm nhanh chóng kéo đến khiến mi mắt chàng trĩu nặng dần và sụp xuống ngay sau đó. Chẳng mấy chốc Lê Anh đã thiếp đi trong giấc ngủ vùi.

Thời gian cứ trôi đi, trôi đi trong thinh lặng. Mãi đến hơn một canh giờ sau, hoàng tử tỉnh giấc thì trời đã về chiều. Chàng ra hiệu các thị nữ dâng nước rửa mặt, thay đổi y phục rồi bước ra khỏi phòng và tản bộ tại hoa viên phía trước điện Nguyệt Phòng, tâm trạng đã phần nào xoa dịu.

Lê Anh quan sát thấy dường như lúc chàng ngủ đã có một trận mưa rào ghé qua nên cảnh vật khắp nơi vẫn còn sũng ướt. Dưới ánh nắng mềm óng của buổi chiều tà, hoa cỏ trong vườn ngời lên thứ ánh sáng rạng rỡ đến huyễn hoặc. Khắp hoa viên râm ran tiếng dế hát bài ca muôn thuở như đón chào hoàng tử trở lại. Từ lâu rồi trong cung chẳng còn ai bắt dế nên tại đây đàn dế ngày càng sinh sôi nảy nở hơn. Âu thế mà cũng vui tai, chỉ hiềm những đêm khó ngủ mà phải nghe cái hỗn hợp âm thanh huyên náo vô trật tự ấy thì quả là thảm họa. Lê Anh mỉm cười với suy nghĩ đó rồi cứ thế rảo gót một mạch đến cung Tiêu Dao. Trên đường đi các thái giám trông thấy Tứ hoàng tử đều vui mừng cúi đầu chào khiến chàng cảm thấy thật ấm áp.

Đến Tiêu Dao cung mẫu tử trùng phùng, thật là mừng rỡ. Nói sao cho hết niềm vui và sự tự hào của Trịnh phi đối với con trai. Bà cho biết lúc Lê Anh ngủ say bà đã đến điện Nguyệt Phòng song đành ra về vì không muốn phá hỏng giấc ngủ của chàng. Tuy nhiên niềm vui dẫu có lớn đến thế nào cũng không thể khỏa lấp được nét buồn ẩn náu trong ánh mắt Trịnh phi. Tứ hoàng tử nhận ra điều đó nên gặng hỏi song thân mẫu chàng ngập ngừng không nói.

Trịnh phi chỉ thổ lộ gần đây Thế Tôn hoàng đế ngày càng lạnh nhạt xa cách bà. Và không chỉ riêng bà mà hầu hết phi tần khác cũng chịu chung số phận. Duy mỗi mình Phan tài nhân được Đức kim thượng cho phép lui tới hầu hạ ngài. Thậm chí lúc ban trưa khi hay tin tình hình sức khỏe hoàng thượng nguy kịch, Trịnh phi vội vã đến thăm song Thế Tôn vẫn một mực cự tuyệt mà chẳng cho biết nguyên do. Riêng Lê Anh cũng không hé môi với mẹ mình việc phụ hoàng bị kích động lúc trưa ít nhiều có liên quan đến chàng. Hoàng tử không muốn khiến Trịnh phi thêm bận lòng hơn nữa.

Mẫu tử họ chuyện vãn một lúc lâu thì trời đà tắt nắng, bóng tối loang dần. Các thị nữ đã bắt đầu chong đèn và bày ra những món sơn hào hải vị mà trước đó Trịnh phi đã dặn dò phòng ngự thiện chuẩn bị để thết đãi Lê Anh. Dùng xong bữa thì hoàng tử xin phép kiếu từ. Chàng bỗng nhiên cảm thấy mình đã quên một việc gì đó nên chỉ muốn trở về điện Nguyệt Phòng ngay lập tức.

Trở lại phòng mình Lê Anh mới sực nhớ ra cả ngày hôm nay chàng không thấy bóng dáng của Khánh Tiên đâu cả. Hoàng tử ngạc nhiên nhận ra đây là lần đầu tiên chàng có cảm giác trống vắng khi không nhìn thấy nàng. Trước giờ Khánh Tiên như một cái bóng lúc nào cũng hiện hữu đâu đó trong tầm mắt Lê Anh khiến hoàng tử lắm khi cảm thấy nhàm chán. Song giờ đây nàng không còn hiện diện thì chàng lại thấy nhơ nhớ xen lẫn cảm giác bất an, nhất là sau ngần ấy tháng ngày cách biệt. Hoàng tử bèn rảo gót khắp điện Nguyệt Phòng hy vọng nàng đang ở đâu đó, song vẫn không thấy. Cuối cùng chàng lần bước lên lầu, vào phòng riêng của Khánh Tiên.

