MẶT NẠ THÂM CUNG (3)

Bìa sách MNTC

Bìa sách MNTC

Tiểu thuyết của TRẦN HOÀNG TRÚC

NTT: Anh bạn tôi bảo năm vừa rồi anh đọc được 50 cuốn tiểu thuyết, riêng tiểu thuyết Việt Nam anh thích nhất là “Mặt nạ thâm cung”. Anh thích vì nó gây cho anh nhiều bất ngờ thú vị. Truyện dã sử mà như thật. Giả trá lên ngôi và sự thật bị bóng đè, nhưng cuối cùng “mặt nạ” rơi xuống và câu chuyện kết thúc quá bất ngờ. Tình yêu và quyền lực. Tự nguyện và chiếm đoạt… Chuyện 370 trang mà đọc nhanh như một giấc mơ vừa dữ dội vừa êm ái…

Xin giới thiệu cùng bạn tiểu thuyết “Mặt nạ thâm cung” do tác giả dành riêng cho HNVC:

*

CHƯƠNG 3

  1. THÂM TÌNH THẮT CHẶT

Đã hai hôm nay Thế Tôn hoàng đế không ngự triều vì cảm mạo.

Hoàng tử Lê Anh đã nhiều lần đến vấn an sức khỏe phụ hoàng song viên tổng quản thái giám Huỳnh Khương – thừa lệnh của Cao hoàng hậu – đều ngăn cản không cho vào. Y viện lý do Đức kim thượng không khỏe, chỉ muốn nghỉ ngơi, không thích bị quấy rầy khiến Lê Anh ngỡ thật nản chí quay về.

           Tứ hoàng tử nhận thấy chẳng riêng gì chàng mà những người khác đều bị khước từ với lý do tương tự. Lê Anh cũng không lấy làm ngạc nhiên cho lắm vì phụ hoàng chàng vốn là người có tâm tính khá thất thường và khó đoán. Rất hiếm khi ngài bộc lộ tâm tư, càng không thể hiện tình cảm yêu ghét rõ ràng, nhất là đối với ba hoàng tử. Có lẽ ngài không muốn làm nảy sinh tỵ hiềm trong lòng ba anh em. Và cũng chính vì thái độ bí ẩn đó mà chẳng ai đoán được ngài sẽ truyền ngôi cho vị hoàng tử nào.

Hai ngày trôi qua nhàn nhã vô vị khiến Lê Anh sực nhớ nhiều năm rồi chàng chưa có dịp ra ngoại thành săn bắn. Hoàng tử bèn rủ bạn thân của chàng, Nguyên Ngọc, sáng sớm ngày mai đi săn tại rừng Hoằng Lâm ở ngoại thành Vinh An. Họ hẹn gặp nhau tại phủ Nguyên Ngọc vào đầu giờ Thìn rồi sẽ lên đường.

Vốn dĩ Đông các đại học sĩ chỉ là một tước vị khiêm tốn nên Nguyên Ngọc chỉ được Thế Tôn hoàng đế ban cho một phủ nhỏ tại kinh thành, cách hoàng cung vài dặm. Khu vực nơi đây khá sầm uất đông vui. Hàng quán cơ man, ngựa xe nhộn nhịp, nam thanh nữ tú dập dìu như trẩy hội. Tất cả tạo nên một quang cảnh sinh động đầy sức sống khác hẳn với vẻ trầm mặc tẻ ngắt của hoàng cung. Vì vậy trong hơn hai năm kể từ ngày quen biết Nguyên Ngọc, tứ hoàng tử Lê Anh rất thích lui tới nơi đây. Lúc thì hai người đối ẩm bình thơ, đàm đạo văn chương thi phú. Khi thì hàn huyên chuyện vãn, thưởng nguyệt chơi cờ. Cũng có lúc chẳng để làm gì, chỉ ngồi trên lầu cao của một tửu điếm nào đó mà ngắm người xe qua lại như mắc cửi, lấy đó làm vui, rất là tương đắc.

Sáng hôm ấy, khi mặt trời vừa ló dạng rực đỏ cuối chân trời, hai nam tử khôi ngô cỡi trên hai con tuấn mã len lõi giữa dòng người trên phố tiến về phía ngoại thành. Dân chúng trông thấy hai chàng trai đều tuấn tú thì chỉ trỏ trầm trồ, rất là ngưỡng vọng. Tuyệt không thấy bóng dáng của một viên thái giám hay thị vệ nào. Bởi hoàng tử Lê Anh tảng lờ việc xin phép Trịnh phi, vì e mẹ chàng sẽ ngăn cản hoặc cho tùy tùng đi theo tiền hô hậu ủng làm hỏng cuộc vui. Hoàng tử chỉ muốn được thoải mái bên bạn tri giao, không trống không chiêng, không người quản thúc.

Khi hai người vừa rời khỏi cổng thành, Lê Anh dừng ngựa trong giây lát. Chàng dõi mắt trông về cuối chân trời phía Tây, nơi có Vạn Hoa trang mà Uyển My đang yên giấc. Đã năm năm nay kể từ ngày nàng qua đời, mỗi khi đến ngày giỗ của nàng, tứ hoàng tử đều âm thầm xuất cung đến Vạn Hoa trang thắp cho nàng một nén hương tỏ lòng tưởng nhớ. Mỗi khi xuân về, muôn hoa nở rộ là lại đến lúc chàng lên đường. Lại ngồi trên mộ nàng vuốt ve từng ngọn cỏ non xanh, lắng nghe mùi hoa đào tỏa lan ngọt ngào trong gió.

Bây giờ là mùa đông, hoa đào còn đang thiếp ngủ trong lòng những búp xanh e ấp, chờ nắng xuân sưởi ấm để bật tung những cánh tươi hồng. “Hai tháng nữa ta lại đến thăm nàng, hãy chờ ta nhé Uyển My”. Hoàng tử nhủ thầm trong bụng rồi quất ngựa tiến về phía Nam. Nơi đó, cách đây hơn 50 dặm, tại khu vực quận Kiến Hòa có khu rừng Hoằng Lâm bạt ngàn nối liền dãy núi Lâm Nhai trùng trùng điệp điệp. Muôn thú cơ man, tha hồ săn bắn.

Hôm nay Lê Anh phục sức theo lối võ sinh, nai nịt gọn ghẽ, khỏe khoắn và linh hoạt. Chàng cỡi trên lưng một con hồng mã dũng mãnh, vai đeo cung tên nom chẳng khác một thợ săn thiện xạ. Trong khi đó Nguyên Ngọc cỡi một con bạch mã thanh mảnh hệt chàng. Và vẫn như mọi khi, chàng vận trang phục thư sinh quen thuộc màu trắng thanh nhã, tay áo phất phơ trong gió khiến Lê Anh chẳng mấy hài lòng. Vừa rạp mình trên lưng ngựa hoàng tử vừa quay sang Nguyên Ngọc khẽ trách:

  • Này Hàn đệ – mỗi khi không có ai hoàng tử đều xưng hô thân mật với Nguyên Ngọc đi săn thì phải ăn mặc gọn gàng và thoải mái như ta thì mới giương cung được. Chứ y phục văn nhân tay áo phồng phềnh vướng víu thế kia làm sao mà cử động linh hoạt.
  • Tiểu sinh đi theo chủ yếu chỉ để tháp tùng điện hạ, để được ngắm cảnh đẹp và tận mục sở thị tài săn bắn của người. Bình sinh đệ chỉ biết cười trăng ngạo gió, ôm gối ngâm thơ, việc cung kiếm vốn không phải là sở trường. – Nguyên Ngọc biện bạch.
  • Thế thì lạ thật, là nam nhi chi chí phải tinh thông võ nghệ, thao luyện kiếm cung. Đời này phải biết võ mới có thể phòng thân mỗi khi hữu sự. Hàn đệ nên luyện tập võ nghệ mới ra dáng trượng phu, đáng mặt anh hùng mới được – Lê Anh cười khích lệ.

Nguyên Ngọc lặng thinh không đáp, tứ hoàng tử vừa vô tình chạm đến nỗi buồn của chàng. Trời sinh cơ thể chàng vốn thanh mảnh yếu đuối chẳng khác nào nhi nữ và trong sâu thẳm thâm tâm chàng chưa từng cho mình là nam nhân thì nói chi đến việc thao luyện kiếm cung. Nghĩ vậy Nguyên Ngọc nuốt tiếng thở dài vào lòng và hỏi bâng quơ cho qua chuyện:

  • Đường đến rừng Hoằng Lâm còn bao xa?
  • Còn hơn 40 dặm, khoảng giờ Tỵ là chúng ta đến đó – Lê Anh lơ đễnh trả lời.

Hai người lại tiếp tục thúc ngựa liên hồi khiến hai con tuấn mã phi nhanh vun vút, bụi tung mù cả một đoạn đường. Gió sớm mùa đông se sắt lạnh kết đọng cùng hơi nước là là trong không trung phủ lên mặt họ một màn sương tê buốt. Chẳng hẹn mà hai hàm răng đều va cầm cập, không tiện chuyện trò nên mỗi người chỉ lặng im chìm đắm trong những dòng suy nghĩ riêng.

Kể từ khi kết bạn tâm giao với Nguyên Ngọc đến nay đã hơn hai năm, trái tim Lê Anh bắt đầu chớm vui trở lại, tuy không nhiều nhưng cũng đủ để chàng cảm thấy đời còn ý nghĩa và đáng sống. Trước đây chàng luôn có cảm giác cô đơn lạc lõng dù trong cung lúc nào cũng tấp nập người. Bởi lẽ mặc dầu chàng được sống bên những người ruột thịt, nhưng sao tất cả đều xa cách quá, lạnh nhạt quá và giả tạo quá.

Những tham vọng sân si, mưu đồ toan tính không ngừng leo thang trong ngách khuất lòng người đã vô tình (hay cố ý) khoét một hố sâu ngăn cách giữa những thành viên trong một gia đình, biến máu đào thành nước lã.

Không ít lần Lê Anh thầm luyến tiếc những tháng năm phiêu bạt xa xưa. Cuộc sống thoáng đãng bên ngoài đã cho chàng một tâm hồn rộng mở và cơ hội tận hưởng tình cảm chân thật giữa người và người. Không giả tạo bề ngoài, không ngấm ngầm tranh đoạt, không toan tính hơn thua như chốn thâm cung. Đôi khi sự so sánh và tiếc nuối đó làm lóe lên những suy nghĩ bất hiếu trong đầu hoàng tử: “Nếu mẹ chàng vẫn còn bị giam tại lãnh cung thì có lẽ lúc này chàng đã cùng Uyển My nên duyên phu phụ, sống một cuộc đời hạnh phúc thênh thang”. Nhưng Lê Anh lập tức gạt bỏ những suy nghĩ ích kỷ đó. Làm con sao có thể sống hạnh phúc trên nỗi bất hạnh của mẹ mình.

Số phận đã bắt chàng phải chịu đựng cuộc sống tù túng ngột ngạt của cung đình. Phải tranh đua với anh em ruột thịt, phải đối phó với mẫu thân, phải thành thân với người lạ. Chưa hết số phận còn hành hạ chàng bằng cái chết của người mà mình hết mực yêu thương. Đau đớn hơn, cái chết đó lại do mẹ chàng khiến tạo.

           Song cuối cùng số phận cũng đã động lòng trắc ẩn mà an ủi trái tim hoang phế của chàng bằng sự xuất hiện của Nguyên Ngọc. Hai năm gắn bó bên người bạn mới này đã đem đến cho hoàng tử những cảm xúc mới mẻ và cái nhìn tươi sáng hơn về cuộc sống. Khiến chàng không còn cảm giác cô đơn như trước và niềm vui bắt đầu nhen nhóm hồi sinh.

Sự ấm áp, chân thành của Nguyên Ngọc là suối nguồn thanh khiết tưới tắm tâm hồn cằn khô và của Lê Anh và gột rửa những hoài nghi về lòng người từng vây bủa nội tâm chàng. Lần đầu tiên hoàng tử tìm thấy được một người mà mình có thể chia sẻ hết những tâm sự thầm kín trong lòng mà không cần phải băn khoăn e ngại.

Theo thời gian tình cảm giữa hai người ngày càng khắng khít hơn. Đôi lúc hoàng tử nhận thấy tình cảm của mình đối với Nguyên Ngọc có điều gì đó mơ hồ khó tả lắm. Nó không thuần túy chỉ là tình cảm bạn bè, nó thắm thiết hơn cả tình huynh đệ. Nó gắn kết hai người bằng một sợi dây vô hình ngày càng thắt chặt. Khiến cả hai không thể thiếu vắng nhau quá một ngày.

  1. XANH VỎ ĐỎ LÒNG

Không chỉ Lê Anh mà bản thân Nguyên Ngọc cũng nhận ra tình cảm trong lòng mình ngày một lớn dần, vượt hơn mức tri kỷ thông thường. Nó hình thành những cảm xúc mãnh liệt thôi thúc không ngừng khiến chàng sợ hãi. Con tim mù lòa lại muốn bịt mắt luôn cả lý trí Nguyên Ngọc. Bức bách chàng sống đúng bản năng. Dù lý trí nhiều lần nghiêm khắc: “Hãy dừng lại, kẻo ngươi sẽ mất luôn người bạn thân duy nhất trong đời”.

Những xung đột tư tưởng đan xen trong tâm trí cả hai người khiến đôi bạn không nhận ra mình đã đi được một quãng đường khá xa. Mặt trời đã lên cao và cái lạnh dần biến mất, thay vào đó là nắng nóng khiến cả hai người đều nhễ nhại mồ hôi, khát khô cổ họng. May mắn làm sao, Lê Anh phát hiện một ruộng dưa hấu bên đường đang vào mùa chín rộ. Những quả dưa to tròn căng bóng nom thật ngon mắt khiến chàng không khỏi nuốt nước miếng thèm thuồng. Hoàng tử bèn quay sang Nguyên Ngọc đề nghị:

  • Trời nóng quá, chúng ta hãy nghỉ chân một chốc dưới gốc cây kia, rồi xem có ai xin quả dưa giải khát.

Nguyên Ngọc gật gầu đồng ý. Cả hai cùng kìm ngựa chậm lại rồi dừng hẳn dưới một gốc cây đại thụ khá lớn tỏa bóng xanh um bên vệ đường. Lê Anh dáo dác nhìn quanh và phát hiện một người có vẻ là chủ ruộng đang lúi húi chăm sóc một luống dưa ở tít đằng xa. Chàng bèn bảo Nguyên Ngọc ở lại chờ rồi xuống ngựa xăm xăm tiến về phía đó.

Chẳng mấy chốc hoàng tử khệ nệ ôm một quả dưa to quay trở lại. Vừa đi chàng vừa hớn hở dứ dứ quả dưa về phía Nguyên Ngọc như khoe một chiến lợi phẩm. Sau đó hai người cùng ngồi xuống, tựa lưng vào gốc cây. Lê Anh đập quả dưa xuống đất thật mạnh khiến nó vỡ toác làm đôi khoe lớp ruột đỏ ối ngon lành. Chàng đưa một nữa cho Nguyên Ngọc còn mình thì ngốn ngấu nữa còn lại. Nguyên Ngọc đón lấy phần của mình, chàng vén cao hai ống tay áo để tránh bị vấy bẩn. Lúc này Lê Anh mới trông thấy một vết thẹo dài hằn sâu trên cổ tay bạn mình như thể một vết dao rạch, chàng lấy làm hiếu kỳ buột miệng:

  • Cớ sao trên tay Hàn đệ lại có vết thẹo sâu đến vậy?

Nguyên Ngọc bối rối trong giây lát vì không biết nói dối, cuối cùng đành tỏ thật:

  • Tuổi trẻ bồng bột, từng có ý muốn quyên sinh.

Lê Anh kinh ngạc há hốc mồm:

  • Một người tài năng xuất chúng như Hàn đệ mà cũng từng thống khổ đến mức muốn quyên sinh sao? Thật quá lạ lùng. Ta cứ ngỡ một người được muôn người ngưỡng vọng như Hàn đệ hẳn phải có cuộc sống hạnh phúc lắm chứ?

Nguyên Ngọc giải phóng tiếng thở dài nén chặt bấy lâu:

  • Xin điện hạ chớ đánh giá một sự việc chỉ căn cứ qua vẻ bề ngoài. Ví như quả dưa hấu này đây, nếu người chưa từng biết nó và không đập vỡ ra thì sẽ ngỡ nó xanh lòng, nào hay đâu đỏ ruột, đúng không?
  • Ví von hay lắm, vậy ta không thắc mắc nữa, chúng ta ăn nhanh để còn đi tiếp, cũng sắp đến nơi rồi – Lê Anh nhanh miệng khỏa lấp.

Nói đoạn chàng tiếp tục với phần dưa của mình. Song tâm trí hoàng tử vẫn chưa thôi tò mò về con người kỳ lạ trước mặt chàng. Con người bí ẩn này dường như luôn chứa đựng trong lòng nhiều uẩn khúc khó thể giải bày. Nhưng xem ra lý lẽ của y rất xác đáng, vì Lê Anh tự thấy bản thân mình cũng vậy: xanh vỏ đỏ lòng. Nào ai có thể ngờ một vị hoàng tử văn võ toàn tài, uy quyền tột bực lại mang trong lòng một nổi buồn thăm thẳm. Bỗng dưng hoàng tử thấy đồng cảm với người bạn này sâu sắc. Chàng vỗ nhẹ vào vai Nguyên Ngọc tỏ ý thông hiểu và ngạc nhiên thấy Nguyên Ngọc lúng túng rụt người lại một cách ngượng ngùng không thoải mái. Thái độ này khiến trong lòng hoàng tử lại dấy lên nhiều nghi hoặc không lời giải đáp.

Chẳng mấy chốc quả dưa đã được chén sạch. Nghỉ ngơi thêm một chốc đôi bạn lại lên đường. Chẳng bao lâu sau rừng Hoằng Lâm đã hiện ra, kỳ vĩ bạt ngàn một màu xanh ngắt.

Khu rừng có địa thế càng lúc càng cao do nối liền với dãy núi Lâm Nhai thênh thang bát ngát. Những cây đại thụ ước chừng hàng trăm tuổi sừng sững dang những cánh tay khổng lồ chi chít lá như muốn ôm trọn trời xanh. Bên dưới là vô số cây con chen chúc vươn lên mong vớt vát chút nắng vàng ấm áp. Dọc đường đi ong bướm rập rờn vây quanh hai chàng trai lạ, côn trùng rỉ rả điệu thức không tên. Thi thoảng một ngọn gió vô tình thổi qua làm hàng ngàn lá cây xào xạc như một khúc hoan ca chào đón khách. Hai chàng trai thích thú lắng nghe nhạc rừng và kìm cương cho ngựa chậm lại để ngắm nhìn những cảnh vật kỳ thú đang trải ra vô tận trước mắt.

Càng lên cao thì không khí càng mát mẻ trong lành khiến đôi bạn cảm thấy vô cùng khoan khoái. Khi đã lên đến một độ cao nhất định khá gần đỉnh núi thì hai người xuống ngựa, tiến ra mỏm vực để thưởng ngoạn cảnh sắc thiên nhiên. Phía trước là những cụm mây trắng bồng bềnh lửng lơ ngang tầm mắt tưởng chừng với tay là có thể chạm được. Dưới kia là thảo nguyên vàng rực sắc hoa cúc dại tương phản với màu xanh biếc của hồ nước mênh mông bên cạnh. Nước hồ trong veo phẳng lặng như một tấm gương soi bóng mặt trời rực rỡ. Thỉnh thoảng lại có vài chiếc lá khẽ khàng rơi xuống khiến mặt nước gợn sóng lăn tăn. Xa xa về phía bên trái là những thửa ruộng bậc thang đang mùa thu hoạch vàng óng một màu, xoáy những vòng tròn bất tận. Cảnh đẹp như chốn non tiên, khiến lòng người hân hoan ngây ngất.

Ngắm nhìn cảnh vật say sưa được một lát tinh thần Lê Anh trở nên phấn chấn vô cùng. Chàng hồ hởi phóng lên ngựa và ngoái đầu giục Nguyên Ngọc:

  • Chúng ta tiến vào rừng thôi! Tay chân ta ngứa ngáy lắm rồi, chỉ muốn giương cung cho thỏa chí.

Nguyên Ngọc gật đầu hưởng ứng và cũng thúc ngựa phóng theo. Cả hai càng lúc càng tiến sâu vào rừng. Tiếng vó ngựa khua vang khuấy động sự tĩnh lặng của một góc rừng khiến những con chim đang ẩn nấp trong lùm cây tại đó vụt bay lên chao chác.

  1. RẼ CHIA & THÚC HỐI

Trong lúc ấy thì tại điện Long Vân, Thế Tôn hoàng đế đang uể oải nhấm nháp những muỗng canh yến do Cao hoàng hậu tự tay chăm chút. Năm nay Đức kim thượng đã gần lục tuần, sức khỏe đã phần nào suy giảm và những cơn bệnh vặt bắt đầu viếng thăm ngài thường xuyên hơn. Trên khuôn mặt hao gầy chằng chịt vết chân chim, khóe mắt khóe môi đều hằn sâu những nếp nhăn tuổi tác khiến hoàng thượng có vẻ ngoài già hơn tuổi thật rất nhiều. Đó là kết quả của những tháng năm lao lực, hết lòng tận tụy chăm lo việc nước.

Duy chỉ có đôi mắt Thế Tôn vẫn tinh anh linh hoạt bất chấp thời gian. Đôi mắt thông thái đầy linh khí ấy có khả năng nhìn thấu suốt lòng người song lại che giấu được những cảm xúc của nội tâm một cách khôn ngoan. Đặc biệt mọi nhất cử nhất động của hoàng thượng từ dáng điệu, cử chỉ, cách nói chuyện, đi đứng đều toát lên thần thái oai nghi của một bậc thiên tử anh minh khí độ bất phàm.

Giờ phút này ngài đang dưỡng bệnh tại phòng riêng tại điện Long Vân. Cao hoàng hậu vừa bón những muỗng canh yến vừa lấy khăn âu yếm lau miệng cho ngài. Bên cạnh chánh cung là thái tử Vinh Tường không ngừng quạt mát dù hai bên giường rồng đã có các thị nữ đang phe phẩy quạt.

Hôm nay đã là ngày thứ ba hoàng thượng bị cảm và ngài ngạc nhiên khi các phi tần cũng như các hoàng tử khác đều vắng bóng. Chẳng một ai đến vấn an thăm hỏi bệnh tình ngài. Ngoài thái y chăm lo việc chẩn mạch và sắc thuốc thì chỉ có Cao hoàng hậu và thái tử thường xuyên túc trực hầu hạ ngài một cách chu đáo. Thế Tôn không hề biết rằng Cao hoàng hậu đã tự ý truyền khẩu dụ giả của ngài, lệnh cho thái giám Huỳnh Khương ngăn trở mọi người vào vấn an. Lý do được đưa ra là Đức kim thượng vô cùng mệt mỏi trong người nên không muốn bị quấy rầy cả.

Giờ đây động cơ của Cao hoàng hậu mới bộc lộ trong những lời nói đầy dụng ý:

  • Bệ hạ, trong lúc người ốm đau bệnh tật thế này mà chẳng thấy tăm hơi các hoàng phi cũng như hai hoàng tử đến vấn an. Thậm chí Lê Anh còn đi chơi ngay cả khi biết rõ phụ hoàng mình lâm bệnh, thật là vô tâm bất hiếu, khó thể khoan dung.

Thế Tôn nghe vậy thì trong bụng kém vui. Vầng trán rộng của hoàng thượng khẽ nhăn lại song chỉ trong tích tắc lại dãn ra ngay vì không muốn trúng kế chia rẽ. Nhấp một ngụm trà, Thế Tôn tỏ ra độ lượng:

  • Lê Anh dù sao cũng còn trẻ người non dạ, ham chơi là việc thường tình, trẫm không chấp nhất đâu.
  • Bệ hạ thật khoan dung đại lượng, nhưng dẫu sao phận làm con vẫn phải xem sức khỏe của cha mẹ là quan trọng hàng đầu. Huống chi lúc phụ hoàng mình đang đau yếu sao lại có thể bỏ đi chơi.

Đức kim thượng vẫn trầm ngâm không nói năng. Thấy vậy Cao hoàng hậu đành đi thẳng vào vấn đề không vòng vo nữa :

  • Bệ hạ xem, chỉ có Vinh Tường mới là đứa con hiếu thảo nhất. Lúc nào cũng túc trực bên cạnh chăm sóc người. Thiếp thiết nghĩ bệ hạ cũng nên sớm sắc phong Vinh Tường làm thế tử, chớ để lâu ngày quá e triều thần dị nghị.

Thế Tôn nghe qua thì khó chịu trong lòng. Đang lúc không khỏe ngài chỉ muốn tâm trí thảnh thơi để tịnh dưỡng. Vậy mà Cao hoàng hậu vẫn chẳng chịu buông tha, lại còn thúc bách gây áp lực khiến ngài bực bội. Tuy nhiên sự nóng nảy thường không phải là biểu hiện của người khôn ngoan, nhất là với người khôn ngoan như hoàng thượng. Nên chẳng có gì lạ khi Thế Tôn vẫn giữ thái độ khoan hòa:

  • Trong lòng quả nhân sớm đã có quyết định rồi. Đợi đến khi nào hồi phục hẳn trẫm khắc tuyên chỉ.
  • Nghĩa là bệ hạ sẽ sắc phong cho Vinh Tường làm thế tử? – Hoàng hậu quyết hỏi cho bằng được.

Thế Tôn cau mày:

  • Quả nhân chưa muốn tuyên bố vào lúc này. Giờ trẫm cảm thấy rất mệt mỏi, muốn nghỉ ngơi đôi chút, hậu và hoàng nhi hãy lui ra.

Cao hoàng hậu và thái tử Vinh Tường đưa mắt nhìn nhau thất vọng. Tuy nhiên nhận thấy thái độ của Thế Tôn quyết liệt nên cả hai không dám khiến ngài phật lòng hơn, đành cùng nhau dời gót.

Ngay khi vừa ra khỏi phòng, hoàng hậu liền ra hiệu cho tổng quản thái giám Huỳnh Khương đến gần rồi nhỏ to căn dặn:

  • Hoàng thượng đang rất mệt không muốn bị quấy rầy. Ngươi không được để bất cứ ai vào làm kinh động giấc ngủ của người nghe chưa!
  • Nô tài tuân mệnh nương nương! – Huỳnh Khương răm rắp vâng lời.

Cao Hoàng hậu gật đầu hài lòng, đoạn cùng thái tử quay trở lại cung Phụng Lạc. Cả hai người đều không biết rằng phía sau lưng mình một người đàn bà xinh đẹp từ xa đang xăm xăm bước tới.

  1. NGĂN DÒNG TÁC ĐỘNG

Lại nói hoàng hậu vừa rời khỏi điện Long Vân thì Trịnh phi đã xuất hiện cùng với các thị nữ. Nàng vừa bước đến toan mở cửa phòng thì Huỳnh Khương đã dấn tới ngăn lại:

  • Muôn tâu nương nương, hoàng thượng hiện giờ không được khỏe nên đã truyền rằng không muốn bất cứ ai vào quấy rầy ngài tịnh dưỡng.

Trịnh phi quắc mắt:

  • Ngươi có dám khẳng định đó là khẩu dụ của hoàng thượng chớ không phải của người khác chăng? Nếu hoàng thượng không muốn gặp ai cớ sao có người trông thấy hoàng hậu và thái tử liên tục vào đây mà ngươi không hề ngăn trở. Hôm nay lại to gan cản bước ta, quả là láo xược!

Huỳnh Khương nghe thế thì bủn rủn chân tay. Hắn không phải xuẩn ngốc mà không biết họ Trịnh là ái phi được Thế Tôn hoàng đế sủng ái nhất trong tam cung lục viện, bèn lật đật quỳ xuống khấu đầu lia lịa:

  • Nô tài đáng chết, nô tài chỉ tuân theo ý chỉ của hoàng hậu. Thật tình không rõ thực hư, xin nương nương lượng thứ. Nhưng dù thế nào người cũng không thể vào vì nếu lần này thực là ý chỉ của bệ hạ thì nô tài khó lòng thoát tội.
  • Ngươi đừng lo, cứ để ta vào, nếu quả đây là ý của hoàng thượng thì ta sẽ gánh hết tội, chẳng để ngươi phải liên lụy đâu – Trịnh phi dịu giọng.
  • Nô tài đa tạ, nếu vậy xin mời nương nương vào.

Trịnh phi mỉm cười hài lòng, đoạn quay lại nói với các thị nữ:

  • Các ngươi chờ ta ở ngoài này, nhớ im lặng tuyệt đối không được quấy rầy sự nghỉ ngơi của hoàng thượng.

Nói rồi nàng đón lấy chiếc thố đựng canh sâm trên tay một thị nữ rồi khẽ khàng bước vào, không quên khép nhẹ cửa phòng. Vừa trông thấy Trịnh phi sau hai ngày vắng bóng thì Thế Tôn hoàng đế nữa buồn nữa vui xoay mặt vào tường ra chiều hờn giận.

Trịnh phi tiến đến giường rồng thì phát hiện trên chiếc đôn nhỏ đặt kế giường là một bát canh yến đang ăn dở. Nàng bèn đưa mắt cho một thị nữ đang đứng hầu gần đó. Y thị hiểu ý lập tức đem bát yến ra ngoài để Trịnh phi thay bát canh sâm của mình vào.

Đoạn nàng tiến đến gần ngồi bên long thể, dịu dàng đặt tay lên trán Thế Tôn xem nhiệt độ thế nào, rồi tỏ ra mừng rỡ:

  • Bệ hạ ôi, thân nhiệt của bệ hạ đã khá hơn nhiều, thiếp nghĩ bệ hạ sắp hồi phục rồi cũng nên.