Căn phòng này vốn là nơi động phòng hoa chúc của Lê Anh trước đây, nơi hoàng tử đã bỏ rơi suốt nhiều tháng liền kể từ đêm tân hôn. Vì vậy chẳng rõ từ lúc nào nó nghiễm nhiên trở thành phòng riêng của Khánh Tiên. Kể cũng lạ, tuy là phu phụ song đời sống của vợ chồng chàng quả là không bình thường. Mỗi người đều có một căn phòng riêng, một thế giới riêng, và hiếm hoi lắm Lê Anh mới ghé chân đến phòng nàng. Bởi lẽ căn phòng này luôn gợi nhớ trong chàng kỷ niệm không vui của đêm tân hôn năm xưa. Do vậy hoàng tử hiếm khi nghỉ lại tại đây và mỗi khi bản năng trỗi dậy hoặc cảm thấy thương hại Khánh Tiên hoàng tử sẽ cầm nàng nghỉ lại phòng mình. Song những lần như vậy không hẳn là nhiều ngoại trừ quãng thời gian chàng và Nguyên Ngọc bí mật đi lại.

Vừa trông thấy tứ hoàng tử, các thị nữ tại đây liền quỳ xuống bái kiến chàng. Lê Anh ra hiệu bình thân rồi hỏi họ Khánh Tiên đang ở đâu và chàng thở phào nhẹ nhõm khi biết được nguyên do nàng vắng mặt. Thì ra hôm nay là ngày giỗ ngoại tổ nàng nên từ sớm tinh mơ Khánh Tiên đã xin phép Trịnh phi xuất cung. Nhân lúc vắng nàng, hoàng tử đưa mắt quan sát một lượt khắp căn phòng vốn được bài trí rất đẹp và ngăn nắp mà trước đây chàng chẳng mấy khi lưu tâm chú ý.

Đập vào mắt chàng, phía chính diện, là chiếc bàn trang điểm bằng cẩm thạch màu huyết dụ lạ mắt với bề mặt bóng nhẵn, hiện rõ những đường vân giao nhau đầy ngẫu hứng. Đi kèm với nó là một chiếc đôn đồng loại đồng màu được chạm khắc tinh tế thật xứng hợp. Trên bàn trang điểm là một lọ hoa tươi sinh động như vừa mới hái. Phía trên, tựa vào vách tường là một tấm gương bằng đồng khá lớn kết hợp hài hòa với bộ bàn trang điểm nhờ khung gương được cẩn những viên ngọc óng ánh màu đỏ thẫm.

Vì đêm đã xuống từ lâu nên các thị nữ đã chong đèn. Ánh đèn tỏa rực phản chiếu bóng Lê Anh trên chiếc gương đồng nom thật lạ khiến chàng tiến đến phía ấy để nhìn cho rõ. Soi mình trong gương hoàng tử ngạc nhiên nhận ra vẻ ngoài của chàng thay đổi khá nhiều chỉ sau vài tháng: già dặn hơn, góc cạnh hơn và cũng phong trần hơn.

Rồi Lê Anh hạ tầm mắt xuống dưới một chút, dừng lại nơi lọ hoa tươi đang tỏa hương nồng nàn trong giây lát rồi lướt sang bên cạnh. Ánh mắt hoàng tử chạm phải những vật dụng làm đẹp của phái nữ mà chẳng mấy khi chàng để ý đến. Những nụ phấn hình xoắn ốc mịn màng kỳ lạ, với đủ sắc độ từ trắng, hồng, hồng nhạt đến hồng thẫm. Khá nhiều thỏi son xinh xắn đủ sắc độ, và cơ man những thứ linh tinh mà chàng không thể gọi tên cũng không rõ chúng dùng để làm gì ngoài những lọ nước thơm.