Đức kim thượng xoay người lại nhìn nàng một cách lạnh nhạt:

  • Mấy hôm nay quả nhân bệnh nặng nào thấy bóng dáng ái phi. Đến khi trẫm đã bắt đầu thuyên giảm nàng mới đến vấn an, liệu có muộn quá chăng?
  • Bệ hạ nói vậy thật là oan ức cho tiện thiếp! Suốt ba ngày qua thần thiếp liên tục đến đây để được chăm sóc bệ hạ song đều bị tên Huỳnh Khương cản trở. Lúc nào hắn cũng nói người đang nghỉ ngơi và cấm không cho bất cứ ai quấy rầy long thể. Hôm nay tận mắt chứng kiến hoàng hậu và thái tử vào đây, lúc đi ra còn rỉ tai dặn dò hắn gì đó. Thiếp sinh nghi đợi chánh cung đi khuất mới xông vào. Thì ra bệ hạ chưa từng tuyên khẩu dụ như vậy.

Thế Tôn hoàng đế cau mày:

  • Quả có thế chăng, thảo nào mấy hôm nay trẫm tuyệt nhiên không thấy ai cả, hoàng hậu dám tự tung tự tác như vậy sao?

Trịnh phi chớp ngay cơ hội đổ thêm dầu vào lửa:

  • Chánh cung ngày càng lộng quyền. Ngang nhiên truyền khẩu dụ giả không cho ai được đến gần bệ hạ. Tội nghiệp Lê Anh con trai út của người, năm lần bảy lượt muốn vào vấn an phụ hoàng đều bị cự tuyệt. Hôm nay chán nản trong lòng đã xin phép thiếp ra ngoại thành ngoạn cảnh giải khuây. Nó đâu thể ngờ đây chỉ là mưu kế của người ta để chia rẽ tình phụ tử! Mong bệ hạ anh minh đừng hiểu lầm mà ghét bỏ Lê Anh.

Đức kim thượng lập tức ngăn dòng tác động:

  • Ái khanh đừng nói nữa, quả nhân đã hiểu tất cả rồi. Mà ái khanh mang đến món gì cho trẫm đó?

Trịnh phi mỉm cười dâng chén sâm đến trước mặt hoàng thượng:

  • Đây là món canh nhân sâm vô cùng bổ dưỡng do thiếp tự tay nấu. Xin mời bệ hạ hưởng dụng.

Nói rồi nàng đỡ hoàng thượng ngồi dậy, đoạn múc từng muỗng canh, chụm môi thổi cho bớt nóng rồi âu yếm bón từng muỗng canh sâm cho ngài. Thế Tôn không muốn nhắc đến chuyện Cao hoàng hậu nên tỏ ra thích thú thưởng thức để Trịnh phi xao nhãng. Chẳng mấy chốc đã hết sạch bát canh, hoàng thượng tỏ vẻ khoan khoái:

  • Ngon lắm, từ nay nàng hãy thường xuyên nấu món này cho trẫm nhé. Bây giờ quả nhân buồn ngủ rồi, có lẽ là do tác dụng của nhân sâm” – vừa nói hoàng thượng vừa vươn vai ngáp dài phụ họa.
  • Bệ hạ muốn đuổi thiếp ư, thiếp vẫn chưa được hầu chuyện với người mà – Trịnh phi nũng nịu tỏ ý không chịu rút lui.
  • Có chuyện gì để mai hẳn nói, trẫm thực sự buồn ngủ rồi.

Nói đoạn Thế Tôn vờ nhắm mắt ngủ. Kỳ thực ngài thừa biết Trịnh phi muốn nói gì. Chắc chắn sẽ viện lý do ngài đã cao tuổi, hoàng hậu lại lộng quyền nên hãy sớm lập Lê Anh làm thế tử để chấn chỉnh triều cương. Nhưng lúc này trong thâm tâm hoàng thượng thực chưa muốn đưa ra quyết định. Ngài có lý do riêng chẳng thể chia sẻ cùng ai nên đành tìm cách thoái thác chờ khi thích hợp.

Trịnh phi trông thấy Thế Tôn đã nhắm nghiền mắt đành thất vọng dời chân. Trong lòng không cam tâm vì vẫn chưa đạt được mục tiêu tiên quyết.

  1. TRÍ TRÁ GẶP CAO CƠ

Lại nói ở trong phòng Thế Tôn hoàng đế nghe thấy tiếng bước chân của Trịnh phi đã xa dần bèn mở mắt trầm tư nghĩ ngợi. Chẳng được bao lâu thì tiếng ồn ào huyên náo bên ngoài một lần nữa lại cắt ngang luồng suy nghĩ của ngài. Đức kim thượng tĩnh tâm lắng nghe xem thử chuyện gì thì nhận ra giọng của Thừa Khôn và Hân phi đang to tiếng với Huỳnh Khương:

  • Tại sao hoàng hậu và Trịnh phi đều được vào vấn an hoàng thượng mà ngươi dám ngăn trở chúng ta, thật là vô lễ quá sức! Ngươi cậy được hoàng thượng ưu ái nên to gan muốn làm loạn à?
  • Nô tài vạn lần không dám! Quả thực lúc này hoàng thượng đang an giấc, xin nương nương và điện hạ nhẫn nại chờ lúc khác hãy đến ạ!

Thế Tôn nghe vậy bèn ra hiệu cho một thị nữ ra ngoài truyền chỉ rằng: “Bệ hạ cho mời nương nương và điện hạ vào!”. Đoạn y thị mở cánh cửa phòng. Hai mẹ con Hân phi cùng bước vào, không quên ném lại cho Huỳnh Khương một cái nhìn nảy lửa.

Lúc này Đức kim thượng đã ngồi hẳn dậy, ngài tựa lưng vào một chiếc gối và nhìn ra. Một đôi hài cườm màu mận chín ưa thích của Hân phi bước qua bậc cửa, ngay sau đó là đôi hài nam nhân màu đen thêu rồng bạc của tam hoàng tử Thừa Khôn. Trông thấy dáng người đẫy đà của Hân phi Thế Tôn tự hỏi không hiểu sao lúc xưa ngài lại từng say đắm người đàn bà có nét đẹp lẵng lơ này đến vậy. Nếu không có sự xuất hiện của tài nhân Trịnh Giai Chi sau đó thì Thế Tôn sẽ vẫn mê đắm Hân phi. Thế nên chẳng có gì khó hiểu khi Hân phi xem Trịnh phi là kẻ thù không đội trời chung của mình.

Tia nhìn của Thế Tôn hoàng đế bỗng nhiên bị cản trở bởi gương mặt đầy cảm xúc của Thừa Khôn. Tam hoàng tử lúc này nhanh nhẩu sà xuống bên cạnh ngài, nắm lấy bàn tay gầy guộc của ngài rồi phân trần:

  • Phụ hoàng, đã ba ngày nay thần nhi liên tục đến đây hầu được chăm sóc cho phụ hoàng nhưng có đến hai lần gặp chánh cung hoàng hậu. Người ngăn cản không cho thần nhi vào đây, còn nói phụ hoàng muốn nghỉ ngơi tịnh dưỡng, không thích quấy rầy, khiến thần nhi không dám mạo muội. Còn những lần khác gặp tổng quản Huỳnh Khương, y cũng nói như vậy không cho nhi thần vào, cả mẫu thân cũng bị ngăn trở.

Thế Tôn hoàng đế bán tín bán nghi:

  • Hoàng hậu quả có nói như vậy thực ư?

Tam hoàng tử khẳng định chắc nịch:

  • Thần nhi không dám bịa đặt nửa lời, nếu phụ hoàng không tin xin cứ tra xét.

Hân phi nhanh miệng hóng hớt:

  • Cao hoàng hậu cậy thế lực quân sự của anh trai nên mới dám qua mặt bệ hạ. Chi bằng hoàng thượng sớm sắc phong Thừa Khôn làm thế tử, chớ để lâu ngày họ Cao càng tác oai tác quái.

Thế Tôn tỏ vẻ khó chịu:

  • Các ngươi vừa mới nói được hai câu đã ép quả nhân phải phong thế tử rồi. Xem ra trẫm phải cảm ơn hoàng hậu đã làm như vậy trẫm mới nghĩ ngơi được đôi chút. Chứ nếu hai ngày qua mẫu tử ngươi cũng khuấy nhiễu thế này thì sao trẫm có thể hồi phục? Thật ra các ngươi đến đây để thăm trẫm hay còn có mục đích nào khác?

Nghe vậy Thừa Khôn đưa mắt nhìn mẹ ngầm trách. Biết mình thất thố, Hân phi vội ngồi xuống giường rồng xoa bóp tay chân của hoàng thượng rồi ngọt nhạt vuốt ve:

  • Bệ hạ xin hãy bớt giận, cũng chỉ vì thiếp quá lo lắng cho sự an nguy của bệ hạ khi mà Cao hoàng hậu ngày càng tự tung tự tác, thiếp chỉ e một ngày nào đó…

Nhận thấy mẹ mình lại sắp sửa lỡ lời Thừa Khôn nhanh miệng xen ngang:

  • Mẫu thân xin chớ quá đa nghi. Phụ hoàng, chỉ cần người tráng kiện là thần nhi đã hạnh phúc rồi. Nhi thần thực không tham chi ngôi cao cửu đỉnh. Chỉ cần thiên hạ thái bình, muôn dân được ấm no sung túc là con đã mãn nguyện vô cùng.

Thừa Khôn quả là cao thủ, chàng đem muôn dân ra như một cách gián tiếp nhắc nhở Đức kim thượng về những đóng góp đáng kể của chàng đối với non sông đất nước. Nhưng trứng làm sao có thể khôn hơn vịt, chỉ cần vin vào câu nói đó của chàng Thế Tôn đã có thể lật ngược thế cờ:

  • Được, hoàng nhi đã bảo không tham ngôi cao cửu đỉnh thì việc sắc phong thế tử hà tất phải vội vàng. Ái phi đừng thúc giục nữa. Trẫm đã có chủ định, đến lúc thích hợp sẽ tuyên bố.

Bây giờ lại đến lượt Hân phi lườm Thừa Khôn đang nghẹn cứng. Hai mẹ con đều lâm vào tình huống há miệng mắc quai không còn cách nào khác đành giả lả nói sang những chuyện khác. Tuyệt nhiên không dám đả động đến chuyện sắc phong nữa. Một lúc sau thì Huỳnh Khương vào thưa rằng đã đến giờ thái y vào chẩn mạch, Đức kim thượng nhân đó cũng ra lệnh tiễn khách, mẫu tử Hân phi đành dời chân.

Sau khi bắt mạch hoàng thượng, viên thái y tỏ ra vui mừng thông báo với Thế Tôn:

  • Muôn tâu bệ hạ, căn bệnh đã bị đẩy lùi, sức khỏe của bệ hạ đang tiến triển rất tốt và sắp hồi phục hoàn toàn. Chỉ cần bệ hạ uống nốt thang thuốc của chiều hôm nay là ngày mai đã có thể ngự triều.

Thế Tôn hoàng đế mừng rỡ bèn sai thị nữ mang thuốc đã sắc vào uống cạn đoạn ra lệnh ban thưởng cho thái y. Viên thái y dập đầu lạy tạ rồi hoan hỷ lui gót.

  1. NGỦ NGON TRONG CÁNH TAY NGÀ

Lúc này tinh thần của Thế Tôn hoàng đế trở nên phấn khởi trở lại. Bỗng nhiên Đức kim thượng nảy sinh ý muốn gặp người đàn bà thứ tư. Một người chưa bao giờ đòi hỏi bất cứ điều gì ở ngài, chưa bao giờ khiến ngài phiền muộn. Chỉ đem đến cho ngài niềm vui, sự chăm sóc và cảm giác bình yên. Người này sẽ là liều thuốc tinh thần giúp ngài nhanh chóng phục hồi, lạc quan trở lại, điều mà ngài cần nhất bây giờ. Nghĩ vậy hoàng thượng truyền thị nữ gọi Huỳnh Khương sang điện Vô Ưu vời nữ nhân đặc biệt này.

Chẳng bao lâu sau tài nhân Phan Quỳnh Thơ đã theo chân Huỳnh Khương vào tiếp kiến Thế Tôn. Hôm nay nàng vận một bộ xiêm y màu thiên thanh thật tao nhã. Mái tóc óng xanh được vấn cao khoe chiếc gáy thanh tú, đôi mắt sáng long lanh như chứa cả mùa xuân. Vòng eo thon tương phản với khuôn ngực căng đầy. Đôi chân lướt đi nhẹ nhàng thướt tha như tiên nga giáng thế. Trông thấy sắc diện tươi tỉnh của hoàng thượng, Phan tài nhân hân hoan ra mặt. Cánh môi hồng điểm nụ cười duyên, giọng nói tươi vui hớn hở tràn sức sống:

  • Hoàng thượng cấm khách đã ba hôm, nay mới nhớ đến thiếp mà triệu gọi chăng?

Thế Tôn không muốn phải giải thích dông dài, ngài chỉ ra hiệu cho nàng đến bên giường ngồi, Quỳnh Thơ nhẹ nhàng ngồi xuống rồi cầm tay hoàng thượng đùa nghịch:

  • Người bệnh đã uống thuốc chưa? – Trong cung chỉ có mình nàng dám đùa với Thế Tôn như vậy.
  • Trẫm đã uống thuốc rồi. Bệnh cảm nay đã dứt, duy chỉ có tâm bệnh vẫn chưa chữa được – hoàng thượng thở dài.
  • Vậy thì để “thái y” bắt mạch xem tâm bệnh gì nhé, xem nào – Quỳnh Thơ khẽ nắn lấy cổ tay hoàng thượng giả vờ bắt mạch – đây là bệnh “chọn người kế vị” ấy mà, một bệnh nan y lúc này!

Thế Tôn ngạc nhiên thán phục:

  • Ái khanh quả là thông minh, đoán biết tâm bệnh của trẫm. Vậy nếu là ái khanh thì nàng sẽ chọn ai trong số ba người?

Quỳnh Thơ khẽ lắc đầu:

  • Việc hệ trọng như thế này thiếp không dám mạo muội nói bừa. Hơn nữa thiếp thiết nghĩ bệ hạ đã có câu trả lời cho bài toán nan giải này rồi!

Thế Tôn ôm Quỳnh Thơ vào lòng trìu mến:

  • Trong cung chỉ có nàng hiểu rõ tâm sự của trẫm nhất. Quả là trẫm đã có cách. Trẫm quyết định sẽ phó thác việc này cho ông trời lựa chọn.

Phan tài nhân ngước nhìn Thế Tôn với ánh mắt hình dấu hỏi song hoàng thượng không giải thích thêm mà chuyển sang đề tài khác:

  • Gần đây ái khanh có sáng tác bản nhạc nào mới không, hát cho trẫm nghe nào?
  • Thiếp vừa phổ nhạc ba bài thơ mới sáng tác, xin mời bệ hạ thưởng thức.

Nói rồi Quỳnh Thơ cất tiếng hát một cách say mê. Giọng nàng trong veo thánh thót như tiếng nước reo, như suối chảy, như chim ca, như gió hát. Cả một mùa xuân ùa về trong tiếng hát của nàng dù ngoài kia đang mùa đông xám xịt. Từng lời từng điệu tuyệt diệu vô cùng khiến Thế Tôn lắng nghe thích thú, rồi không rõ tự lúc nào hoàng thượng nhắm mắt lại và dần chìm vào giấc ngủ say. Giai nhân vẫn hát bằng tất cả tình yêu. Đôi tay nàng dịu dàng vuốt ve gương mặt đã lắm vết thời gian của hoàng thượng, êm ái ru ngài vào mộng đẹp, quên đi những ưu tư phiền não trong ngày.

  1. SỰ THẬT PHƠI BÀY

Lê Anh sau khi thỏa thích giương cung thì đến buổi trưa đã bội thu chiến lợi phẩm: một con mễn khá to và khá nhiều chim chóc. Hoàng tử bèn cùng Nguyên Ngọc dong ngựa đến một thảm cỏ xanh gần bờ suối, cẩn thận cột dây cương ngựa vào thân cây cổ thụ để chúng tha hồ gặm cỏ non. Còn hai người gom cành cây khô và bắt đầu nướng thịt gần đó. Mùi thịt nướng thơm phưng phức lan tỏa trong không gian khiến Lê Anh hít lấy hít để một cách thèm thuồng. Chàng lấy bầu rượu mang theo cùng Nguyên Ngọc vừa nhâm nhi rượu vừa thưởng thức thịt rừng. Dưới táng cây râm mát, trên thảm cỏ non xanh, bên suối reo róc rách, nghe chim hót vui tai, đôi bạn thân chén tạc chén thù thật là tiêu diêu tự tại.

Sau khi đã no say thỏa thích, Lê Anh ngã lưng trên thảm cỏ nhìn trời xanh qua kẽ lá. Những tia nắng vàng lấp lánh xuyên qua các kẽ lá lưa thưa nhảy nhót trên mắt chàng đùa nghịch. Hoàng tử bỗng suy nghĩ gì đó rồi bất giác quay sang Nguyên Ngọc đang nửa nằm nửa ngồi bên cạnh thắc mắc:

  • Mặt trời lúc bình minh và hoàng hôn đều lớn như một cái nia nhưng đến giữa trưa hoặc về chiều thì lại thu nhỏ chỉ bằng một cái bát là cớ vì sao?

Nguyên Ngọc từ tốn giải thích:

  • Thật ra mặt trời lúc vừa mọc hoặc khi sắp lặn đều nằm ở chân trời, khi ấy mặt trời là lớn nhất so với những gì chúng ta nhìn thấy xung quanh nó như núi, cây, nhà ở… Nhưng đến khi mặt trời lên cao thì không còn những vật nhỏ hơn xung quanh nữa. Ngược lại lúc này nó sẽ lọt thỏm giữa bầu trời bao la nên ta có cảm giác nó nhỏ lại.
  • Chí lý – Lê Anh gật gù đồng ý.

Nguyên Ngọc vẫn say sưa không dứt:

  • Hơn nữa, vào lúc bình minh và hoàng hôn ánh sáng của bầu trời hoặc chưa sáng hẳn hoặc đã suy yếu nên mặt trời trở nên sáng nhất, trông rõ nhất. Do đó ta có cảm giác nó to hơn bình thường. Còn khi mặt trời lên cao thì ánh sáng đã chan hòa khắp nơi lấn át cả ánh sáng của chính nó, do đó ta có cảm giác nó nhỏ lại.
  • Kiến thức của Hàn đệ thật uyên thâm khiến ta được mở mang tầm mắt, thật là bội phục! – Lê Anh cất tiếng khen ngợi.
  • Tiểu sinh không dám, điện hạ quá lời rồi.

Hai người nằm bên nhau chuyện vãn được một lúc lâu thì tứ hoàng tử cảm thấy nóng nực trong người. Nhìn về phía dòng suối mát trong đang chảy róc rách, Lê Anh chợt nảy ra một ý muốn bèn quay sang Nguyên Ngọc cất giọng rủ rê:

  • Ở đây chẳng có ai, sao chúng ta không xuống suối tắm cho mát nhỉ?

Nguyên Ngọc ngại ngần không đáp. Chàng nữa muốn cùng Nguyên Ngọc xuống tắm, nữa lại thôi. Bản năng gốc đang náu mình dưới lớp vỏ bọc nam nhi chỉ chực vượt thoát khỏi vòng kiểm soát của lý trí khiến chàng e bí mật sẽ bại lộ. Bèn tìm cách từ chối:

  • Xin mời điện hạ tắm trước, tiểu sinh muốn ngủ một giấc cho lại sức rồi sẽ tắm sau.

Lê Anh tặc lưỡi:

  • Nam nhi sao mà yếu ớt thế. Vả lại từ sáng đến giờ đệ nào có săn bắn chi mà mệt mỏi. Tắm mát rồi lên ngủ sẽ ngon hơn, theo ta nhanh nào.

Nói đoạn hoàng tử nắm tay lôi Nguyên Ngọc dậy và cởi áo giúp chàng như muốn ép chàng phải xuống tắm cho bằng được. Nguyên Ngọc vùng bỏ chạy, Lê Anh đuổi theo vừa cười sảng khoái vừa ngạc nhiên:

  • Haha, Hàn đệ ngươi làm gì vậy. Ta với đệ nào có khác gì nhau mà phải cả thẹn đến thế – Đoạn chàng nhìn khắp xung quanh vả lại ở đây cũng chẳng có ai, đệ làm cứ như mình là nữ nhi ấy haha, để ta cởi áo cho nào!
  • Thôi được để Nguyên Ngọc tự cởi – Nguyên Ngọc cuối cùng cũng bằng lòng – nhưng mà điện hạ xuống suối trước đi, tiểu sinh sẽ theo sau.
  • Đệ đã hứa là phải giữ lời đấy – Lê Anh buông tha cho bạn.

Nói rồi chàng cứ thế tự nhiên trút bỏ toàn bộ y phục rồi lần bước xuống suối. Ven bờ suối và cả giữa lòng suối có khá nhiều hòn đá to nhỏ, bề mặt trơn trợt rất dễ trượt chân nên Lê Anh bước đi khá thận trọng. Ra đến giữa suối chàng ngâm mình trong dòng nước mát rượi, cảm thấy rất ư khoan khoái và ngước mắt nhìn Nguyên Ngọc chờ đợi. Chàng thư sinh lúc này sượng sùng cởi bỏ y phục song vẫn giữ lại chiếc quần chẽn bên trong rồi cũng lần bước xuống suối. Lê Anh trông thấy bèn cả cười nói lớn:

  • Này tên ngốc kia, đừng nói với ta đệ là con gái đó! Còn tiếc chi một cái quần mà không chịu cởi ra, tắm ướt rồi thì làm sao mà mặc về, hay là đệ muốn ta lên?
  • Đừng, đừng lên, để tiểu đệ cởi. – Nguyên Ngọc luống cuống.

Nói đoạn chàng quay lại bờ trút bỏ chiếc quần chẽn rồi bụm tay che chắn phía trước và rón rén bước xuống suối. Khuôn mặt chàng càng lúc càng đỏ bừng tựa hồ sắp bốc hỏa đến nơi khiến tứ hoàng tử trông thấy càng cười to hơn:

  • Haha trông kìa, đệ làm ta chết cười mất thôi, mau lại đây nào.

Nguyên Ngọc chầm chậm tiến tới, Lê Anh càng thích trêu chọc thêm. Chàng bất thần lao đến ôm lấy Nguyên Ngọc giỡn cợt:

  • Để ta xem nào, làm gì mà giấu giấu diếm diếm ghê thế, để ta xem có gì khác lạ bất thường mà phải che chắn dữ vậy.

Nguyên Ngọc vùng vẫy lội ra xa, Lê Anh vẫn quyết rướn theo, chàng ôm chầm Nguyên Ngọc từ phía sau và xoay vai chàng ta lại, lúc này mặt Nguyên Ngọc còn đỏ hơn:

  • Xem kìa, đệ làm gì mà phải ngượng ngùng quá thế. Nom đệ hệt như một tiểu cô nương bị người ta nhìn thấy thân thể của mình vậy.

Đoạn hoàng tử áp hai tay ôm mặt Nguyên Ngọc vờ tỏ ra nghiêm túc:

  • Mà nếu đệ là một cô nương thật sự thì cam đoan sẽ là một đệ nhất mỹ nhân hoa nhường nguyệt thẹn cho xem. Mỹ nhân ôi ta yêu nàng – nói đoạn chàng phá lên cười vang khoái chí.

Đột nhiên Nguyên Ngọc bất ngờ ôm siết lấy Lê Anh. Niềm riêng chôn chặt bấy lâu trong một phút bốc đồng đã vùng thoát khỏi sự cấm cản của lý trí để rồi vuột ra khỏi miệng:

  • Lê Anh, Nguyên Ngọc cũng rất yêu người.

Lê Anh bỗng rùng mình. Nhịp tim đang giục giã liên hồi trong ngực Nguyên Ngọc đã tố giác với chàng đây hoàn toàn không phải là một câu nói đùa. Chàng vội buông tay ra, hoang mang khôn tả. Nguyên Ngọc lúc này bỗng nhiên lại trở nên can đảm đến không ngờ, chàng thu hết dũng khí rồi bước lên một tảng đá gần đó, xoay mặt về phía hoàng tử và nói với chàng:

  • Nếu điện hạ hiếu kỳ muốn biết Nguyên Ngọc là người thế nào thì hãy nhìn đi!

Lê Anh ngước lên và giật mình choáng váng, đến mức cơ hồ không thể đứng vững nữa khi nhác thấy một vật mà cả cuộc đời chàng chẳng thể nào tưởng tượng được. Nó vừa mang hình dạng của nam, đồng thời lại có hình thù của nữ. Nó khiến chàng ghê sợ đến buồn nôn. Như một phản ứng tự nhiên, hoàng tử bưng miệng rồi vội vã lao về phía bờ, nước dưới chân chàng bắn lên tung tóe. Giờ phút này chàng mới nhận ra Nguyên Ngọc là một người bất bình thường, thậm chí theo chàng còn là người bệnh hoạn. Phát hiện ấy khiến hoàng tử quá đỗi kinh hoàng và ghê sợ, chỉ muốn tránh càng xa Nguyên Ngọc càng tốt. Riêng Nguyên Ngọc thì dõi nhìn theo Lê Anh với nỗi đau đớn khôn cùng. Trên khóe mắt chàng ứa ra những giọt nước mắt không rõ của một nam nhi hay nữ nhi, lặng lẽ tuôn xuống chan hòa cùng nước suối.

Trong lúc ấy, khi đã ở một khoảng cách khá xa đủ để cảm thấy an toàn, Lê Anh mới ngoái đầu lại nhìn về phía Nguyên Ngọc, ném cho chàng một câu nói lạnh lùng không cảm xúc:

  • Chúng ta về thôi!

Đoạn chàng gấp gáp vận y phục vào người, còn nhanh hơn cả khi trút bỏ chúng. Nhưng rồi thấy Nguyên Ngọc vẫn đứng đó như trời trồng không nhúc nhích thì Lê Anh bất giác cảm thấy thương hại xen lẫn chút ân hận. Chàng ngần ngừ nữa muốn trở lại với bạn, nữa ái ngại trong lòng lại thôi. Đành ngồi đó chờ đợi, nghĩ ngợi miên man.

Mãi một lúc sau Nguyên Ngọc mới lầm lũi tiến về phía chàng, đầu cúi gằm mặt. Thái độ kỳ thị quá mức của Lê Anh rõ ràng đã để lại trong lòng chàng một vết sẹo khó lành. Nên suốt từ lúc đó về sau cả hai chẳng nói với nhau một lời nào nữa. Sự lặng im bao phủ suốt hành trình. Chỉ có tiếng vó ngựa khua vang hối hả trên mặt đường tạo những thanh âm khô khốc.

Họ về đến kinh thành Vinh An khi trời đã đổ bóng hoàng hôn, ráng chiều đỏ sậm một màu nhói buốt.

  1. CHIM SỢ CÀNH CONG

Tại kinh thành hai người chia hai lối. Nguyên Ngọc trở về phủ của mình còn Lê Anh vượt Ngọ Môn Quan, thẳng tiến hoàng cung, về điện Nguyệt Phòng.

Vừa giao con hồng mã cho tên lính hầu chuyên giữ ngựa, tứ hoàng tử rảo gót tiến về phía chánh điện thì phát hiện Trịnh phi đang ngồi tại khách phòng hàn huyên cùng Khánh Tiên, thê tử của chàng. Trông thấy hoàng tử, Khánh Tiên cúi đầu chào và ý tứ lui gót vào phía sau để mẫu tử chàng nói chuyện. Nàng vừa khuất bóng, Trịnh phi đã mở lời chẳng mấy êm tai:

  • Hoàng nhi đi đâu suốt ngày giờ này mới về?
  • Nhi thần vừa ra ngoại thành săn bắn – Lê Anh vẫn giữ nét mặt điềm nhiên như không.
  • Trong lúc phụ hoàng lâm bệnh mà con vẫn đi săn bắn được sao? – Trịnh phi khẽ cau mày hứa hẹn một cơn thịnh nộ.
  • Nhi thần biết làm gì khi đã đến vấn an nhiều lần nhưng thái giám nói phụ hoàng chẳng muốn tiếp kiến ai cả? Hơn nữa nhi thần đã hỏi thái y biết được phụ hoàng chỉ bị cảm mạo thông thường, không có gì nghiêm trọng, nghỉ ngơi dăm bữa là khỏe thôi.
  • Thế là con cho phép mình đi chơi ngay cả khi cha mình đang đau ốm?
  • Vậy theo ý của mẫu thân thì nhi thần phải cúc cung chờ chực bất kể phụ hoàng không muốn gặp, chờ đợi đến khi người hồi tâm chuyển ý mà triệu gọi chăng?
  • Chẳng lẽ đến cả việc tối thiểu là xin phép ta cũng không được? Hoàng nhi có còn xem ta là mẫu thân?
  • Nếu nhi thần xin phép, liệu mẫu thân có đồng ý hay không? Hơn nữa nhi thần đã trưởng thành từ lâu, mà bất cứ việc gì của bản thân cũng không được quyết định. Yêu ai, cưới ai, thậm chí muốn đi đâu cũng phải thỉnh ý mẫu thân. Vậy thì nhi thần có khác gì một con rối trong tay người?
  • Và con rối đó muốn chứng tỏ nó không phải là một con rối nên đã tự ý làm một cuộc đào thoát. Nếu chẳng may xảy ra chuyện gì bất trắc trên đường thì nó cũng không hiểu vì sao nó chết. Chỉ vì nó đã xuẩn ngốc cố thoát khỏi sự bao bọc che chở của người mẹ mà nó cho là luôn kiểm soát, giật dây nó!
  • Mẫu thân đã quá lo rồi, chẳng phải con đã bình yên vô sự trở về đây sao?
  • Cũng vì hoàng nhi vô sự nên mới còn đứng đây mạnh miệng hoạt ngôn, nhưng nếu con hữu sự thì chỉ có người mẹ này đau đớn dằn vặt vì đã không bảo vệ được con mà thôi. – Giọng Trịnh phi nữa hờn trách nữa như sắp khóc.