  1. MÙA XUÂN TRỞ LẠI

Phía bên trái phòng là một kệ sách với khá nhiều sách đủ thể loại được xếp ngay ngắn xen lẫn với những món cổ vật trân quý được bài trí rất thẩm mỹ. Nổi bật nhất là một con tì hươu bằng mã não đỏ rất tinh xảo với đôi mắt sống động như thật dễ khiến người ta phải giật mình. Trên tường là một chiếc đàn tì bà bằng ngọc bích mà mà thỉnh thoảng Khánh Tiên đem ra gãy trong đêm. Đối diện với kệ sách, nghĩa là phía bên tay mặt hoàng tử là một chiếc giường lớn. Chăn đệm gối trên giường đều được xếp ngay ngắn và tuyền một màu hồng phơn phớt thật thanh nhã.

Một cách vô thức, hoàng tử Lê Anh tiến đến bên giường ngồi xuống, tay lướt đi trên mặt đệm phẳng phiu. Tiện tay chàng cầm chiếc gối gần đó ôm vào lòng nghĩ ngợi, tưởng chừng như vẫn nghe thấy mùi hương quen thuộc của Khánh Tiên phảng phất đâu đây. Bất chợt Lê Anh cảm thấy bên trong gối cộm lên một vật gì không rõ, bèn lần tay vào thì chạm phải một tập giấy được đóng thành sổ. Trong lòng chàng bỗng dưng tò mò muốn biết bên trong cuốn sổ ấy chứa những gì nên rút ra xem.

Thoạt trông bên ngoài thì cuốn sổ ấy cũng bình thường, vốn không phải là một món đồ quý giá. Hoàng tử lật ra trang đầu và ngạc nhiên nhìn thấy bức chân dung của chính chàng, có lẽ do Khánh Tiên tự họa. Bức vẽ giống hệt chàng khiến Lê Anh lặng người đi vài giây vì cảm động, lòng hiếu kỳ càng dâng lên khiến lật vội sang trang khác. Và đập vào mắt chàng là những dòng chữ ngay ngắn nắn nót của Khánh Tiên:

Ngày…

Đêm nay là đêm động phòng, thiếp đã chờ điện hạ đến sáng, cổ thiếp mỏi nhừ. Thế mà chàng vẫn biền biệt tăm hơi, bỏ mặc thiếp một mình vò võ. Thiếp tự hỏi khắp thế gian có tân nương nào rơi vào cảnh huống trớ trêu như mình? Vậy mà những ngày trước lễ thành hôn thiếp đã hồi hộp xiết bao, lúc nào cũng nao nức tự hỏi “Phu quân của mình là người thế nào, đẹp hay xấu?” Nhưng điều đó liệu có còn quan trọng nữa lúc này?

Lê Anh tiếp tục lướt sang một trang khác, lại thêm một đoạn tự sự ngắn hiện ra

Ngày…

Thiếp tự biết mình không phải là người điện hạ yêu, thậm chí còn thua cả một cung nữ luôn ngự trị trong trái tim chàng, cho dầu nàng ấy đã vắn số. Đôi khi thiếp cũng muốn tìm đến cái chết cho thỏa nỗi muộn phiền, hoặc chí ít cũng khiến chàng nhớ đến. Nhưng rồi cùng với thời gian, thiếp đã học được cách chấp nhận tất cả. Chỉ cần được ở bên điện hạ, dù điện hạ không yêu, dù chàng chỉ xem thiếp như một cái bóng, thiếp cũng cam lòng. Bởi con tim thiếp đã thuộc về chàng mất rồi. Tình yêu ấy có lẽ muôn đời vô vọng. Như con thiêu thân yêu ánh sáng của ngọn đèn, như bóng yêu người, như trăng yêu nước. Làm sao để có được trái tim chàng là câu hỏi mà thiếp chẳng bao giờ có thể trả lời!

Ngày…

Những ngày tháng gần đây bỗng nhên điện hạ lại mặn nồng với thiếp một cách khác thường, khiến thiếp vui sướng không lời nào tả nỗi. Những tưởng chàng đã động lòng trước tấm chân tình của thiếp mà hồi tâm chuyển ý, ngờ đâu một ngày kia chàng lại hững hờ, thậm chí còn lạnh nhạt hơn trước. Điều gì đã xảy ra khiến chàng trở nên như vậy? Có lẽ đến hết cuộc đời này thiếp cũng không thể nào hiểu hết con người chàng. Thiếp chỉ còn nguồn vui duy nhất là mang trong người mầm sống của chàng, ít ra cuộc sống cũng không đến mức quá khắc nghiệt với thiếp!