Lê Anh chợt thấy mềm lòng, chàng tìm xuống nước xoa dịu tinh thần Trịnh phi:

  • Nhi thần có cảm tưởng mẫu thân như chim sợ cành cong nên đa nghi quá mức, nhìn đâu cũng thấy cạm bẫy!
  • Thà nhìn đâu cũng thấy cạm bẫy mà an toàn vô sự hơn là sập bẫy vì chủ quan như ta lúc xưa. Vả lại, tự cổ chí kim chỉ có người chết vì bất cẩn chứ chưa có ai chết vì cẩn thận cả.
  • Nhi thần xin chịu thua mẫu thân, lần sau nhi thần sẽ cẩn thận hơn – Lê Anh túng thế đầu hàng.
  • Không phải là “cẩn thận hơn”, mà là “không bao giờ tái phạm nữa”! Từ nay trước khi con muốn đi đâu hoặc quyết định bất cứ điều gì hệ trọng, chớ bao giờ quên hỏi ý ta!

Lúc này tứ hoàng tử đã thấm mệt nên không muốn tranh luận thêm nữa, đành xuôi xị cho xong:

  • Thôi được, mẫu thân lúc nào cũng đúng, nhi thần chẳng dám bất tuân.

Trịnh phi đọc được vẻ bất mãn trong lời nói của con trai song cũng không muốn làm cho tình hình trở nên căng thẳng hơn nên đấu dịu:

  • Bây giờ cũng đã muộn, hoàng nhi hãy tẩy trần và nghỉ ngơi cho lại sức. Sáng mai con phải đến vấn an sức khỏe của phụ hoàng thật sớm, rõ chưa?
  • Nhi thần xin vâng.

Lê Anh trả lời một cách máy móc, không buồn tranh luận thêm nữa. Và chỉ đợi mẫu thân rời gót, hoàng tử lập tức quay trở về phòng riêng. Tại đây chàng gặp Khánh Tiên đang tự tay chọn y phục và khăn tắm của chàng đặt ngay ngắn trên chiếc giá phía trước phòng tắm. Trông thấy hoàng tử, nàng dịu dàng thỏ thẻ:

  • Điện hạ, thiếp đã chuẩn bị tất cả những gì cần thiết để người tẩy trần và nghỉ ngơi cho khỏe.
  1. VÔ DUYÊN LẦN NỮA

Lê Anh thoáng chút động lòng, Khánh Tiên quả là người vợ hiền đức, lúc nào cũng tận tâm chu đáo chăm sóc chàng. Ngay cả trước thái độ lạnh nhạt hờ hững của hoàng tử, nàng vẫn nhu mỳ nhẫn nhịn, chưa từng than van. Suy cho cùng Khánh Tiên nào có lỗi gì trong cuộc hôn nhân này. Nàng cũng như Lê Anh và Uyển My, đều là nạn nhân của tham vọng. Đôi khi hoàng tử cũng cảm thấy xót xa cho tình cảnh của vợ chàng song không hiểu vì sao cứ mỗi lần bên nàng Lê Anh đều cảm thấy cạn khô cảm xúc. Mặc dù nhan sắc Khánh Tiên chẳng hề thua kém Uyển My, nếu không muốn nói là có phần lộng lẫy hơn nhờ phục sức sang trọng.

Bởi lẽ khác với một cô gái có tính cách sinh động và duyên dáng như Uyển My, Khánh Tiên trong mắt Lê Anh là mẫu người vô vị tẻ nhạt. Dường như từ nhỏ đến lớn thụ hưởng sự giáo huấn quá khắt khe nên nàng lúc nào cũng nhất mực nghiêm trang, khuôn vàng thước ngọc. Mọi cử chỉ bên ngoài của nàng từ lời ăn tiếng nói, dáng đi cách đứng đều chỉn chu và hoàn hảo đến mức không còn khoáng đạt tự nhiên.

Bên cạnh đó, thấm nhuần tư tưởng chồng chúa vợ tôi khá sâu sắc nên lúc nào nàng cũng răm rắp phục tùng mọi ý muốn của hoàng tử cho dù vô lý nhất mà không cần biết lý do khiến Lê Anh đâm ra chán ngấy. Tỷ như nếu hoàng tử bảo không thích nàng vận áo màu xanh, Khánh Tiên sẽ xếp xó tất cả những gì màu xanh ngay cả khi đó là màu yêu thích của nàng. Giá như nàng tối thiểu biết hỏi lại “tại sao?”. Hoặc tuyệt vời hơn là biết thuyết phục chàng thích màu xanh thì có lẽ Lê Anh sẽ thấy thú vị hơn nhiều.

Song hầu như ở Khánh Tiên chẳng hề có cái tôi độc lập. Không bản lĩnh, không chính kiến, không cá tính, không cảm xúc, hoặc nàng có tất cả nhưng lại không dám thể hiện. Dù giả thiết nào đúng thì cũng làm giảm sút đáng kể sức hấp dẫn của nàng đối với Lê Anh. Chàng đã có quá nhiều người hầu nên thực sự không muốn có thêm một người nữa! Điều chàng cần là một người vợ đúng nghĩa, có chính kiến, duyên dáng và thông minh, linh hoạt và sống động. Không phải chỉ biết phục tùng răm rắp như một con búp bê vô hồn. Có điều hoàng tử quên rằng hình ảnh người vợ đúng nghĩa trong lòng chàng chỉ có ở bên ngoài dân gian. Quãng thời gian bảy năm lưu lạc rõ ràng đã để lại ít nhiều trong lòng chàng những lối suy nghĩ hoàn toàn khác biệt với lối sống hoàng cung.

Ưu điểm nổi bật nhất ở Khánh Tiên chính là nhan sắc rực rỡ mà hiếm người có được. Song đó chỉ mới là điều kiện cần, chưa phải là điều kiện đủ. Hoàng tử mong đợi nhiều hơn thế. Vẻ đẹp trí tuệ, chiều sâu tâm hồn, cá tính thú vị luôn có một sức hút đặc biệt đối với Lê Anh. Uyển My hội đủ tất cả những ưu điểm đó nhưng Khánh Tiên thì không. Điều này chính là cản ngại khiến Lê Anh không thể nào mở lòng đón nhận vợ. Hoàng tử cũng không buồn thổ lộ với nàng những suy nghĩ của mình. Chàng xem như đó là cách mà số phận đã khiến tạo để Uyển My độc chiếm trái tim chàng.

Trông thấy Lê Anh mải miết nghĩ ngợi đến xuất thần, Khánh Tiên khẽ nhắc chàng:

  • Thiếp đã cho người chuẩn bị nước trong bồn tắm, xin mời điện hạ tẩy trần.
  • Cảm ơn nàng, nàng thật là chu đáo – Lê Anh vừa đáp vừa trút bỏ y phục rồi choàng khăn tắm quanh người bước vào bên trong phòng tắm.

Phòng tắm của hoàng tử được xây khuất sau phòng ngủ ngăn cách bởi một bức bình phong bằng gỗ hương chạm trỗ bằng họa tiết long, phụng rất đẹp mắt. Toàn bộ phòng rộng lớn bao gồm cả chiếc bồn tắm đặt tại trung tâm đều được tráng men bạch ngọc sang trọng. Trên tường treo những túi thơm chứa các loại hoa khô tẩm ướp tinh dầu tỏa mùi thơm dìu dịu thanh thoát. Bồn tắm đã được chuẩn bị với các loại thảo dược vừa thơm vừa tốt cho da. Lê Anh bước vào, nhắm mắt lại, thả lỏng toàn thân, khoan khoái vô cùng.

Trong lúc đó thì ở bên ngoài Khánh Tiên đi tới đi lui có vẻ như đang suy nghĩ lung lắm. Nàng nhớ lại lời Trịnh phi lúc nãy trách nàng không biết cách làm cho chồng hạnh phúc nên cưới nhau đã năm năm mà vẫn chưa có tin vui. Điều này khiến nàng sực liên tưởng những cách thức chủ động quyến rũ chồng mà chị gái mình đã rỉ tai căn dặn trước ngày vu quy. Những cách mà nghĩ đến thôi nàng đã phải đỏ mặt nên chưa bao giờ áp dụng. Nhưng rồi Khánh Tiên tự nhủ biết đâu tứ hoàng tử thờ ơ với mình vì nàng quá e lệ, chẳng biết chủ động khiến chàng kém hứng thú chăng?

Thế là nàng hạ quyết tâm dẹp bỏ sự đoan trang thường nhật sang một bên để thử một trong những cách thức mà chị mình từng bảo. Nàng lên dây cót tinh thần bằng những lý lẽ đầy thuyết phục: “Đây là tướng công của mi, là chồng mi, nào phải người dưng xa lạ mà mi ngượng ngùng mắc cỡ? Hãy mạnh dạn chinh phục trái tim chàng, nếu không mi sẽ vĩnh viễn chẳng có được chàng”. Nghĩ vậy Khánh Tiên bèn thu hết can đảm để thực hiện một điều mà nàng cho rằng chẳng mấy đoan trang và nàng chưa bao giờ thử làm trong năm năm chung sống với hoàng tử. Nàng khoát tay ra hiệu cho các thị nữ lui ra ngoài rồi khép chặt cửa phòng.

Đám thị nữ nhìn nhau cười ý nhị. Chúng thấy chủ nhân của mình quá cả thẹn trong khi những chuyện như thế này là rất đỗi thường tình tại chốn thâm cung đến nỗi chúng vẫn được thị nữ tại các cung điện khác truyền tai mỗi ngày. Thậm chí cho dù không ở lại chứng kiến chúng vẫn có thể đoán được những diễn biến sau đó sẽ như thế nào.

Hoàn toàn không hay biết những gì đang diễn ra bên ngoài, Lê Anh vẫn ngâm mình trong bồn tắm và bồi hồi nhớ lại những chuyện xảy ra trong ngày hôm nay. Đến giờ phút này chàng vẫn chưa thôi bàng hoàng khi phát hiện giới tính lệch lạc của Nguyên Ngọc. Hoàng tử cảm thấy vừa tiếc nuối cho một trang nam nhi tài hoa, vừa thương hại lại vừa có đôi chút e dè ghê sợ. Chàng hoang mang không biết nay mai mình nên có thái độ như thế nào đối với người bạn này cho đúng mực.

Đang nghĩ ngợi mông lung thì hoàng tử trông thấy Khánh Tiên bước vào. Khỏa thân hoàn toàn, ánh mắt đa tình lúng liếng khác hẳn mọi khi. Nàng nhón chiếc chân trắng muốt bước vào bồn như có ý định tắm chung cùng chàng trước ánh mắt mở to vì ngạc nhiên của hoàng tử. Nếu là mọi ngày thì Lê Anh hẳn sẽ rất lấy làm thú vị khi thấy nàng trở nên táo bạo như vậy. Song không may cho Khánh Tiên hôm nay tâm trạng tứ hoàng tử kém vui vì nhiều chuyện xảy ra trước đó nên việc xuất hiện của nàng lúc này chẳng những không làm chàng hứng thú mà còn khiến chàng khó chịu vì bị quấy nhiễu. Hoàng tử thậm chí không buồn ngắm nghía thân hình tuyệt đẹp của nàng mà lập tức đứng dậy, với tay lấy chiếc khăn tắm choàng quanh người và bước ra khỏi bồn. Để lại Khánh Tiên với ê chề tủi hổ.

Sau đêm tân hôn bẽ bàng năm xưa thì giờ đây nàng lại lâm vào cảnh vô duyên chuốc lấy muộn phiền. Lần này nàng đoan thệ với lòng sẽ không thiết tha gì nữa, mọi sự phó mặc cho cuộc sống đẩy đưa.

Nước mắt tủi phận trào tuôn làm vỡ tan những bọt nước li ti trắng xóa.

  1. NỖI NHỚ ĐƯA CHÂN

Ngày hôm sau thì Thế Tôn hoàng đế đã bình phục hoàn toàn, Đức kim thượng đã có thể ngự triều như trước. Mọi việc đâu lại vào đấy, trôi chảy và trật tự.

Duy chỉ có mối quan hệ giữa Lê Anh và Nguyên Ngọc thì không còn được bình thường như trước kia. Ngoài những lúc giáp mặt tại triều hai người đều cố ý tránh gặp nhau. Nguyên Ngọc không dám héo lánh đến điện Nguyệt Phòng. Lê Anh cũng không buồn đến phủ của Nguyên Ngọc như trước. Được khoảng non mười ngày thì hoàng tử không còn chịu đựng được nữa. Chàng nhận ra những tư tưởng kỳ thị lúc đầu đã tan biến mà thay vào đó là nỗi lo lắng sẽ mất đi một người bạn tri kỷ như Nguyên Ngọc.

Lý trí của Lê Anh đã bắt đầu nhượng bộ trong khi con tim chàng phất cờ thắng thế với những lý lẽ hùng hồn: “Đúng, Nguyên Ngọc là người bán nam bán nữ, là người không bình thường, bệnh hoạn cũng được, thế thì đã sao?” Rồi chàng tự cật vấn mình: “Lẽ nào chỉ vì sự bất thường của giới tính mà mình phải kỳ thị, xa lánh và vĩnh viễn mất đi một người bạn tốt duy nhất trong đời?”

Sau nhiều ngày tự vấn như vậy thì tâm trạng của Lê Anh không còn thành kiến như ban đầu và bắt đầu cảm thông hơn đối với Nguyên Ngọc. Chàng muốn tìm hiểu và xoa dịu những vết thương sâu kín trong tận cùng tâm khảm của người bạn dị biệt này. Chàng quyết định sẽ động viên tinh thần giúp Nguyên Ngọc mạnh mẽ hơn để tìm ra lối thoát, trở lại bình thường. Những lý tưởng cao đẹp (hay hão huyền) đó càng lúc càng mãnh liệt thôi thúc chàng đến với Nguyên Ngọc.

Thế là vào một buổi chiều nọ khi trời vừa tắt nắng, Lê Anh quyết định đến thăm Nguyên Ngọc để thực hiện ý định đầy thiện chí ấy và cũng để xóa tan khoảng cách giữa hai người. Hoàng tử muốn dành cho bạn một sự bất ngờ nên khi đến phủ Nguyên Ngọc chàng bèn ngăn tùy tùng của mình và gia nhân của Nguyên Ngọc vào thông báo. Chỉ mình chàng thoăn thoắt tiến đến thư phòng của Nguyên Ngọc. Vì đã đến đây nhiều lần nên Lê Anh khá quen thuộc đường đi nước bước nơi này.

Phủ của Nguyên Ngọc không rộng lớn lắm nhưng được thiết kế tao nhã rất hợp với phong cách của chàng. Tất cả các phòng trong phủ đều hướng ra hoa viên bố trí ngay tại trung tâm. Hoa viên này không quá lớn nhưng được trang trí rất sáng tạo cho thấy chủ nhân là người có tâm hồn phong phú và óc thẩm mỹ cao. Cây cảnh được cắt tỉa chăm sóc chu đáo và bài trí hài hòa đẹp mắt. Dây leo buông nhánh lòa xòa phủ xanh khắp một vách tường nom thật mát mắt. Thêm vào đó, những chậu hoa nhỏ xinh duyên dáng điểm xuyết một cách khéo léo càng làm tăng thêm vẻ đẹp duyên dáng của khu vườn.

Lê Anh đang men theo lối đi bao quanh hoa viên tiến đến thư phòng của Nguyên Ngọc thì chợt nghe thấy tiếng đàn tranh vang lên thê lương ảo não. Rõ là Nguyên Ngọc đang dạo đàn giải khuây. Hoàng tử dừng chân trước cửa phòng trong giây lát, nữa muốn vào nữa lại muốn quay về. Sau một lúc tần ngần, cuối cùng chàng cũng mở toang cánh cửa phòng và sững sờ bắt gặp Nguyên Ngọc trong một bộ xiêm y của nữ giới. Mặt hoa da phấn. Hệt như một giai nhân trong tranh vẽ đang ngồi đàn.

Quá bất ngờ trước sự xuất hiện đột ngột của Lê Anh, Nguyên Ngọc bối rối đứng dậy toan nói điều gì nhưng mãi không thốt nên lời chỉ ấp a ấp úng hai tiếng “Điện hạ”. Chứng kiến cảnh tượng quái dị trước mắt, Lê Anh thất thần kinh ngạc, chàng đứng như trời trồng không biết phải làm sao. Giây lát sau hoàng tử quay lưng toan cất bước thì Nguyên Ngọc đã ôm chầm lấy chàng từ phía sau khẩn khoản:

  • Điện hạ Lê Anh, xin người đừng xa lánh Nguyên Ngọc, chỉ một ngày hôm nay thôi. Ngày mai tiểu đệ sẽ xin hoàng thượng được từ quan trở về nguyên quán, vĩnh viễn không xuất hiện trước mặt người nữa.
  • Thực vậy ư? – Lê Anh hoài nghi – sao phải làm thế?
  • Chỉ cần điện hạ ở lại đây một ngày hôm nay. Cho phép Nguyên Ngọc được sống đúng với con người thật của mình, dù điện hạ có cho đó là dị thường, lệch lạc, thậm chí là biến thái cũng được. Xin người hãy chấp nhận con người thật của tiểu đệ chỉ một hôm nay thôi. Ngày mai Nguyên Ngọc sẽ vĩnh viễn rời khỏi kinh thành để không làm bẩn mắt người nữa.

Nói đến đây thì Nguyên Ngọc nấc nghẹn, nước mắt đau khổ lã chã tuôn rơi làm hoen mờ phấn trên gò má chàng. Lê Anh tức giận xốc người chàng lên và dùng vạt tay áo quyết chùi cho bằng hết son phấn đang loang lổ trên gương mặt của chàng nhưng Nguyên Ngọc vùng vẫy dữ dội, không để chàng thực hiện ý định. Tứ hoàng tử thấy vậy thì gằn giọng:

  • Tại sao ngươi lại bắt ta phải đối diện sự thật như vậy? Đã bao năm ngươi che giấu được thì tại sao không tiếp tục luôn đi? Sao lại ép ta vào tình huống khó xử thế này, khiến ta phải mất đi một người bạn tri kỷ duy nhất – Hoàng tử nghẹn lời trong giây lát rồi tiếp tục dằn vặt – Nếu ngươi đã không bình thường thì vào cung làm thái giám cho xong. Tha hồ bộc lộ con người thật mà chẳng ai kỳ thị. Việc gì phải mang lớp vỏ bọc nam nhân, lừa người và cũng lừa cả chính mình.
  • Điện hạ, người tưởng Nguyên Ngọc sung sướng lắm hay sao khi phải sống hai mặt thế này. Hiềm vì tiểu sinh là con trai duy nhất của dòng họ, đã hứa với song thân sẽ lấy vợ sinh con nối dõi tông đường, đâu thể vào cung làm thái giám được.
  • Nếu ngươi đã chọn làm nam nhân thì phải gạt bỏ những tư tưởng bệnh hoạn, vứt bỏ những thứ quái gở này đi, sao ngươi lại đa mang làm gì để rồi phải khổ tâm dằn vặt?
  • Điện hạ cho rằng dễ giũ bỏ con người thật của mình đến thế sao. Người chưa từng lâm vào hoàn cảnh nghiệt ngã như Nguyên Ngọc thì làm sao hiểu hết nỗi khổ tâm ngày đêm hành hạ tiểu sinh. Số phận buộc Nguyên Ngọc phải mang thân xác nam nhi nhưng sâu kín trong tâm hồn, tiểu sinh vẫn là một nữ nhân thực thụ. Hằng đêm bản năng thật đều vùng lên thôi thúc Nguyên Ngọc phải sống đúng con người thật của mình, điện hạ có biết không?

Lê Anh bần thần nghĩ ngợi chẵng biết nói gì, thấy vậy Nguyên Ngọc lại tiếp lời: “Hơn nữa tại sao đệ không được quyền là chính mình trong những tháng ngày ngắn ngủi trước khi thành gia lập thất?”

Tứ hoàng tử ngẩn người ra, rõ ràng Nguyên Ngọc cũng có cái lý của chàng. Lê Anh thoáng chút ân hận vì mình đã quá gay gắt với Nguyên Ngọc. Giờ phút này dường như chàng đã chạm tới phần sâu kín nhất của tâm hồn đầy những vết thương của người bạn bất hạnh này, giọng chàng chùng xuống:

  • Ngươi muốn sao cũng được nhưng hãy cởi bỏ xiêm y son phấn, ta không quen nhìn thấy ngươi trong bộ dạng dị thường như thế này!
  • Nhưng đây mới là con người thật của Nguyên Ngọc. Cho dù nó là dị hợm, là biến thái trong mắt điện hạ cũng xin người hãy chấp nhận nó, chỉ một ngày hôm nay thôi. Qua ngày mai tiểu đệ sẽ thiêu đốt tất cả, sẽ lên đường và rời xa điện hạ mãi mãi. Nguyên Ngọc sẽ cố gắng thành gia lập thất như bao người khác và cố quên đi quá khứ bệnh hoạn này.

Nói xong Nguyên Ngọc đau khổ nghẹn ngào, bờ vai chàng rung lên bần bật, cảm xúc tuôn tràn theo dòng lệ nóng.

Trong khi đó hoàng tử Lê Anh hoang mang dữ dội, lòng ngổn ngang trăm mối tơ vò.

  1. BÓNG TỐI MÙ KHƠI, CON TIM LẠC LỐI

Điều đáng sợ nhất lúc này đối với hoàng tử là chàng không hề thấy Nguyên Ngọc quái đản trong bộ dạng này. Ngược lại vô cùng cuốn hút như một mỹ nhân thực sự khiến thần trí chàng trở nên chao đảo. Nhưng rồi cảm giác sắp phải mất đi người bạn thân thiết khiến chàng quay trở lại vấn đề chính:

  • Nhưng việc gì Hàn đệ phải rời khỏi kinh thành, phải chạy trốn quá khứ? Hãy cứ ở lại đây cưới vợ sinh con bình thường. Ta sẽ giấu kín bí mật này, tuyệt đối không bao giờ hé môi tiết lộ, nên Hàn đệ chẳng cần phải đi đâu cả.

Nguyên Ngọc tỏ ra đau khổ:

  • Điện hạ, người không hiểu, nếu ở đây thì Nguyên Ngọc mãi mãi không thể lấy vợ được. Ở bên người tiểu sinh sẽ mãi là nữ nhân, người có hiểu không?

Lê Anh nghe vậy thì liên tưởng đến những lời tỏ tình lạc điệu của Nguyên Ngọc tại suối nước rừng Hoằng Lâm khiến chàng bất giác rùng mình. Những ý nghĩ rối rắm quay cuồng làm hoàng tử có cảm giác như đầu chàng sắp nổ tung nên vội ngăn Nguyên Ngọc lại:

  • Ta đã hiểu rồi, hiện giờ ta đau đầu lắm, Hàn đệ đừng nói nữa!

Nguyên Ngọc nghe vậy thì ngừng nói. Tuy vậy, khoảnh khắc yên lặng giữa hai người càng lúc càng làm cho bầu không khí xung quanh nặng nề hơn. Nguyên Ngọc không thể chịu đựng thêm nữa cảm giác ngột ngạt ấy nên tìm cách xua tan bằng một gợi ý:

  • Nếu điện hạ không muốn nói chuyện nữa thì Nguyên Ngọc xin hầu người vài khúc nhạc giải khuây

Lê Anh vẫn lặng thinh không đáp, Nguyên Ngọc bèn ngồi xuống đàn. Trong y phục nữ giới nom chàng tha thướt chẳng khác nào một tuyệt sắc giai nhân khiến Lê Anh không dám nhìn lâu. Đôi bàn tay Nguyên Ngọc thon dài chậm rãi lướt trên các sợi đàn tạo nên những thanh âm da diết. Từng giọt đàn ỉ ôi như lời than thân trách phận vọng lên từ đáy lòng chàng khiến Lê Anh không thể chịu đựng hơn. Chàng khoát tay ra hiệu dừng lại. Tiếng đàn im bặt, đợi chờ. Hoàng tử dịu giọng:

  • Hàn đệ đừng đàn nữa! Những khúc nhạc sầu não bi ai như thế này càng làm ta thêm rối ruột mà thôi. Ta chẳng còn lòng dạ nào để nghe đâu.
  • Vậy thì đệ xin hầu điện hạ vài ván cờ.
  • Không, giờ phút này ta chỉ muốn uống thật say, hãy đối ẩm cùng ta một lần sau cuối.

Nói đoạn hoàng tử bước ra ngoài cho gọi Phúc Nhi mang rượu đến, Nguyên Ngọc ngượng ngùng tránh mặt sau bức bình phong chờ Phúc Nhi dời chân mới bước ra khép cửa phòng lại.

Hai người ngồi xuống bàn mặt đối mặt nâng chén nhìn nhau lặng thinh không nói. Chưa bao giờ Lê Anh thấy mình thấu cảm sâu sắc với tâm trạng của Nguyên Ngọc như lúc này. Chàng nhận ra Nguyên Ngọc cũng là một con người vô cùng cô đơn như chính chàng. Dường như định mệnh đã dun rủi cho hai trái tim cô đơn tìm đến nhau để rồi tìm thấy sự tương đồng giao cảm.

Nỗi buồn dường như càng làm cho vị rượu thêm ngon, men rượu thêm nồng khiến Lê Anh uống mãi không ngừng rồi say sưa túy lúy. Trong đôi mắt dần mất hết tỉnh táo của chàng, Nguyên Ngọc càng lúc càng đẹp lung linh như một giai nhân thực sự khiến thần trí chàng lung lay chao đảo. Hoàng tử khẽ đưa tay vuốt tóc Nguyên Ngọc, dịu dàng lau khô vết lệ hoen trên má chàng rồi nâng cằm chàng lên, nhìn đăm đăm vào đôi mắt sâu thẳm:

  • Phải chi đệ là một nữ nhân trọn vẹn hoặc là một nam nhân hoàn toàn. Chỉ một trong hai thôi cũng không được sao?

Lời chàng vừa nói như cứa một vết dao vào trái tim Nguyên Ngọc khiến chàng bật khóc:

  • Điều ước đó Nguyên Ngọc đã từng ước cả ngàn lần trong đời rồi, điện hạ có biết không?

Nói đoạn chàng gục vào lòng Lê Anh nức nở, hoàng tử vẫn chưa thôi hy vọng:

  • Chẳng lẽ không còn lối thoát nào cho đệ hay sao?

Nguyên Ngọc đưa cánh tay còn hằn sâu vết thẹo ngày xưa lên: “Lối thoát đây”. Rồi đột nhiên chàng bất ngờ rút thanh kiếm giắt bên người hoàng tử kề bên cổ mình đề nghị: “Hay là điện hạ hãy ban cho Nguyên Ngọc một lối thoát khác ngay bây giờ, vì tiểu sinh thực sự cũng không thiết sống nữa”. Thanh kiếm sáng loáng ánh ngời trên cổ chàng song sắc diện Nguyên Ngọc vẫn bình thản như không. Hoàng tử liền giật thanh kiếm ra ném thật xa về phía góc phòng, tạo âm thanh kinh hoàng đầy sát khí. Chàng ôm Nguyên Ngọc vào lòng van nài tha thiết:

  • Nguyên Ngọc, đừng bao giờ bỏ đi, đừng bao giờ rời xa ta, dù con người đệ có thế nào ta cũng chấp nhận.

Nguyên Ngọc cũng ôm chầm Lê Anh thổn thức:

  • Lê Anh, Nguyên Ngọc cũng chưa bao giờ muốn xa người. Nguyên Ngọc sẽ ở đây cho đến khi nào người không muốn nhìn thấy đệ nữa.

Đoạn Nguyên Ngọc vuốt ve khắp người Lê Anh khiến chàng cảm thấy nổi gai ốc toàn thân toan vùng ra. Nhưng ngay lập tức một cảm giác lạ lẫm xâm chiếm khiến chàng không sao cưỡng lại được. Hoàng tử hoảng hốt nhận ra những rung cảm dị thường đang len lõi trong mọi ngóc ngách tâm hồn mình, cuốn chàng xa dần những chuẩn mực chính thống. Vả chăng sâu thẳm trong thâm tâm chàng từ lâu cũng đã hết rung động đối với nữ giới.

Với đàn bà lúc này Lê Anh chỉ còn cảm giác vừa hận vừa sợ lại vừa chán.

Chàng hận những người đàn bà như mẹ mình, hoàng hậu, Hân phi, chẳng cần tình yêu, không từ thủ đoạn để đạt được mục đích. Chàng sợ những người đàn bà mong manh yếu đuối như Uyển My, chỉ cần một tổn thương nhỏ là đã vụn vỡ tan tành. Chàng chán những người đàn bà như Khánh Tiên, lúc nào cũng như một con búp bê vô hồn chỉ biết phục tùng. Lúc này cảm giác tò mò những điều mới mẻ về thứ tình cảm trái với tự nhiên đang trỗi lên mạnh mẽ thôi thúc chàng khám phá ngay lập tức.

Thế là thay vì đến đây để soi đường dẫn dắt tâm hồn lầm lạc của Nguyên Ngọc thì Lê Anh cuối cùng lại bị cuốn vào thứ tình cảm trái lẽ tự nhiên. Cơn say tiếp tay cho những cảm xúc lệch lạc trong khi lý trí không còn sức quẫy đạp đành buông xuôi phó mặc chàng. Hoàng tử để yên cho Nguyên Ngọc vuốt ve, hôn hít chàng để rồi từ cảm giác ghê tởm ban đầu chàng đã dần dần đón nhận và hưởng ứng. Càng lúc càng riết róng hơn.