Ngày…

Rõ ràng trong lòng điện hạ chưa bao giờ có chỗ dành cho thiếp! Thậm chí ngay cả trước khi lên đường đánh giặc, xa cách nghìn trùng, chàng cũng không đoái hoài đến thiếp dầu chỉ để nói lời từ biệt. Bất kể thiếp là nương tử và đang mang cốt nhục của chàng. Đối với chàng thiếp chỉ là một người thừa. Nên dẫu thiếp có đau đớn đến tột cùng khi con chúng ta chưa kịp chào đời đã ra đi vĩnh viễn thì chàng cũng không hề hay biết. Và cho dầu có biết hẳn chàng cũng không xem là một chuyện gì quá nghiêm trọng, bởi lẽ chàng có bao giờ bận tâm đến những gì liên quan tới thiếp, tới cảm xúc của thiếp? Vậy thì chàng cứ lạnh lùng như vậy đi để thiếp biết thế nào là tận cùng đau khổ. Thiếp dẫu có bao nhiêu nước mắt e cũng không đủ làm tan chảy trái tim băng đá của điện hạ. Thiếp bất lực rồi!

Đọc đến đây Lê Anh đau đớn đến bàng hoàng, như vậy nghĩa là đứa con chàng vẫn chưa kịp biết mặt đã sớm lìa trần. Nhẩm tính thời gian thì rõ ràng Khánh Tiên đã sanh thiếu tháng không rõ vì lý do gì. Một nỗi xúc động khôn tả dâng trào trong lòng hoàng tử. Chàng vừa cảm thấy thương xót cho Khánh Tiên vừa hối hận khôn cùng vì đã quá vô tâm đối với nàng. Thốt nhiên tứ hoàng tử lạnh toát sống lưng lo sợ Khánh Tiên sẽ nghĩ quẫn mà làm điều dại dột, và bi kịch ngày xưa sẽ lại tái diễn với chàng. Nghĩ vậy Lê Anh sợ hãi lao ra khỏi phòng toan đi tìm nàng thì vừa hay trên bao lơn nhìn xuống chàng trông thấy từ xa thấp thoáng bóng vợ chàng đang trở về. Hoàng tử bèn lập tức quay trở lại phòng Khánh Tiên, giấu cuốn sổ của nàng vào lại chỗ cũ, và căn dặn các thị nữ không được để Khánh Tiên biết chàng đang có mặt tại đây. Xong xuôi đâu đó hoàng tử náu mình vào bức màn sau cánh cửa phòng và hồi hộp chờ đợi.

***

Lại nói Khánh Tiên trước khi hồi cung đã nghe tin tứ hoàng tử trở về thì tâm trạng vui buồn lẫn lộn. Vui vì chàng đã trở về bình an, còn buồn vì không biết phải nói thế nào về việc đã xảy ra. Tuy vậy, nàng vẫn lập tức trở về Nguyệt Phòng và dáo dác nhìn quanh có ý tìm Lê Anh song không thấy, bèn nghĩ thầm có lẽ tứ hoàng tử đã sang điện Tiêu Dao cũng nên.

Nàng đành trở về phòng mình, ngồi thừ trên giường, bần thần nghĩ ngợi. Bỗng dưng từ phía sau Lê Anh rón rén tiến đến ôm chầm lấy nàng, ghì chặt vào lòng, khiến Khánh Tiên xúc động đến nghẹn lời. Đây là lần đầu tiên tứ hoàng tử có cử chỉ âu yếm như vậy đối với nàng. Thốt nhiên nước mắt trào ra, lăn trên má Khánh Tiên nóng hổi

  • Điện hạ, chàng có biết là con…

“Đừng, nàng không cần phải nói gì cả, ta đã biết hết rồi” – Lê Anh cắt lời nàng rồi dịu dàng vuốt ve mái tóc Khánh Tiên bằng những cử chỉ hết sức trìu mến như để bù đắp lại những muộn phiền chàng đã gây ra suốt bao năm qua. Trong vòng tay chàng, Khánh Tiên sung sướng đến mức không dám thở mạnh, nàng cứ sợ đây chỉ là một giấc chiêm bao và chỉ cần một cử động nhỏ cũng có thể làm giấc mộng đẹp này tan biến.