Cuối cùng khi cơn hưng phấn và hiếu kỳ đã chế ngự hoàn toàn lý trí thì Lê Anh vùng dậy cài then chặt cửa phòng, đóng kín các cửa sổ, kéo kín các rèm che khiến bóng tối tràn ngập thống trị căn phòng. Chàng muốn bóng đêm khỏa lấp tất cả những gì sẽ xảy ra sau đó.

Chỉ còn sự lặng im phăng phắc.

Ngay cả tên thái giám Phúc Nhi vẫn đứng hầu bên ngoài cũng nén chặt tiếng thở dài.

Rõ là:

Ngỡ đâu gạn đục khơi trong

Nào hay lạc lối vào vòng đa đoan

  1. HẠNH PHÚC MONG MANH

Những ngày sau đó là chuỗi ngày kỳ lạ đối với Lê Anh. Chàng vừa cảm thấy thích thú vừa mang nặng trong lòng cảm giác bất an. Thành kiến ban đầu về sự lệch lạc của Nguyên Ngọc nay đã chuyển hóa thành trạng thái tự ti đeo bám hoàng tử. Lý trí và bản năng đấu tranh dữ dội trong con người chàng. Những khi lý trí chiến thắng thì Lê Anh tự nhốt mình trong phòng, tránh gặp mặt Nguyên Ngọc. Song trường hợp đó rất hiếm hoi và chẳng mấy khi kéo dài được lâu. Trái cấm tự thân nó luôn tỏa ra một sức cám dỗ mãnh liệt không thể nào cưỡng lại được, thôi thúc chàng tìm đến Nguyên Ngọc, để rồi sau đó lún sâu trong mặc cảm.

Lê Anh lấy lại sự thăng bằng tâm sinh lý bằng cách gần gũi hơn với Khánh Tiên. Hoàng tử cho rằng điều này sẽ xoa dịu trạng thái chênh vênh của tinh thần chàng. Hơn nữa, dù không yêu Khánh Tiên song việc vụng trộm với Nguyên Ngọc ít nhiều vẫn mang đến chàng cảm giác có lỗi với vợ. Và Lê Anh chuộc lỗi bằng cách bù đắp Khánh Tiên nhiều hơn. Quan trọng nhất là việc duy trì quan hệ thể xác với người khác giới là một cách trấn an tâm lý hiệu quả đối với tình trạng của chàng lúc này. Nó cho hoàng tử cảm giác an tâm mình vẫn là một đấng nam nhi bình thường như bao người khác, đồng thời giúp chàng náu mình an toàn trong vỏ bọc đó. Nói cách khác nó vừa là tấm bình phong giúp chàng che đậy những bất thường đang diễn ra, vừa là phương thuốc xoa dịu nỗi hoang mang đè nặng tâm tư chàng.

Thái độ quan tâm chăn gối của hoàng tử trong những ngày gần đây khiến cho Khánh Tiên rất lấy làm ngạc nhiên. Nàng vô cùng sung sướng đón nhận mặc dù thỉnh thoảng cũng cảm thấy có điều gì đó bất ổn đang diễn ra trong nội tâm của hoàng tử. Bởi lẽ tuy thường xuyên đến với nàng hơn song biểu hiện cảm xúc của Lê Anh dường như là đang thực hiện bổn phận của một người chồng. Hoàn toàn không phải là biểu hiện của sự hứng thú ái ân. Thậm chí những lúc gần nhau chàng đều lảng tránh ánh mắt của nàng, dường như đang che giấu một điều gì đó.

Và không chỉ Khánh Tiên nhận thấy những biểu hiện thất thường của Lê Anh mà ngay cả Trịnh phi cũng nhận ra sự khác lạ của con trai mình trong khoảng thời gian này. Đã nhiều lần Trịnh phi bắt gặp Lê Anh nghĩ ngợi đến mức xuất thần, dường như đang đấu tranh tư tưởng dữ dội lắm. Song mỗi khi Trịnh phi gặng hỏi thì hoàng tử đều chối biến và cố gắng tỏ ra không có chuyện gì.

Việc gặp gỡ giữa hoàng tử và Nguyên Ngọc ngày càng tiết chế và kín đáo hơn. Bởi lẽ quan hệ giữa họ đã không còn thuần khiết như trước nên cả hai đều trong trạng thái có tật giật mình. Hiển nhiên chẳng dám gặp nhau thường xuyên nữa. Cả hai đều thấp thỏm lo sợ bí mật sẽ bại lộ. Thử tưởng tượng nếu tin hoàng tử Lê Anh quan hệ đồng giới loan ra khắp hoàng cung thì sẽ chấn động nhân tâm đến dường nào. Cái giá phải trả đối với hai người chắc chắn sẽ rất đắt. Thế nên cả hai đều cố gắng tiết chế cảm xúc, chế ngự bản năng và những lần bên nhau đều được sắp xếp vô cùng kín đáo và bí mật, chỉ Phúc Nhi biết rõ mà thôi.

Rồi thời gian cứ thế lặng lẽ trôi. Những ngày lạnh lẽo cuối cùng của mùa đông u ám cũng qua đi nhường chỗ cho mùa xuân tràn đầy nắng ấm. Những cánh én đã bắt đầu dập dìu bay lượn trên nền trời xanh trong. Gió hây hẩy mơn man, hoa khoe sắc rộn ràng, đất trời thay áo mới lan tỏa một màu xuân.

Xuân năm nay Lê Anh đành lỗi hẹn với Uyển My, chàng không đủ can đảm đến viếng mộ nàng như những năm về trước. Sâu thẳm trong thâm tâm chàng nhận thấy mình đã hoen ố, không dám đối diện với mối tình thiêng liêng đẹp đẽ ngày nào. Hoàng tử sợ vong linh của Uyển My nhìn thấu sự nhơ nhuốc của chàng để rồi thất vọng. Quan trọng hơn, chàng muốn lương tâm mình được yên ổn nghỉ ngơi, thôi nhiếc móc con tim lạc lối.

Có một điều bất ngờ là chính trong những ngày xuân tươi đẹp này Lê Anh nhận được một hỷ sự mà chàng hiếm khi nghĩ đến. Việc phòng the thường xuyên hơn với Khánh Tiên cuối cùng cũng mang đến hoàng tử một tin vui: nương tử của chàng đã thọ thai. Khắp hoàng cung tưng bừng náo nhiệt với tin này. Bởi lẽ thái tử Vinh Tường đã có hai con song đều là gái, tam hoàng tử Thừa Khôn thì chưa lập chánh thất nên mọi người hy vọng tứ hoàng tử Lê Anh sẽ có một hoàng nam để Thế Tôn hoàng đế vui lòng.

Đức kim thượng mừng tin vui bằng cách tổ chức yến tiệc linh đình ngay dịp tết Nguyên tiêu để vừa đón tân xuân vừa mừng hỷ sự. Bá quan văn võ từ tam phẩm trở lên đều được mời dự tiệc. Chén cốc khua vang, nhạc đàn rộn rã, nói cười ngã nghiêng. Ngô thượng thư cười tít cả mắt, nỗi lo lắng năm năm qua nay đã trút bỏ nhẹ nhàng. Trịnh phi càng hân hoan bội phần, nàng cảm thấy hả hê khi nhìn thấy nét vui gượng gạo không che lấp được vẻ tức tối trên gương mặt các đối thủ.

Song người vui nhất đêm nay vẫn là Khánh Tiên. Hạnh phúc cuối cùng cũng mỉm cười với nàng. Năm nay hoa đăng được thả đầy trên hồ Lộng Nguyệt, lung linh rực rỡ muôn màu khác hẳn với ánh sáng đơn độc của vầng trăng cô quạnh năm xưa. Niềm vui nhấp nháy trong ánh mắt của giai nhân và nụ cười rạng rỡ luôn túc trực trên môi nàng khi được muôn người chúc tụng. Vì phải liên tục đáp lễ mọi người nên chẳng mấy chốc Khánh Tiên đã thấm mệt, bèn xin kiếu từ sớm để nghỉ ngơi. Lê Anh dìu nàng về điện Nguyệt Phòng rồi sau đó cũng mất hút không quay trở lại buổi tiệc. Mọi người trêu đùa đôi phu thê này như sam chẳng thể lìa nhau, tiếng cười càng râm ran rộn rã.

Trời càng về khuya thì tiệc càng vãn dần. Cuối cùng chỉ còn trăng vàng chênh chếch soi mặt xuống nước hồ mênh mang. Màn đêm bao la tĩnh mịch khắp không gian. Gió vi vu những bản tình ca không hồi kết.

  1. HOA ĐÀO DẪN LỐI

Đêm đã khuya mà Trịnh phi vẫn không sao chợp mắt được. Đêm nay lại là một đêm khó ngủ với nàng. Dư vị rượu của buổi tiệc vui còn đọng lại nồng nàn trong hơi thở song một cảm giác bất an vây kín tâm tư khiến giấc ngủ không đến được dù đã trĩu nặng rèm mi. Những đêm hoàng thượng không đến điện Tiêu Dao như đêm nay khiến nàng thường cảm thấy cô đơn và trống trải. Nàng sợ phải đối diện với lòng mình, sợ những ám ảnh không vui của quá khứ dày vò tâm trí. Những kỷ niệm về chuỗi ngày gian truân tại lãnh cung, cái chết ngoài ý muốn của Uyển My, rồi sự dứt áo ra đi của Huệ Như sau đó… luôn trở lại trong đêm dằn vặt lương tâm nàng.

Đêm nay cũng vậy, những ký ức không mời lại hiện lên trong tâm trí khiến nàng ray rứt không yên. Trong trạng thái chập chờn nữa tỉnh nữa mê ấy, Trịnh phi bỗng nghe thấy tiếng gió thổi xào xạc càng lúc càng lớn dần. Liền sau đó âm khí lạnh lẽo ùa vào bao trùm khắp căn phòng. Một cảm giác rờn rợn trỗi lên khiến Trịnh phi không dám mở mắt nhìn nhưng rồi tiếng cửa sổ đập mạnh vào tường chan chát làm nàng giật mình bật dậy. Và kia, phía cuối chân giường nàng, Uyển My đang đứng đó bất động, mặt trắng bệch, tóc dài buông xõa, mắt nhìn đăm đăm trâng trối. Toàn thân nàng hoa đào vương khắp, rơi vãi cả xuống mặt đất, lấm tấm hồng khắp nơi.

Trịnh phi bỗng nghe lạnh cả sống lưng, tóc gáy dựng đứng, gai ốc nổi khắp người. Nàng dụi mắt liên tục để chắc chắn rằng mình không nằm mơ, song vẫn thấy Uyển My đứng đó như xác tín điều nàng đang thấy hoàn toàn là thật. Lúc này thì hai hàm răng của Trịnh phi va nhau cầm cập, chân nàng run rẩy bước xuống giường, đôi đầu gối khua vào nhau liên hồi tưởng như không thể nào đứng yên được. Cuối cùng nàng chỉ còn cách quỳ xuống trước mặt Uyển My mà hạ giọng van xin:

  • Ta xin con hãy tha thứ cho ta, thực sự ta không cố ý làm hại con đâu. Bao nhiêu năm qua ta đã sám hối nhiều rồi, xin con đừng theo ám ảnh ta nữa!

Uyển My chẳng nói chẳng rằng, phút chốc vụt tan như sương khói. Nhưng kỳ lạ thay, dưới chân nàng xuất hiện những cánh hoa đào rơi lấm tấm tạo thành một vệt dài tiến dần ra phía cửa. Dường như có một lực đẩy không thể cưỡng lại thôi thúc Trịnh phi đi theo lối hoa đào. Nàng bước đi như người bị mộng du, cảm giác cứ bồng bềnh lửng lơ như thể chân không chạm đất. Trịnh phi nhìn thấy rất rõ mình đang rời khỏi điện Tiêu Dao, băng qua vườn Lạc Tiên hướng đến điện Nguyệt Phòng. Trong bóng đêm hàng ngàn lá cây lấp lánh dưới ánh trăng bạc trông thật kỳ ảo. Có tiếng dế cô độc đang khóc một mình trong rặng cỏ. Phảng phất trong không gian mùi hoa quỳnh nở về đêm.

Có một điều kỳ lạ là từ nãy đến giờ từ khi rời phòng tại cung Tiêu Dao, Trịnh phi trông thấy rõ ràng các thái giám và thị nữ đang trực đêm, các đội thị vệ đi tuần ngang qua trước mặt nàng. Nhưng hầu như không ai trông thấy và cúi chào nàng cả. Điều này khiến nàng hoảng sợ lo lắng mình đã hồn lìa khỏi xác và đang trên đường đến chốn âm ty. Sự luyến tiếc cuộc đời khiến nàng cố gắng chống chọi để quay trở lại nhưng không được. Lực đẩy vô hình vẫn bắt nàng phải tiến tới để cuối cùng dừng lại trước hầm chứa rượu của điện Nguyệt Phòng.

Tại đây nàng trông thấy một mình Phúc Nhi đang đứng ngủ gà ngủ gật phía bên ngoài. Cánh cửa hầm bỗng mở toang không cần nàng nhọc sức. Và trước mắt nàng là hai nam nhân không một mảnh vải che thân đang ôm nhau cuồng loạn trên một tấm bạt trải ngay giữa hầm. Chung quanh là những thùng rượu tỏa mùi sực nức. Hai nam nhân đó không ai xa lạ chính là Lê Anh và Nguyên Ngọc. Chứng kiến cảnh tượng khủng khiếp trước mắt, Trịnh phi thét lên một tiếng kinh hãi rồi ngã xuống bất tỉnh.

Ngay tức khắc nàng giật mình bật dậy thì phát hiện mình vẫn đang nằm trên giường. Hóa ra tất cả chỉ là một giấc chiêm bao. Hay nói đúng hơn là một cơn ác mộng. Ngọn đèn vẫn tỏa rực trên bàn chứ không yếu ớt mờ ảo như ban nãy. Hai thị nữ vẫn đang đứng hầu ngay cửa ra vào mặc dù trong cơn mơ nàng chẳng thấy ai. Trịnh phi đưa mắt tìm kiếm khắp phòng cũng không thấy những cánh hoa đào kỳ dị lúc nãy. Nàng thở phào như vừa trút được một gánh nặng và tự trấn an mình đó chỉ là ác mộng, thực chẳng có gì đáng sợ.

Chợt Trịnh phi phát hiện mồ hôi đã đầm đìa khắp người tự bao giờ. Nàng nhỏm dậy bước xuống giường toan đi thay áo thì dưới chân đạp phải một vật gì đó. Trịnh phi cúi xuống nhặt lên và kinh hãi nhận ra đó là một bông hoa đào vẫn còn vẹn nguyên các cánh nhưng đã quắt queo như khô héo từ kiếp nào. Sự chết chóc dường như vẫn hiện diện trong căn phòng này. Khuôn mặt Trịnh phi trở nên tái nhợt, toàn thân nàng tê dại rồi đổ ập xuống giường ngay sau đó.

Các thị nữ hốt hoảng xúm lại kêu gọi liên hồi, cung Tiêu Dao gần như náo loạn.