  • Hãy nói với thiếp đây không phải là một giấc mơ!
  • Nàng không mơ đâu, đây hoàn toàn là sự thực. Hãy cho ta thêm một thời gian có được không? Ta sẽ không làm cho nàng phải đau khổ nữa.
  • Hơn năm năm qua vẫn chưa đủ để gọi là thời gian sao? – Khánh Tiên buộc miệng hỏi.
  • Năm năm qua để quên, còn từ giờ trở đi là để bắt đầu. Cả nàng và ta đều vẫn còn trẻ, cuộc đời vẫn còn dài phía trước, nàng vội gì?

Nói đoạn chàng cúi xuống tìm môi Khánh Tiên đặt cho nàng một nụ hôn đầu tiên kể từ ngày lấy nàng làm vợ. Tuy chỉ là một nụ hôn phớt qua song cũng đủ khiến Khánh Tiên sung sướng đến lịm người. Thoạt đầu nàng còn e thẹn song đến khi liếc thấy cửa phòng đã khép lại tự lúc nào, các thị nữ cũng đều đã lui hết, nàng đánh bạo ôm lấy Lê Anh. Rồi bàn tay nàng bạo dạn ve vuốt khắp người chàng, song hoàng tử đã kịp ngăn lại. Chàng dịu giọng khuyên nhủ:

  • Gượm đã, ta bảo nàng hãy cho ta một thời gian kia mà. Điều ta muốn trước tiên phải là sự hòa hợp về tâm hồn. Từ giờ trở đi phu phụ chúng ta hãy tương kính như tân, như thuở ban đầu hãy bắt đầu tất cả.

Khánh Tiên bẽn lẽn buông hoàng tử ra, mặt nàng đỏ bừng, Lê Anh bèn vỗ về nàng:

  • Một khi ta đã thực sự yêu nàng, ta cam đoan mọi thứ sẽ còn nồng nàn và tuyệt vời hơn những gì nàng từng biết, hãy tin ta và kiên nhẫn chờ ta.

Khánh Tiên thẹn thùng gật nhẹ. Đoạn hoàng tử dìu nàng ngồi xuống và hỏi han về những chuyện đã xảy ra trong thời gian vừa qua. Cả hai đều có cảm giác như vừa quen biết nhau, và năm năm qua tựa như một giấc mộng. Họ đang về lại điểm xuất phát. Song rõ ràng lần này những gì đợi chờ họ phía trước tươi sáng hơn xưa nhiều. Khi một người đã bắt đầu cởi bỏ những vướng mắc trong lòng để đón nhận tình cảm của người kia thì mọi việc chỉ còn là vấn đề thời gian.

Đôi phu thê cứ thế hàn huyên tâm sự thâu đêm rồi không rõ tự lúc nào cả hai người lần lượt thiếp đi vào mộng đẹp.

***

Sáng hôm sau khi đang chơi cờ cùng Khánh Tiên tại phòng nàng thì hoàng tử Lê Anh nhận được chiếu chỉ của Thế Tôn hoàng đế. Chiếu chỉ nói rằng, hoàng thượng cho mời cả ba vị hoàng tử cùng các vị nương nương đêm nay đến dự tiệc tại điện Long Vân, ngài sẽ tuyên bố một việc hệ trọng.

Trong lúc ấy chủ nhân của các cung, điện khác cũng nhận được chiếu chỉ tương tự. Mọi người đều nao nức hồi hộp chờ xem ai sẽ là người được Thế Tôn chọn kế vị ngai vàng.

About hoingovanchuong

Nhà văn
This entry was posted in 07.Văn and tagged . Bookmark the permalink.

Gửi phản hồi

Mời bạn điền thông tin vào ô dưới đây hoặc kích vào một biểu tượng để đăng nhập:

WordPress.com Logo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản WordPress.com Log Out / Thay đổi )

Twitter picture

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Twitter Log Out / Thay đổi )

Facebook photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Facebook Log Out / Thay đổi )

Google+ photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Google+ Log Out / Thay đổi )

Connecting to %s