  1. KẾ SÁCH TÀI TÌNH

Khi đã hoàn toàn hồi tỉnh trở lại thì tâm trạng Trịnh phi rúng động vô cùng. Thái độ khó hiểu và bất thường của Lê Anh trong thời gian gần đây đã tố giác với nàng những gì trong giấc mơ đều là sự thật, bất tất phải nhọc công kiểm chứng làm gì. Vả lại thực tâm nàng cũng chẳng bao giờ muốn nhìn thấy cảnh tượng kinh hoàng trong chiêm bao một lần nào nữa. Bây giờ việc cần làm trước mắt là nàng phải tìm cách chấm dứt chuyện động trời này càng sớm càng tốt. Vì vậy suốt ngày nàng đi tới đi lui băn khoăn nghĩ ngợi tìm cách xử lý làm sao cho thật êm thấm và tế nhị. Bởi lẽ nếu chẳng may bí mật kinh thiên này vở lỡ thì hậu quả sẽ khôn lường, đối với Lê Anh hoàn toàn bất lợi.

Đắn đo suy tính hồi lâu thì ánh mắt Trịnh phi chợt dừng lại trên những câu đối bằng Hán tự do cha nàng viết ngày xưa treo tại thư phòng. Gương mặt Trịnh phi phút chốc dãn ra và ngời lên vẻ đắc ý. Nàng đã nghĩ ra một kế sách tinh diệu vẹn toàn. Trịnh phi bèn chuẩn bị sang điện Long Vân để yết kiến Thế Tôn thì vừa may nàng nghe tiếng huyên náo tại hoa viên phía trước phòng. Sau đó là tiếng xướng giọng quen thuộc của tên tổng quản thái giám Huỳnh Khương: “Hoàng thượng giá lâm!”. Thì ra Thế Tôn hoàng đế đến thăm nàng, quả là đúng với ý nguyện của nàng lúc này. Trịnh phi bèn sửa lại xiêm y rồi quỳ xuống nghênh đón: “Thần thiếp xin bái kiến bệ hạ”, Thế Tôn lập tức đến đỡ nàng dậy ra hiệu bình thân.

Trông thấy vẻ mặt có phần suy nhược của Trịnh phi, Đức kim thượng ân cần han hỏi:

  • Ái khanh, đêm qua trẫm nghe nói ái khanh gặp ác mộng sợ hãi đến ngất xỉu, thực hư thế nào, hãy cho trẫm biết?

Trịnh phi tỏ vẻ phiền muộn:

  • Muôn tâu bệ hạ, đêm qua quả là thần thiếp có chiêm bao thấy ác mộng. Thiếp mơ thấy phụ thân gặp chuyện chẳng lành, đã qua đời tại đất khách quê người. Thiết nghĩ cha thiếp cũng đã già, tuổi cao sức yếu, cũng nên cáo quan hồi hương dưỡng lão. Chứ xa xôi cách trở e rằng có bề gì thì…

Nói đến đây nàng nấc lên như chực khóc khiến Thế Tôn ôm vào lòng an ủi không thôi. Ngừng một lát Trịnh phi lại tiếp:

  • Xin bệ hạ thánh minh suy xét, cho phụ thân thiếp được hồi hương để phụ tử trùng phùng. Để thiếp được phụng dưỡng cha già những năm sau cuối báo đáp ơn dưỡng dục sinh thành.

Thế Tôn hoàng đế vỗ tay vào trán như vừa sực nhớ ra điều gì:

  • Ái khanh không nhắc thì trẫm cũng đã quên bẵng việc này, quả là trẫm lẫn thẫn mất rồi. Nàng nói đúng lắm, Triệu Giai Nghi thân phụ nàng cũng đã lớn tuổi rồi, tưởng cũng nên về quê an hưởng tuổi già. Trẫm sẽ triệu cha nàng về nước để phụ tử đoàn viên. Song trước tiên trẫm phải tìm người thay thế vị trí của cha nàng mới được.

Trịnh phi dập đầu tạ ơn rối rít:

  • Thần thiếp xin tạ ơn hoàng thượng, chẳng hay – nàng tỏ ý dò xétbệ hạ đã chọn được ai để nhận lãnh trọng trách này?
  • Trong nhất thời trẫm chưa nghĩ được ai, ái khanh có ý kiến gì chăng?

Trịnh phi làm ra vẻ nghĩ ngợi giây lát rồi trả lời:

  • Muôn tâu, thần thiếp nghe nói Đông các đại học sĩ Hàn Nguyên Ngọc là một nhân tài ưu tú, trí tuệ hơn người lại thông thạo Hán ngữ, sao bệ hạ không phái y làm tân đặc sứ.

Thế Tôn phấn khởi tán thành:

  • Quả là một ý hay, Nguyên Ngọc đúng là người xứng đáng nhất cho vị trí này, tài học của y mà chỉ làm một chức quan nhỏ trong triều thì thật uổng.

Đôi mắt tuyệt đẹp của Trịnh phi ánh lên những tia mừng rỡ khiến Thế Tôn hoàng đế thoáng chút nghi ngờ, ngài bèn ướm hỏi:

  • Quả nhân có cảm tưởng dường như việc này đã được nàng định liệu trước. Chẳng hay trong lòng nàng việc đưa Nguyên Ngọc đi sứ nước Minh còn có ý gì khác chăng?

Trịnh phi vờ tỏ ra phật ý, nàng quay lưng lại hờn dỗi:

  • Bệ hạ đa nghi quá rồi, thần thiếp nào toan tính chi đâu. Nếu bệ hạ có ý ngờ vực như vậy thì hãy xem như thiếp chưa nói gì, mọi việc xin cứ tùy bệ hạ quyết định.

Thế Tôn bèn xoay người nàng lại dỗ dành:

  • Quả nhân chỉ đùa thôi mà, ái khanh đừng giận nữa. Nàng đã giúp trẫm một việc rất nên làm, trẫm phải cám ơn nàng mới phải.

Trịnh phi nghe vậy thì sung sướng nép người vào lòng hoàng thượng, trên môi điểm một nụ cười mãn nguyện. Bên cạnh nàng, Thế Tôn hoàng đế cũng đang mỉm cười, song có lẽ chỉ ông trời mới hiểu được nụ cười ngài mang ý nghĩa gì.

  1. KHUẤT BÓNG CHÂN TRỜI

Sáng hôm sau trong buổi thiết triều, trước sự chứng kiến của đông đủ văn võ bá quan, Thế Tôn hoàng đế bất ngờ tuyên chỉ:

  • Trẫm cho mời Đông các đại học sĩ Hàn Nguyên Ngọc bước ra nhận lãnh trọng trách mới!

Nguyên Ngọc thoáng chút giật mình, chàng hồi hộp bước ra giữa điện chắp tay cung kính:

  • Thần Nguyên Ngọc xin chờ nghe chỉ!

Thế Tôn cất giọng uy nghiêm:

  • Hiện nay quan đặc sứ nước ta tại nước Minh là Trịnh Giai Nghi tuổi cao sức yếu, đã đến lúc hồi hương an hưởng tuổi già. Trẫm xét thấy Hàn ái khanh tài cao học rộng lại uyên thâm Hán ngữ, nay phong làm tân đặc sứ bổn quốc tại nước Minh, nhiệm kỳ là mười năm. Lệnh cho khanh nội trong ngày mai phải lập tức lên đường nhận trọng trách mới.

Nguyên Ngọc nghe vậy thì choáng váng vô cùng. Ngặt nỗi chàng chẳng tìm được lý do gì chính đáng để khước từ thánh ý. Bởi lẽ chàng không còn song thân để phụng dưỡng cũng chẳng vướng bận thê tử đa đoan nên không có cớ để thoái thác trọng trách này. Cuối cùng chỉ còn cách cúi lạy tạ ơn:

  • Hạ thần phụng chỉ. Thánh thượng vạn tuế vạn vạn tuế.

Thế Tôn hoàng đế động viên tinh thần chàng bằng những lời đầy khích lệ:

  • Tài học của khanh nếu chỉ làm một tước quan nhỏ thì thật phí. Trẫm tin tưởng khanh sẽ tận sức vì nước nhà, đem chuông đi đánh xứ người, làm rạng danh anh tài bổn quốc.

Nguyên Ngọc miễn cưỡng tuân lời:

  • Hạ thần sẽ cố gắng hết sức để không phụ lòng kỳ vọng của bệ hạ!

Nói xong Nguyên Ngọc đứng dậy bình thân nhưng trong lòng vẫn chưa thôi giông tố trước biến cố đột ngột này. Chàng đưa mắt nhìn tứ hoàng tử thì phát hiện ánh mắt Lê Anh cũng đang bối rối nhìn mình. Bàn tay hoàng tử nắm chặt lại như kềm nén những cảm xúc mạnh mẽ sôi trào rồi sau đó từ từ giấu ở sau lưng để không ai phát hiện. Suốt buổi triều tâm trạng cả hai đều như kẻ mất hồn, không còn nghe thấy những gì đang diễn ra nữa. Thỉnh thoảng hai người lại trao cho nhau những ánh nhìn đầy ẩn ý mà chỉ những ai trong cuộc mới hiểu rõ mà thôi.

Tan triều ai về nhà nấy nhưng cả hoàng tử và Nguyên Ngọc đều ngổn ngang trăm mối tơ vò. Cả hai đều lờ mờ đoán biết phán quyết đột ngột của hoàng thượng lần này ít nhiều có liên quan đến bí mật của hai người. Vì vậy không ai dám có ý kiến phản đối. Riêng Lê Anh càng không dám hó hé nữa lời xin Trịnh phi can thiệp. Cái chết đau lòng của Uyển My đã để lại ấn tượng quá sâu đậm trong lòng chàng nên hoàng tử tuyệt nhiên không muốn thảm kịch ngày nào tái hiện một lần nữa. Vì vậy lần này dù rất muốn gặp Nguyên Ngọc lần cuối song chàng vẫn quyết định không đến phủ Nguyên Ngọc mà chỉ nhốt mình trong phòng lắng nghe đau khổ dày vò tâm can.

Còn về Nguyên Ngọc thì lại vô cùng mâu thuẫn. Một mặt chàng buồn bã tột độ vì phải lìa xa Lê Anh. Mặt khác, sau khi suy nghĩ chín chắn thì chàng lại xem đây là một lối thoát tối ưu cho cả chàng và hoàng tử. Bởi nếu tình trạng lén lút giữa hai người vẫn tiếp diễn thì sẽ càng lún sâu khó dứt ra được và hậu quả sẽ nguy hiểm khó lường. Hơn nữa Nguyên Ngọc thừa biết giữa chàng và Lê Anh sẽ không có ngày mai nên chàng luôn chuẩn bị tâm lý cho một ngày chia xa vĩnh viễn. Chỉ có điều ngày này đến quá nhanh và đột ngột khiến chàng không sao tránh khỏi bàng hoàng.

Suy cho cùng thì dù muốn dù không đây cũng vẫn là một cơ hội để chàng hạ quyết tâm rời xa Lê Anh, làm lại cuộc đời và cũng trả lại cho hoàng tử một cuộc sống bình thường như trước. Nghĩ vậy Nguyên Ngọc lại thấy trong lòng nhẹ nhõm dù nước mắt đau khổ vẫn không ngừng lăn dài trên gò má. Tình cảm sâu đậm bao năm qua đâu thể dứt bỏ trong một sớm một chiều. Thế nên sau một hồi đấu tranh tư tưởng, cuối cùng chàng vẫn muốn đến điện Nguyệt Phòng gặp Lê Anh lần cuối để nói lời từ biệt. Nào ngờ tại đây thái giám Phúc Nhi – thừa lệnh Lê Anh – cho hay hoàng tử đã sang cung Tiêu Dao vấn an Trịnh phi nên Nguyên Ngọc đành buồn bã trở về.

Chàng không hề biết rằng, đứng trên bao lơn của điện Nguyệt Phòng, hoàng tử Lê Anh đang đau đáu dõi theo bóng chàng cho đến khi mất hút. Cảnh vật trước mắt vị hoàng tử trở nên nhạt nhòa dần. Lê Anh không đủ can đảm để gặp Nguyên Ngọc lần cuối. Chàng sợ khoảnh khắc chia ly sẽ khiến cả hai thêm đau khổ bội phần. Trong thâm tâm Lê Anh cũng đoán biết lần chia xa này có thể sẽ là vĩnh viễn nên chàng càng không muốn gặp để Nguyên Ngọc thêm quyết tâm hơn. Hoàng tử thầm chúc Nguyên Ngọc sẽ lấy lại được sự bình yên trong tâm hồn nơi chân trời mới, chàng mỉm cười với suy nghĩ đó mà đôi mắt đỏ hoe.

Sáng hôm sau khi trời còn sương mù bảng lảng, Nguyên Ngọc đã lên đường rời khỏi kinh thành. Thỉnh thoảng chàng lại ngoái đầu nhìn về hướng Ngọ Môn quan, nơi có một người mà suốt đời chàng sẽ không thôi tưởng nhớ. Trời bất ngờ đổ mưa xuân lất phất, mưa dịu dàng rồi trở nên rào rạt, bóng chàng hòa tan trong gió mưa.

Mưa tan, trời hửng nắng. Đến khi mặt trời lên cao quá ngọn sào thì Lê Anh khởi kiệu đến phủ Nguyên Ngọc.

Hoàng tử chầm chậm rảo bước trong phủ Nguyên Ngọc. Chàng muốn được nhìn lại một lần cuối những hình ảnh, kỷ vật liên quan đến người bạn, người thầy và cũng là người tình của mình. Này là bộ bàn ghế đá giữa hoa viên nơi hai người thường đối ẩm chơi cờ. Kìa là hành lang nơi chàng và Nguyên Ngọc từng đứng ngắm hoa, nghe họa mi hót. Lần bước vào thư phòng hoàng tử trông thấy chiếc đàn tranh quen thuộc của Nguyên Ngọc vẫn treo trên tường như mọi khi. Dường như chủ nhân của nó đã cố ý để lại tặng chàng làm kỷ vật. Hoàng tử cẩn thận nhấc đàn xuống rồi dạo một bài da diết đến não lòng.

Bỗng dưng nước mắt chàng tự nhiên lã chã rơi xuống ướt những dây đàn. Lê Anh ngước mắt nhìn về xa xăm. Nắng vẫn ấm, trời vẫn xanh, đàn vẫn ngân vang nhưng người xưa đã khuất bóng cuối trời.

Advertisements

About hoingovanchuong

Nhà văn
Bài này đã được đăng trong 07.Văn và được gắn thẻ . Đánh dấu đường dẫn tĩnh.

Trả lời

Mời bạn điền thông tin vào ô dưới đây hoặc kích vào một biểu tượng để đăng nhập:

WordPress.com Logo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản WordPress.com Đăng xuất / Thay đổi )

Twitter picture

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Twitter Đăng xuất / Thay đổi )

Facebook photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Facebook Đăng xuất / Thay đổi )

Google+ photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Google+ Đăng xuất / Thay đổi )

Connecting to %s